Le premier congrès continental

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Une représentation artistique du premier congrès continental à 1774

Avec les lois coercitives imposant des sanctions politiques et économiques à Boston, les radicaux du Massachusetts ont intensifié leur campagne de propagande. Les principaux agents de ce processus étaient les comités de correspondance, créés en 1772-3 à la suite des tentatives britanniques visant à rémunérer les gouverneurs et les fonctionnaires royaux de manière indépendante.

Samuel Adams était une figure de proue de ces comités et bientôt plus de 300 chapitres distincts existèrent autour des 13 colonies, dont plus d'un tiers à Boston et dans ses environs. Composés d'hommes des classes moyennes et supérieures, ils travaillaient studieusement à la lueur des lampes dans les tavernes et les maisons privées, formulant, rédigeant, copiant et scellant des lettres et des feuillets destinés à circuler dans les 12 autres colonies. Leur objectif était de promouvoir la situation critique du Massachusetts comme celle des autres provinces ; ce qui se passait à Boston pourrait facilement se produire à Philadelphie, à New York, à Richmond ou à Charleston.

À la suite des actes coercitifs ou « intolérables », leurs écrits se sont multipliés et l’une de leurs suggestions s’est également concrétisée : un sommet intercolonial pour discuter des événements inquiétants de Boston.

Le premier Congrès continental s'est réuni à Carpenter's Hall, à Philadelphie, en Pennsylvanie, pour une période de six semaines, en septembre-octobre 1774. Il s'est ouvert par une prière demandant à Dieu de soutenir la cause américaine (voir photo). Dans sa première incarnation, le Congrès était composé de 55 hommes provenant de 12 colonies.

Certains des 55 participants au premier Congrès étaient des révolutionnaires clés : Samuel Adams et son cousin John Adams, tous deux du Massachusetts ; George Washington, Patrick Henry et Richard Henry Lee de Virginie ; et John Jay de New York. Ces délégués n'étaient pas nécessairement élus pour y assister; leur présence était davantage liée à leur capacité à financer eux-mêmes le voyage à Philadelphie. Néanmoins, ils se considéraient comme les représentants de leurs colonies individuelles, même si aucun d’entre eux ne semblait identifier l’importance de ce rassemblement.

Tout comme ses prédécesseurs, le Congrès d'Albany (1754) et le Congrès du Stamp Act (1765), le Congrès continental était un organe à but unique, destiné à discuter d'un problème particulier – mais d'ici un an, il deviendrait un comité de guerre ; d’ici deux ans, il constituerait le gouvernement de facto d’une nouvelle nation.

«Les délégués les plus modérés [du premier Congrès], dont Joseph Galloway, ont fait valoir que le système colonial était récupérable et ont proposé un plan appelant à un nouveau gouvernement américain, dirigé par un président général nommé par la Couronne et par un grand conseil, dont les membres seraient choisis par les gouvernements coloniaux. Ce gouvernement aurait le pouvoir d'opposer son veto à tout acte parlementaire qui toucherait les colonies. Les radicaux étaient majoritaires au Congrès et le plan de Galloway n'a pas été accepté.
Alan Axelrod, historien

Les délégués ont débattu avec enthousiasme des lois et des conditions coercitives dans le Massachusetts. Tous n’étaient pas pleinement sympathiques : de nombreux délégués pensaient que les Bostoniens étaient les architectes de leur propre destin, grâce à leur belligérance et leur entêtement. Les délégués du Sud, en particulier, estimaient que les actions des radicaux de Boston étaient beaucoup trop excessives.

Les délégués s'accordèrent cependant sur plusieurs principes : les Britanniques n'avaient pas le droit de taxer les colonies américaines tant qu'elles n'étaient pas représentées ; que l’ingérence juridique et politique britannique dans les colonies était inconstitutionnelle ; et que l'Acte de Québec contrevenait directement aux droits et aux intérêts des colonies britanniques existantes. Ils rédigèrent les statuts de l'association, qui exposèrent ces griefs dans une série de pétitions, tout en s'engageant à un boycott commercial organisé et unifié des produits britanniques jusqu'à ce que Westminster ajuste sa politique actuelle. Les articles fixaient même des paramètres pour la frugalité coloniale, dictant ce que les femmes pouvaient porter afin d'éviter l'achat de nouveaux vêtements (britanniques).

Reconnaissant qu'un examen serait nécessaire pour vérifier le succès des statuts, le Congrès s'engagea à se réunir à nouveau en mai 1775, environ sept mois plus tard. Les délégués ne devaient pas le savoir, mais au moment où ils se reverraient, les Américains et les Britanniques seraient dans un état de conflit ouvert.

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