Boston Tea Party

thé de boston
Représentation d'un artiste du Boston Tea Party, 1773

La Boston Tea Party fut un incident dramatique survenu en décembre 1773 qui suivit l’adoption par le Parlement du Tea Act, une législation destinée à contourner le commerce colonial du thé de contrebande. Frustrés par ce qu’ils considéraient comme une nouvelle tentative de lever des revenus auprès des colonies, des gangs de Bostoniens montèrent à bord de cargos ancrés dans le port de la ville et déversèrent de grandes quantités de thé dans l’eau. Cette destruction gratuite de propriétés privées a provoqué l'indignation en Grande-Bretagne et a conduit à l'adoption du Actes coercitifs plusieurs mois plus tard.

Des colons assoiffés

Avant la révolution, les colonies américaines étaient de grandes consommatrices de thé, en important plus d’un million de livres (1 500,000 kilogrammes) chaque année. La boisson était consommée dans tous les coins des 13 colonies tandis que la culture du thé était particulièrement forte dans les villes et villages.

L’affection coloniale pour le thé a été héritée des Britanniques, qui se sont eux-mêmes lancés dans cette boisson dans la seconde moitié du XVIIe siècle. L’amour des Britanniques pour le thé s’est rapidement développé et a conduit à une explosion des échanges commerciaux avec la Chine. Dans les années 1600, les Britanniques exportaient 1760 millions de livres de thé d’Asie, et les Néerlandais plus de 6 millions de livres.

C'est ce thé hollandais qui était le plus largement utilisé dans les 13 colonies, acheté et expédié en violation des lois sur la navigation. La raison était simple : le prix. Le thé britannique, bien que de qualité supérieure, était nettement plus cher. Le thé hollandais de contrebande pouvait être acheté pour environ trois shillings la livre, tandis que le thé britannique coûtait au moins quatre shillings, parfois plus.

La loi sur le thé

En Grande-Bretagne, la grande majorité du thé était importée et commercialisée par la Compagnie britannique des Indes orientales. En 1770, la Compagnie des Indes orientales était la plus grande entreprise au monde, faisant le commerce de nombreux produits en Europe, en Inde et en Asie. Elle faisait partie intégrante de l’économie impériale britannique, dirigeant pratiquement plusieurs colonies au nom de la Couronne.

Au début de 1773, la Compagnie des Indes orientales avait une dette de plus d'un million de livres sterling, principalement en raison de la mauvaise gestion et de la corruption. Il abritait également 1 millions de livres de thé invendu. Face à une situation désespérée, les membres du gouvernement et de l’entreprise ont commencé à chercher une solution.

Le résultat fut le Tea Act, adopté par le gouvernement de Lord North en mai 1773. Aux termes de cet acte, la Compagnie des Indes orientales serait autorisée à expédier 500,000 XNUMX livres de thé directement aux colonies américaines. La loi sur le thé n'a soulevé aucune nouvelle taxe ou droit, mais elle a obligé l'entreprise à payer les frais de trois pence la livre toujours en vigueur sur les droits de Townshend.

L'expédition et la vente directement aux colonies ont éliminé les coûts et les majorations, permettant au thé britannique des Indes orientales d'être vendu à meilleur marché que le thé néerlandais de contrebande. En prime, les colons finiraient par payer l'un des droits qu'ils prétendaient mépriser.

Opposition coloniale

En Amérique, des agents loyalistes ont été embauchés comme consignataires pour décharger le thé de la Compagnie des Indes orientales et organiser sa distribution aux marchands locaux. Cependant, l’opposition au Tea Act a été forte dès le départ et nombre de ces destinataires ont été intimidés et ont démissionné.

Avant même l’arrivée du premier bateau à thé, les écrivains coloniaux s’élevaient contre le Tea Act. L'un était John Dickinson, qui a exhorté ses compatriotes à ne pas participer au déchargement ou à la manipulation du produit britannique détesté :

« Décidez donc… que personne ne recevra le thé, personne ne laissera ses réserves ou ne permettra au navire qui l'amène d'amarrer à son quai, et que si quelqu'un aide à le décharger, à le débarquer ou à le stocker, il sera à jamais considéré comme un ennemi de son pays et ne jamais être employé par ses concitoyens… Il ne faut pas supposer qu'un gentleman-soldat se soumettra à l'indignité de devenir porteur de la Compagnie des Indes orientales.

Le 12 décembre, les habitants de Lexington, dans le Massachusetts – qui deviendra plus tard le premier champ de bataille de la guerre d'indépendance – ont tenu une réunion publique au cours de laquelle le thé britannique a été volontairement rendu, puis empilé et incendié sur la place de la ville.

Les navires arrivent

Le premier navire à thé, le Darmouth, est arrivé dans le port de Boston fin novembre et a jeté l'ancre. Les destinataires locaux étant chassés de la ville ou se cachant, il n'y avait personne pour décharger le thé, le navire est donc resté au mouillage. Le propriétaire du navire, Francis Rotch, a été mis en garde contre toute tentative de déchargement lui-même.

Ainsi commença une impasse de trois semaines. Des gangs surveillaient les quais pour s'assurer que les résolutions des Sons of Liberty n'ont pas désobéi. Thomas Hutchinson, aujourd'hui gouverneur royal du Massachusetts, travailla activement mais en vain pour que le thé soit ramené à terre et que les droits de douane soient payés.

Par la loi, le Dartmouth devait décharger sa cargaison dans les 20 jours suivant son arrivée au port. À la mi-décembre, ce délai devait expirer, donnant aux douaniers le pouvoir légal de décharger eux-mêmes les navires. À ce moment-là, le Dartmouth avait été rejoint par deux autres navires transportant du thé : le Eleanor et par castor.

