L'ordonnance du nord-ouest

ordonnance du nord-ouest
Une carte montrant la zone développée sous les auspices de l'ordonnance du Nord-Ouest

Le gouvernement national en vertu des articles de la Confédération est souvent décrit comme incompétent et sans valeur – cependant, au même moment où la convention de Philadelphie débattait la nouvelle constitution, le Congrès de la Confédération a adopté l'une des lois les plus importantes des débuts de l'histoire des États-Unis. L'Ordonnance du Nord-Ouest (juillet 1787) décrivait les moyens par lesquels les vastes territoires situés entre les Appalaches et les rivières Mississippi et Ohio seraient colonisés, gouvernés et admis à l'union. Certaines des questions les plus épineuses de l’ère pré-révolutionnaire – rivalité entre États, revendications territoriales et esclavage – ont été abordées, sans être entièrement résolues, par l’ordonnance. Néanmoins, il a établi le cadre et le processus par lesquels la nouvelle nation passerait de 13 États le long de la côte est à la fédération de 50 États que nous connaissons aujourd’hui.

À la fin de la guerre française et indienne en 1763, la plupart des États ont lancé des revendications foncières dans les territoires de l'ouest. Dans les années 1780, ces revendications sont restées et ont finalement conduit à des désaccords, des différends et, dans certains cas, des conflits frontaliers mineurs qui ont nui à l'unité provisoire de la nouvelle nation. Il était également illogique que les vastes territoires occidentaux soient gouvernés par les treize États, dont la plupart étaient côtiers et séparés des nouvelles terres par de vastes distances, des lacs, des montagnes et des rivières. Il était plus logique d'admettre de nouveaux États plutôt que d'étendre ceux existants, un argument initialement avancé par Thomas Jefferson (il suggéra de découper le territoire en dix-sept blocs oblongs de même taille, chacun devenant un nouveau membre des États-Unis fédéraux). La proposition de Jefferson de 1784 n'a pas été acceptée, mais elle a servi de base à l'ordonnance du Nord-Ouest trois ans plus tard. Entre la fin des hostilités avec la Grande-Bretagne et l'adoption de l'ordonnance, le Congrès a convaincu bon nombre des 13 États de céder (abandonner) leurs revendications sur les territoires à l'ouest. Certains États l'ont fait volontairement, reconnaissant que les tensions et les conflits interétatiques endommageaient la nouvelle nation. D'autres ont été soudoyés, le Congrès proposant d'assumer leurs dettes de guerre de la révolution.

« Pour de nombreux habitants du Nord, l'interdiction de l'esclavage contenue dans l'ordonnance [du Nord-Ouest] était presque un texte sacré. [Mais] au moment de son adoption, l'ordonnance ne menaçait pas l'esclavage dans le Sud. Cela pourrait même y avoir renforcé l’esclavage. L'ordonnance n'a pas non plus affecté immédiatement ou directement l'esclavage dans le territoire situé au nord de la rivière Ohio. L'esclavage a persisté dans la région pendant des décennies. Il est certainement peu probable que tous ceux qui ont voté pour l’ordonnance aient considéré l’article VI comme anti-esclavagiste. Les membres du Congrès du Sud profond qui ont voté en faveur de ce projet n’ont pas consciemment porté atteinte à l’esclavage.»
Paul Finkelman, historien

Une fois les revendications de l'État supprimées, l'Ordonnance du Nord-Ouest a décrété que les nouvelles colonies dans l'ouest seraient sous le contrôle du Congrès, mais les colons pourraient créer une assemblée territoriale, adopter des lois locales, nommer des juges et (une fois que la population aurait atteint 60,000 1861 habitants) demander le statut d'État. L'ordonnance stipulait que « la plus grande bonne foi doit toujours être observée envers les Indiens ; leurs terres et leurs biens ne seront jamais pris sans leur consentement… », une mesure idéaliste mais irréaliste. De manière plus controversée, l'ordonnance interdit l'esclavage dans tous les nouveaux territoires et États de l'Ouest, une mesure soutenue par des personnalités clés telles que Washington, Jefferson et Madison. L'interdiction de l'esclavage a agacé les sudistes qui souhaitaient s'installer dans l'ouest, aux côtés des travailleurs noirs ; cela a également provoqué la colère des gouvernements et des hommes politiques du Sud, qui affirmaient que le Congrès n'avait pas le pouvoir d'interdire l'esclavage dans les nouveaux et futurs États. Cette animosité à l'égard de l'esclavage et des droits des États a persisté pendant des décennies, contribuant à la scission de l'union qui a conduit à la guerre civile américaine (65-XNUMX).

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