Opération Banner : l’armée britannique en Irlande du Nord

bannière d'opération
Des soldats britanniques discutent avec des civils irlandais en 1969 (image fournie par le ministère britannique de la Défense)

L'opération Banner consistait en le déploiement de soldats britanniques en Irlande du Nord. Cette action a été envisagée dès 1966 lorsque des violences ont éclaté entre le nouveau parti Force des volontaires d'Ulster (UVF) et des républicains armés. Il a également été question d'introduire l'armée à la fin de 1968, alors que la Royal Ulster Constabulary (RUC) et les « B-Specials » luttaient pour contenir manifestations pour les droits civiques et les violences sectaires qui ont suivi. Le gouvernement britannique et les commandants de l’armée britannique étaient, de toute évidence, réticents à envoyer des troupes sur le terrain en Irlande du Nord. Deux premiers ministres d'Irlande du Nord, Terence O'Neill et James Chichester-Clark, a également résisté à la tentation de demander une assistance militaire ; le faire serait le signe que leurs gouvernements ont perdu le contrôle de la situation. Mais quand des émeutes, des violences et des fusillades ont éclaté dans le Bogside région de Derry en août 1969, puis s'est étendue à d'autres endroits d'Irlande du Nord, elle a étiré dangereusement la RUC. N'ayant aucune alternative, Chichester-Clark a demandé à Londres d'envoyer des troupes. Cette demande a été faite le 14 août et notée dans les archives du cabinet britannique :

"Le Comité de sécurité du Cabinet a autorisé une demande formelle d'utilisation de troupes au profit du pouvoir civil à Londonderry à 4.45hXNUMX, au vu des derniers rapports de police indiquant leur incapacité à faire face à une situation qui se détériore rapidement."

Une période d'espoir

L’arrivée des troupes britanniques a été bien accueillie par de nombreux catholiques, du moins au début. Les habitants de Derry, de Belfast et d'autres zones troublées pensaient que les soldats britanniques agiraient avec plus de prudence et de neutralité que les officiers de la RUC ou les voyous « B Specials ». Certains catholiques acclamaient et applaudissaient même les soldats britanniques ou leur offraient des tasses de thé. D’autres développements ont également inspiré l’espoir. Le 28 août 1969, un lieutenant général britannique, Ian Freeland, prend en charge les questions de sécurité, retirant ces pouvoirs à Stormont et à la RUC. Le ministre britannique de l'Intérieur, James Callaghan, s'est rendu à deux reprises à Belfast pour rencontrer des représentants du gouvernement. Lors de sa première visite fin août, Callaghan a publié un communiqué, promettant de superviser des réformes radicales et des protections des droits civils. En septembre, l'armée britannique a commencé à ériger la première « ligne de paix », un haut mur séparant les zones catholiques et protestantes de Belfast. Le Rapport Cameron sur les troubles survenus en Irlande du Nord à la fin de 1968 et au début de 1969 a également été publié en septembre. Ce rapport donne raison aux plaintes de la communauté catholique concernant la discrimination et la brutalité policière, trouvant des exemples de « force inutile et mal contrôlée dans la dispersion des manifestants ». Une enquête distincte a également été menée, supervisée par le baron Hunt, sur la structure et l'organisation de la police civile d'Irlande du Nord.

bannière d'opération
Une fresque loyaliste déplore la dissolution des B Specials

En octobre 1969 le Rapport de chasse a formulé une série de recommandations sur la sécurité et le maintien de l'ordre. Hunt recommanda la dissolution des « B Specials », une suggestion qui fut adoptée et finalisée en mars 1970. Une force de remplacement, l'Ulster Defence Regiment (UDR), fut formée le 1er janvier 1970 et commença ses opérations trois mois plus tard. L'UDR était une force de sécurité réserviste mais se voulait bien entraînée et non sectaire. Hunt recommanda à l'UDR de recruter des protestants et des catholiques dans des proportions similaires – mais le régiment ne parvint pas à attirer et à retenir un nombre suffisant de catholiques. Au cours de la première année du régiment, seuls 18 pour cent des membres de sa base étaient catholiques ; la grande majorité de ses premières recrues étaient protestantes et bon nombre d'entre elles (plus de 1,400 XNUMX) étaient d'anciens « B Specials ». Il y a eu des tentatives d'intégration des catholiques dans l'UDR mais le régiment était dominé par les protestants. En conséquence, elle était dominée par la culture unioniste et les valeurs politiques. Certains catholiques de l’UDR ont fait état d’intimidations à la fois ouvertes et subtiles de la part des protestants. D'autres ont été découragés par des mesures telles que le couvre-feu aux chutes, internement et Bloody Sunday, ce qui a convaincu beaucoup de gens que les forces de sécurité ciblaient les catholiques. En 1972, la plupart considéraient l’UDR comme un rempart du protestantisme et du loyalisme. Les catholiques désillusionnés abandonnèrent l'UDR et, en 1975, moins de quatre pour cent de ses membres étaient catholiques.

