Patrick Henry: 'Liberté ou mort' (1775)

Le 23 mars 1775, Patrick Henry s'est adressé à une réunion de la législature de l'État de Virginie à Richmond. Les récits suggèrent qu'il a lancé une riposte enflammée à ceux qui appelaient à la réconciliation avec l'Angleterre, exhortant le corps législatif à entreprendre des préparatifs de guerre. La version suivante du célèbre discours d’Henry « Donnez-moi la liberté ou donnez-moi la mort » a été reconstituée par son biographe : William Wirt, plus de trois décennies plus tard :

«Monsieur le Président, personne ne pense plus que moi au patriotisme et aux capacités des très dignes messieurs qui viennent de s’adresser à la Chambre. Mais des hommes différents voient souvent le même sujet sous des lumières différentes. J'espère qu'il ne sera pas jugé irrespectueux envers ces messieurs si, recevant comme je le fais, des opinions d'un caractère très opposé aux leurs, j'exprimerai mes sentiments librement et sans réserve.

Ce n'est pas le moment de la cérémonie. La question à la Chambre est un moment terrible pour notre pays. Pour ma part, je considère qu'il ne s'agit rien de moins que d'une question de liberté ou d'esclavage et que, proportionnellement à l'ampleur du sujet, il devrait s'agir de la liberté du débat. C'est seulement ainsi que nous pouvons espérer arriver à la vérité et assumer la grande responsabilité que nous assumons envers Dieu et notre pays. Si je retiens mes opinions à ce moment-là, par crainte d'être offensé, je me considérerais coupable de trahison envers mon pays et de déloyauté envers la majesté des cieux, que je révère par-dessus tous les rois de la terre.

Monsieur le Président, il est naturel que l'homme se livre aux illusions de l'espoir. Nous sommes enclins à fermer les yeux sur une vérité douloureuse et à écouter le chant de cette sirène jusqu'à ce qu'elle nous transforme en bêtes. Est-ce la part des hommes sages, engagés dans une grande et difficile lutte pour la liberté? Sommes-nous disposés à être du nombre de ceux qui, ayant des yeux, ne voient pas, et, ayant des oreilles, n'entendent pas, les choses qui concernent de si près leur salut temporel? Pour ma part, quelle que soit l'angoisse d'esprit que cela coûte, je suis disposé à connaître toute la vérité; connaître le pire et le prévoir.

Je n'ai qu'une seule lampe par laquelle mes pieds sont guidés - et c'est la lampe de l'expérience. Je ne connais aucun moyen de juger de l'avenir mais par le passé. Et à en juger par le passé, je souhaite savoir ce qu'il y a eu dans la conduite du ministère britannique au cours des dix dernières années, pour justifier ces espoirs avec lesquels messieurs ont été heureux de se consoler, et la Chambre? Est-ce ce sourire insidieux avec lequel notre pétition a été reçue dernièrement? Ne lui faites pas confiance, monsieur; cela s'avérera un piège à vos pieds. Ne vous laissez pas trahir par un baiser.

Demandez-vous comment cette gracieuse réception de notre pétition s'accorde avec ces préparatifs de guerre qui recouvrent nos eaux et assombrissent nos terres. Les flottes et les armées sont-elles nécessaires à une œuvre d’amour et de réconciliation ? Nous sommes-nous montrés si peu disposés à nous réconcilier qu'il faille faire appel à la force pour reconquérir notre amour ? Ne nous trompons pas, monsieur. Ce sont les instruments de guerre et d’assujettissement, les derniers arguments auxquels recourent les rois… Ils nous sont destinés ; ils ne peuvent être destinés à aucun autre. Ils sont envoyés pour lier et riveter sur nous ces chaînes que le ministère britannique forge depuis si longtemps.

Et à quoi devons-nous nous opposer à eux? Allons-nous essayer la discussion? Monsieur, nous essayons cela depuis dix ans. Avons-nous quelque chose de nouveau à offrir sur le sujet? Rien. Nous avons élevé le sujet sous tous les angles dont il est capable; mais tout cela a été vain. Devons-nous recourir à la supplique humble et suppliante? Quels termes trouverons-nous qui ne sont pas déjà épuisés? Ne nous trompons pas, je vous en supplie. Monsieur, nous avons fait tout ce qui était en notre pouvoir pour éviter la tempête qui s’annonce. Nous avons demandé. nous avons fait une démonstration; nous avons supplié; nous nous sommes prosternés devant le trône et avons imploré son interposition pour arrêter les mains tyranniques du ministère et du Parlement. Nos pétitions ont été méprisées; nos remontrances ont produit une violence et une insulte supplémentaires; nos supplications ont été ignorées; et nous avons été méprisés, avec mépris, du pied du trône. En vain, après ces choses, puissions-nous réaliser le cher espoir de paix et de réconciliation.

Il n'y a plus aucun espoir. Si nous voulons être libres, si nous voulons préserver, inviolons les privilèges inestimables pour lesquels nous nous disputons depuis si longtemps, si nous ne voulons pas vraiment abandonner la noble lutte dans laquelle nous nous sommes engagés et que nous nous sommes engagés à pour ne jamais abandonner jusqu'à ce que l'objet glorieux de notre combat soit obtenu, nous devons nous battre! Je le répète, monsieur, nous devons combattre! Un appel aux armes et au dieu des armées est tout ce qui nous reste!

Ils nous disent que nous sommes faibles, incapables de faire face à un adversaire aussi redoutable. Mais quand serons-nous plus forts? Sera-ce la semaine prochaine ou l'année prochaine? Sera-ce quand nous serons totalement désarmés et quand un garde britannique sera posté dans chaque maison? Devons-nous rassembler la force par l'irrésolution et l'inaction? Acquerrons-nous les moyens de la résistance effective en nous couchant sur le dos et en serrant le fantôme illusoire de l'espoir jusqu'à ce que nos ennemis nous lient pieds et poings liés?

Monsieur, nous ne sommes pas faibles si nous faisons un usage approprié des moyens que le Dieu de la nature a mis en notre pouvoir. Trois millions de personnes, armées dans la sainte cause de la liberté et dans un pays tel que celui que nous possédons, sont invincibles par toute force que notre ennemi peut envoyer contre nous. De plus, nous ne livrerons pas nos batailles seuls. Il y a un Dieu juste qui préside aux destinées des nations et qui suscitera des amis pour mener nos batailles pour nous. La bataille n'est pas aux seuls forts; c'est aux vigilants, aux actifs, aux braves… Il n'y a pas de retraite que dans la soumission et l'esclavage! Nos chaînes sont forgées! Leur cliquetis peut être entendu dans les plaines de Boston! La guerre est inévitable et laissez-la venir! Je le répète, monsieur, laissez-le venir!

Il est vain, monsieur, d'atténuer la question. Les messieurs peuvent pleurer, paix, paix - mais il n'y a pas de paix. La guerre est effectivement commencée! Le prochain coup de vent qui balayera du nord apportera à nos oreilles le choc des bras retentissants! Nos frères sont déjà sur le terrain! Pourquoi restons-nous ici à ne rien faire? Que souhaitent les messieurs? Qu'auraient-ils? La vie est-elle si chère, ou la paix si douce, qu'elle s'achète au prix des chaînes et de l'esclavage? Interdisez cela, Dieu Tout-Puissant! Je ne sais pas quel cours les autres peuvent prendre; mais moi, donnez-moi la liberté ou donnez-moi la mort!