Ebert et la République de Weimar

Friedrich Ebert fut le premier président de la République de Weimar. Né dans une famille ouvrière en 1871, Ebert suit une formation de maroquinier et gagne très tôt sa vie comme sellier. Dans la vingtaine, Ebert s'est engagé dans les syndicats, puis dans l'aile gauche du Parti social-démocrate (SPD). Il est devenu membre du Reichstag en 1912 et chef du SPD l'année suivante. À ce moment-là, les opinions politiques d'Ebert s'étaient adoucies – il restait sympathique aux syndicats et aux intérêts de la classe ouvrière, mais n'était pas radical, préférant la courtoisie et la certitude de la réforme politique aux bouleversements, au désordre et à la révolution. « Sans démocratie, il n’y a pas de liberté », disait Ebert en 1918. « La violence, peu importe qui l’utilise, est réactionnaire. »

Pendant la Première Guerre mondiale, Ebert avait suscité critiques et controverses en soutenant l'effort de guerre et le gouvernement de guerre du Kaiser – une position qui a provoqué une division majeure dans les rangs de son parti. En 1915, une faction radicale anti-guerre du SPD se sépara pour former le Spartakusbund; ce groupe formerait la base du Parti communiste allemand (KPD). En octobre 1918, alors que la guerre tournait mal et que le moral du public s'effondrait, le gouvernement fut assumé par une coalition dirigée par le politicien libéral Prince Max von Baden. Ebert et Philipp Scheidermann devinrent ministres. C'était la première fois que des membres du SPD étaient nommés au cabinet national. Lorsque l'empereur Guillaume II abdiqua le 9 novembre, von Baden démissionna et Ebert devint le premier président de la nouvelle république allemande.

Pendant ce temps, les membres du KPD se préparaient eux-mêmes à combler le vide de pouvoir laissé par le départ du Kaiser. Alors que les communistes s'organisaient et rassemblaient leurs membres pour une tentative de révolution socialiste, Ebert tint bon. Sa préférence était que l’Allemagne évolue vers une social-démocratie et non que le socialisme lui soit imposé par la force. (Il dira plus tard de la révolution : « Je n'en veux pas, je la déteste même comme un péché ! ») Le 9 novembre, jour de sa proclamation président, Ebert conclut une poignée de main avec Wilhelm Groener, membre du parti. Reichswehr Haut commandement. Reconnaissant la faiblesse de son gouvernement, Ebert chercha le soutien de l'armée. Groener accepta à contrecoeur, tout en insistant pour que le nouveau gouvernement civil accepte de ne pas se dissoudre, de se réformer ou de s'ingérer dans la Reichswehr. Le pacte Ebert-Groener, comme on l'a appelé, s'est avéré un facteur crucial pour la survie du gouvernement. Les brigades de Freikorps (soldats de retour) qui allaient vaincre la révolte spartakiste ont agi avec l'aval de Reichswehr officiers.

«Dans les premières années de Weimar, Ebert a agi en tant que primus inter pares, ou« grand frère », auprès des gouvernements de coalition. Ebert possédait des valeurs mitigées. D'un côté, Ebert avait de fortes tendances paternelles… D'un autre côté, il était un démocrate autoproclamé et se considérait comme au-dessus des petites disputes entre factions. Ebert était l'idole des factions révolutionnaires. C'était un type fort et silencieux qui méprisait la nature hiérarchique de l'ordre ancien… Pour ses partisans au sein de la coalition de Weimar, il était souvent considéré comme un saint… Mais pour ses ennemis, Ebert était le diable incarné, désigné par une collection de désobligeants titres (le 'Criminel de novembre', le 'Traître à l'Allemagne', le 'Back Stabber'). »
Matthew C. Wells, historien

