Bon sens

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La couverture de la première édition de Bon sens

Thomas Paine est un arrivé tardivement dans l’Amérique révolutionnaire. En Angleterre, Paine avait échoué dans un certain nombre de carrières, notamment dans la fabrication de sous-vêtements pour femmes, et en 1774, Benjamin Franklin lui suggéra que de plus grandes opportunités pourraient se trouver de l'autre côté de l'Atlantique. Suivant les conseils de Franklin, Paine arriva à Philadelphie en novembre 1774, presque mort de la fièvre typhoïde contractée pendant le voyage. Après son rétablissement, Paine a commencé à chercher un revenu en écrivant et en imprimant, avec un succès négligeable.

Vers la fin de 1775, Paine commença à travailler sur une monographie traitant des relations politiques entre l'Angleterre et l'Amérique, avec les commentaires continus de Benjamin Rush, futur signataire de la Déclaration d'indépendance. Rush a également contribué au titre, Bon sens, et la première édition de 46 pages fut publiée en janvier 1776 – avec l’argent propre de Paine utilisé pour couvrir les frais.

Bon sens était remarquable car il présentait les arguments en faveur de l’indépendance d’une manière claire et directe. Paine ne parlait pas de manière abstraite ni n’utilisait de théories constitutionnelles complexes ; au lieu de cela, il a fourni de nombreuses raisons pratiques pour lesquelles les liens unissant l’Angleterre et l’Amérique devraient être rompus.

Paine a suggéré qu’il était absurde qu’un continent comme l’Amérique soit gouverné par une île comme l’Angleterre. Les colonies américaines n’étaient pas entièrement ni même principalement « anglaises » ; ils étaient composés de peuples du monde entier. L’Amérique était trop dépendante économiquement de l’Europe, de sorte que toute guerre européenne causerait des dégâts et des souffrances en Amérique.

La distance entre l’Angleterre et l’Amérique rendait impossible un gouvernement efficace depuis Londres. Le parlement britannique était censé « contrôler » le pouvoir du roi, mais le parlement actuel était lui-même corrompu. Le gouvernement est intrinsèquement mauvais et il devrait y en avoir moins, pas plus.

Les rois sont censés connaître leur pays, mais ils vivent isolés dans des palais et des cours royales, coupés du peuple qu'ils dirigent. Le sort de Charles Ier, décapité pendant la guerre civile anglaise, n'a pas rendu les rois plus justes, mais seulement plus prudents et plus subtils dans la manière dont ils exercent leur pouvoir.

«Common Sense a frappé Philadelphie comme un coup de tonnerre par une journée calme. Cela a surpris les gens. Cela en a effrayé certains, en a enthousiasmé d'autres et en a enragé pas mal. L'impact émotionnel de la brochure est difficile à apprécier pour nous, car les mots écrits n'ont plus un tel pouvoir incendiaire ... Pourtant, les paroles de Paine ont encouragé [le peuple américain] à risquer tout ce qui lui tenait à cœur - sa vie, ses moyens de subsistance, sa propriété et ceux à qui ils ont aimé - dans une guerre contre la puissance militaire la plus redoutable du monde. Et pour quoi? Pour des concepts éphémères comme la liberté et l'égalité… »
Thomas Slaughter, historien

Cette combinaison de raisonnement clair et de langage accessible a touché une corde sensible parmi beaucoup de colons et a propulsé Paine sous les projecteurs en tant que polémiste. Plus de copies 100,000 de Bon sens ont été imprimés en 1776, la plupart d'entre eux ont été inondés dans les 13 colonies alors que la guerre se déroulait dans le Massachusetts et à New York.

Ceux qui étaient semi-alphabètes ou incapables de lire du tout entendaient toujours les arguments percutants de Paine : des volontaires le lisaient lors des réunions municipales, des officiers de l'armée continentale en lisaient des extraits à leurs soldats et des prêtres en lisaient des sections à leurs congrégations (souvent appuyées par des paraboles bibliques pertinentes). . La brochure du séminaire de Paine a contribué à dissiper les doutes sur l’indépendance ; ce qui était autrefois une idée trop radicale pour être envisagée prenait désormais tout son sens pour ceux qui lisaient Bon sens et a accepté ses arguments.

Dans un climat de dissidence, de rébellion et de guerre, les écrits de Paine ont contribué à apaiser les doutes et à clarifier l’objectif d’un peuple en révolution.

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