Boston passe à l'action

Le soir du 16 décembre, Samuel Adams a convoqué une autre assemblée municipale au lieu de réunion de Boston, celle-ci de loin la plus grande avec plus de 6,000 XNUMX personnes présentes. Les personnes présentes ont entendu qu'une action immédiate était nécessaire.

Après le crépuscule, un groupe de 40 à 50 hommes, apparemment habillés en Amérindiens, se faufila vers Griffin's Wharf, où les trois navires de thé étaient au repos. Les navires ont été arraisonnés et leurs cales forcées. Avec l'habileté des dockers, les pillards ont hissé des dizaines de coffres à thé sur le pont et les ont déposés dans les eaux peu profondes et la boue grise du port de Boston.

Les rapports suggèrent que 340 caisses de thé ont été détruites, pesant environ 45 tonnes et d'une valeur approchant les 10,000 XNUMX £. L’opération s’est déroulée dans un calme relatif et avec une efficacité considérable. Contrairement aux représentations visuelles de l'événement, il n'y a pas eu d'expositions flamboyantes ni de foules enthousiastes bordant le port.

Autres « Tea Party »

Le Boston Tea Party est la manifestation coloniale la plus connue contre le Tea Act, mais ce n’était pas la seule, ni la première. En Caroline du Sud, des pillards avaient saisi et saisi du thé importé près de deux semaines plus tôt.

Le jour de Noël 1773, un navire britannique transportant près de 700 caisses de thé – la plus grande cargaison envoyée aux colonies – a fait demi-tour à Philadelphie après que son capitaine ait reçu le message de menace suivant :

« Vous êtes envoyé dans un service diabolique [par ceux] qui ont fait de vous une dupe de leur avarice et de leur ambition… Que pensez-vous, Capitaine, d'un licol autour du cou, de 10 gallons de goudron liquide décanté sur votre pâté, avec le des plumes d'une douzaine d'oies sauvages posées dessus pour égayer votre apparence ? Pensez-y sérieusement et envolez-vous vers l'endroit d'où vous venez. Volez sans hésitation, sans la formalité d’une protestation – et surtout, Capitaine Ayres… volez sans les plumes d’oies sauvages.

La nouvelle année 1774 apporta des affrontements similaires à Princeton et à Sandy Hook, dans le New Jersey. En avril, le capitaine d’un navire a été détenu à New York jusqu’à ce qu’il accepte de revenir avec la cargaison détestée. Il y a eu un deuxième déversement de thé dans le port de Boston en mars, cette fois-ci de seulement 28 coffres, et une douzaine d'autres incidents autour des colonies où du thé a été saisi, volé ou détruit.

Conséquences

La nouvelle du Boston Tea Party parvint en Angleterre à la mi-janvier 1774 et, quelques jours plus tard, elle fut rapportée dans les journaux. Dans un premier temps, la réaction fut tempérée. George III lui-même a réagi plus avec déception que colère, estimant que l'incident de Boston était ponctuel et que le Tea Act pourrait encore réussir : « Je suis très blessé que l'instigation d'hommes méchants ait une fois de plus poussé les habitants de Boston à prendre des mesures aussi injustifiables, mais je confiance que petit à petit le thé y trouvera son chemin ».

À la fin du mois de janvier, cependant, les hommes politiques et la presse anglais étaient mieux informés de l’ampleur de l’opposition coloniale. La colère grandit rapidement et certains éditoriaux fulminèrent contre les événements survenus chez les Bostoniens, accusés de commettre « toutes les espèces de libertinage et de cruauté communes à un état d'anarchie ». Un écrivain au Journal du Middlesex a observé que « les Américains, semble-t-il, sont absolument en rébellion ouverte et avouée ».

De nombreux whigs et modérés britanniques avaient auparavant soutenu l’opposition coloniale au Loi sur le timbre et par Devoirs de Townshend. Cette fois, le soutien était beaucoup plus mince. Quelles que soient leurs opinions sur la politique coloniale britannique et quel que soit le statut des droits de douane sur le thé, les possédants ne pouvaient tolérer la destruction de milliers de livres sterling de biens privés.

Cette source de colère et de dégoût a convaincu le gouvernement, alors dirigé par Lord North, qu’il fallait prendre des mesures énergiques contre le Massachusetts et sa capitale récalcitrante. Ils se mirent à rédiger une législation punitive qui, elle-même, attiserait les flammes de la révolution.

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1. Le Boston Tea Party fait référence à un incident survenu en décembre 1773, au cours duquel entre 40 et 50 Sons of Liberty sont montés à bord de navires britanniques dans le port de Boston et ont détruit 340 caisses de thé appartenant aux Britanniques.

2. Une législation récente appelée Tea Act a permis à la Compagnie britannique des Indes orientales d'expédier son thé directement aux colonies, permettant ainsi des ventes à moindre coût pour réduire le prix du thé de contrebande.

3. Parce que ce thé était toujours soumis à un droit imposé par les lois de Townshend, les Sons of Liberty ont exhorté les habitants à ne pas le décharger ou à le vendre, ce qui a conduit à une impasse dans le port de Boston.

4. L’opposition au Tea Act a donné lieu à des manifestations similaires dans d’autres villes portuaires des colonies, même si celle de Boston a été de loin la plus importante et la plus coûteuse.

5. Cette opposition généralisée, ainsi que la destruction d'importantes propriétés privées à Boston, ont provoqué l'indignation en Angleterre et convaincu le gouvernement de prendre des mesures sévères.

Informations de citation
Titre: « La fête du thé de Boston »
Auteurs: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editeur: Histoire Alpha
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/boston-tea-party
Date publiée: 16 juillet 2019
Date de mise à jour : 22 novembre 2023
Date d'accès: 22 avril 2024
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