La relation se détériore

bannière d'opération
Des soldats arrêtent un homme pendant le couvre-feu des chutes en juillet 1970 (image fournie par le ministère britannique de la Défense)

La lune de miel entre la population civile d'Irlande du Nord et l'armée britannique n'a duré que quelques semaines. Les tentatives de l'armée pour convaincre les communautés catholiques ont été minées par sa réponse aux troubles civils, qui avait tendance à être militariste et brutale. En avril 1970, des violences ont éclaté à Ballymurphy, un lotissement désespérément pauvre de l'ouest de Belfast, après le passage d'un défilé de l'Ordre Orange à proximité des limites du quartier. Des jeunes catholiques se sont affrontés avec des loyalistes et une compagnie britannique a été envoyée à Balllymurphy pour réprimer la violence. Lorsque les soldats eux-mêmes ont été bombardés de pierres, ils ont répondu en tirant des cartouches de gaz CS. Ce gaz a inondé le quartier et touché des milliers d'habitants non impliqués dans les émeutes. Selon le journaliste britannique Simon Winchester, l'utilisation de gaz lacrymogènes à Ballymurphy « a soudé la foule dans une sympathie commune et une haine commune envers les hommes qui les gazaient ». En juillet 1970, l'armée, frustrée par la montée de la violence armée, envahit Lower Falls, un bastion catholique de l'ouest de Belfast. Les soldats ont bouclé un quartier de 50 rues, imposé un couvre-feu et lancé une fouille maison par maison à la recherche d'armes. Prévenue plus tôt, l'Armée républicaine irlandaise (IRA) avait vidé la zone des armes et du personnel, de sorte que les soldats n'ont trouvé que peu de choses. Les perquisitions ont déclenché des affrontements entre habitants et militaires, ainsi que quelques violences. Cinq personnes ont été tuées par balle tandis que d'autres ont été blessées par balles ou par gaz CS. L'image de l'armée en tant que gardien de la paix et protecteur des civils catholiques a été considérablement endommagée.

« Leur apparition était la preuve évidente que nous avions gagné la bataille, que la RUC était vaincue. Cela a été bien accueilli. Mais il y avait une certaine confusion quant à l'attitude à adopter à l'égard des soldats. Ce n’était pas dans notre histoire d’accueillir les soldats britanniques.
Eamonn McCann, écrivain

Il convient de noter que de nombreux catholiques se sont opposés dès le début à l’intervention militaire britannique. Les nationalistes modérés se sont opposés à l’opération Banner parce qu’elle militarisait leur société et exposait régulièrement leurs enfants aux troupes. Ils l’ont condamné comme une solution imparfaite, une réponse militaire étrangère à un problème civil irlandais. Les Républicains, bien entendu, s’opposaient à toute forme de présence britannique en Irlande du Nord, qu’elle soit politique ou militaire. Ils considéraient l’armée britannique comme une force impérialiste étrangère, déployée pour faire respecter la souveraineté britannique et soutenir le gouvernement Stormont en difficulté. Une faction militante de l'Armée républicaine irlandaise (IRA) a commencé à appeler à une guerre totale contre les soldats britanniques, une tactique rejetée par les principaux dirigeants de l'IRA. À la fin de 1969, ces radicaux se séparèrent de l'IRA « officielle », devenant plus tard connue sous le nom d'IRA. IRA provisoire. Tout au long de 1970, l’IRA provisoire recruta des membres, attaqua « l’occupation britannique » par la rhétorique et la propagande et chercha à gagner le soutien des civils catholiques. Les jeunes volontaires de l'IRA ont également provoqué des troubles civils et des violences, comme les émeutes de Ballymurphy en avril 1970. Leur tactique consistait à déclencher une réponse militaire disproportionnée de la part des Britanniques ; cela empoisonnerait les attitudes des civils à l’égard de l’armée britannique et pousserait les catholiques vers l’IRA. L'IRA provisoire n'a toutefois pas tué des soldats britanniques. Comme l'a souligné le leader du Sinn Fein, Danny Morrison, il était trop tôt pour une telle tactique : « Ils n'auraient pas pu le vendre ».