Pour l’aile gauche radicale de la politique allemande, Ebert était considéré comme un traître, un homme qui s’était aligné sur les monarchistes, les militaristes et les réactionnaires pour pouvoir s’accrocher au pouvoir. Mais aux yeux des modérés et des libéraux, il semblait le meilleur candidat pour superviser la transition de l'Allemagne vers la démocratie. En décembre 1918, Ebert convoqua des élections pour une nouvelle Assemblée nationale ; ces élections ont eu lieu le 19 janvier de l'année suivante. La nouvelle assemblée s'est réunie pour la première fois le 6 février à Weimar, en raison des troubles persistants à Berlin. Ce premier lieu de rencontre donna son nom au nouveau gouvernement : la République de Weimar. Ebert fut confirmé comme président, poste qu'il occupa jusqu'à sa mort en 1925. Mais au cours de ses six années de mandat, Ebert fut confronté à une opposition politique et à des crises économiques qui menaçaient la république naissante. Les communistes, vaincus en 1919 mais non anéantis, continuèrent de menacer la révolution ; il en était de même pour les éléments radicaux du Reichswehr et de Freikorps. Même si la droite politique avait contribué à sauver Ebert et la république en 1919, ses rangs contenaient peu de partisans du républicanisme ou de la démocratie libérale. Les années 1920 seront jonchées de dizaines de groupes politiques et paramilitaires de droite, tous rêvant du retour de la monarchie, de l’autorité bismarckienne, de la restauration du pouvoir militaire et du prestige allemand.

La République de Weimar a réussi à survivre à ces défis internes – mais cela a coûté très cher. Les divisions politiques en Allemagne ont rendu la tâche de gouvernement longue, ardue et parfois impossible. Les extrémistes ont mené une campagne d'intimidation et de violence politique ; plusieurs personnalités politiques de Weimar ont été assassinées. Ebert et d’autres dirigeants ont fait l’objet de critiques politiques et personnelles acerbes. En 1924, un juge conservateur déclara le président coupable de « haute trahison » pour avoir soutenu les grévistes des munitions pendant la guerre. Tout cela a eu des conséquences néfastes sur la santé d'Ebert et il est décédé en fonction peu de temps après (février 1925). Le successeur d'Ebert à la présidence fut Paul von Hindenburg, le Junker aristocrate qui avait été le commandant militaire de l'Allemagne et de facto dictateur pendant une grande partie de la Première Guerre mondiale. L'élection de Hindenburg était le signe d'un conservatisme croissant parmi les électeurs allemands.

Les historiens sont divisés sur l'héritage d'Ebert et l'efficacité de sa présidence. Ses camarades socialistes critiquent Ebert comme un traître pour avoir ignoré les valeurs fondamentales de gauche et s'appuyer sur le dangereux Freikorps pour imposer un contrôle. Pour ceux de la droite politique, Ebert était un « criminel de novembre », un signataire du traité de Versailles détesté et un homme politique faible, infecté par les valeurs socialistes et démocratiques. De manière plus réaliste, le défi d'Ebert consistant à unifier l'Allemagne – à une époque où elle était si profondément divisée et frappée par des problèmes économiques – était peut-être un défi impossible.

1. Ebert était le leader du SPD et un ancien socialiste dont les opinions se sont modérées au fil du temps.
2. Il devient ministre en octobre 1918, puis premier président de la république allemande en novembre.
3. Son soutien à la guerre a conduit à la formation de factions radicales dissidentes du SPD, comme le Parti communiste.
4. Ebert s'est opposé à la révolution communiste en janvier 1919 et a fait appel à des unités du Corps franc pour l'écraser.
5. Cela l'a rendu controversé, méprisé par les radicaux de gauche et de droite de la politique allemande.


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Cette page a été écrite par Jennifer Llewellyn, Jim Southey et Steve Thompson. Pour référencer cette page, utilisez la citation suivante:
J. Llewellyn et al, « Ebert play and the Weimar Republic », Alpha History, 2014, consulté le [date d'aujourd'hui], http://alphahistory.com/weimarrepublic/ebert-birth-weimar-republic/.