L'IRA provisoire déclare la guerre

bannière d'opération
Paul Carter, 21 ans, soldat britannique abattu en septembre 1971 (image fournie par le ministère britannique de la Défense)

Au début de 1971, l’IRA provisoire était prête à déclarer la guerre à l’armée britannique en Irlande du Nord. Sa première victime fut Robert Curtis, un soldat de 20 ans. Curtis a été abattu par un tireur d'élite le 6 février alors qu'il patrouillait à pied sur New Lodge Road. Avant la fin du mois, les « Provos » avaient tué un autre soldat britannique, deux officiers de la RUC et cinq civils travaillant pour la BBC. Ces événements déclenchèrent la démission du premier ministre James Chichester-Clark en mars 1971 ; il a été remplacé par Brian Faulkner. Le nouveau Premier ministre a fait quelques tentatives de réconciliation, en promouvant un non-unioniste dans son cabinet, en nommant un catholique au poste de ministre d'État et en offrant aux nationalistes des rôles clés dans les comités gouvernementaux. Cependant, la majeure partie de l'attention de Faulkner était portée sur la sécurité et sur le volume et la férocité croissante de la violence paramilitaire de la part de l'IRA provisoire. L'image de l'armée britannique fut finalement brisée en janvier 1972, lorsque des parachutistes britanniques ouvrirent le feu sur une manifestation à Derry, tuant 14 personnes. La première enquête sur « Bloody Sunday » était à la fois corrompue et incompétente ; l'armée a refusé d'admettre ses fautes et n'a pas été tenue responsable des actes de ses membres. Le « Dimanche sanglant » n'a fait qu'élargir le fossé entre les forces de sécurité britanniques et les civils catholiques. Dix-huit mois après le début de l'opération Banner, les soldats britanniques étaient pris dans un nid de haine sectaire et de guerre paramilitaire meurtrière, sans aucune possibilité de victoire ni aucune voie claire de retrait. Mais le pire était encore à venir.

points clés de la bannière dopération

1. L'Opération Banner consistait en le déploiement de soldats de l'armée britannique en Irlande du Nord, pour aider la police locale et contribuer au maintien de la paix. Cette opération débuta le 14 août 1969.

2. L'Opération Banner était censée être temporaire. Les stratèges britanniques espéraient rétablir l'ordre en gagnant la confiance des catholiques tout en réformant les mesures de sécurité de l'Irlande du Nord.

3. L'une des réformes consistait en l'abolition des « B Specials » et la formation de l'UDR. L'UDR était censée être non sectaire mais, comme la RUC, elle est devenue dominée par les protestants.

4. La réponse tactique de l'armée aux émeutes de Ballymurphy, au couvre-feu de Falls et au « Dimanche sanglant » ont tous aliéné les catholiques, qui se sentaient ciblés et persécutés.

5. La présence de soldats britanniques en Irlande du Nord a également provoqué une scission au sein de l'IRA. Une faction déterminée à prendre des mesures plus énergiques contre les soldats a évolué pour devenir l'IRA provisoire.

sources de bannière d'opération

BBC News : Troupes britanniques déployées en Irlande du Nord (août 1969)
Soldat (Chanson de Harvey Andrews, 1972)
L'armée britannique publie de nouvelles instructions sur l'ouverture du feu sans sommation (mars 1973)
«71 (film 2014)


© Alpha Histoire 2018. Le contenu de cette page ne peut être republié ou distribué sans notre autorisation expresse. Pour plus d'informations s'il vous plaît se référer à notre Conditions d’utilisation.
Cette page a été rédigée par Rebekah Poole et Jennifer Llewellyn. Pour référencer cette page, utilisez la citation suivante :
R. Poole et J. Llewellyn, « Operation Banner : the British Army in Northern Ireland », Alpha History, consulté le [date d'aujourd'hui], https://alphahistory.com/northernireland/operation-banner/