Les meneurs

minutemen
Une sculpture sur bois commémorant les « minutemen » coloniaux américains

Depuis la formation des colonies en Amérique, presque toutes les villes, villages ou communautés ont maintenu une milice citoyenne sous une forme ou une autre. Ces milices étaient des groupes informels d'agriculteurs ou de résidents qui, à tout moment, se rassemblaient pour défendre leur communauté.

La source la plus courante de paranoïa coloniale était les attaques perpétrées par des « Indiens » indigènes, mais il y avait également des inquiétudes concernant les agressions de Français, d'Espagnols, de bandits itinérants ou de brigands d'autres colonies. Les milices constituaient une protection contre ces menaces, même si leurs membres n'étaient pas bien entraînés ni particulièrement bien gouvernés (les chefs de milice étaient généralement choisis par le vote populaire plutôt que sur la base de leurs capacités ou de leur expérience militaire).

Naturellement, les événements de Boston en 1774 ont mis les différentes milices du Massachusetts dans un état de préparation élevé. Au milieu de cette année-là, ils ont commencé à stocker des armes, des munitions et de la poudre à canon afin d'être facilement disponibles en cas de combat. Cette mobilisation n’a pas échappé au regard méfiant du général Thomas Gage, nouvellement nommé gouverneur militaire du Massachusetts, qui a rapidement décidé d’agir.

En septembre 1774, Gage ordonna à des détachements de troupes régulières britanniques de pénétrer dans la campagne du Massachusetts avec des ordres spécifiques de confisquer les réserves de poudre à canon ou d'armes lourdes. Un groupe de 260 soldats remonta la rivière Mystic et vida le magasin de poudre de Somerville, à l'époque l'un des plus grands magasins de la colonie, avant de retourner à Boston.

Ce mouvement de soldats a déclenché ce qui est devenu connu sous le nom d'« alarmes de poudre » : des miliciens ont entendu de fausses rumeurs selon lesquelles des combats avaient éclaté, des milliers de personnes marchaient sur Boston pour se battre, pour rentrer chez eux après avoir appris qu'il n'y avait pas de conflit. Les alarmes montrent à quel point la poudre à canon était précieuse pour les milices américaines : puisque la plupart des approvisionnements étaient importés des Britanniques, sa saisie entraverait la capacité de la colonie à se défendre.

Bien que les alarmes de poudre n'aient donné lieu à aucun combat, elles ont certainement intensifié le recrutement et l'organisation de « petites compagnies », spécialement choisies pour leur capacité à se rassembler et à combattre à tout moment.

« Les minutemen auto-armés et les milices volontaires sont considérés par beaucoup comme une création unique des débuts de l’Amérique. Il est vrai que les conditions frontalières nécessitaient une milice coloniale, mais il est faux de dire qu’il s’agissait d’une invention unique du Nouveau Monde. Les agriculteurs qui prirent leurs mousquets n'étaient que la renaissance des assises d'armes médiévales (1181) que leur mère patrie, l'Angleterre, avait bâties des centaines d'années auparavant. Les armées professionnelles avaient fait de la milice anglaise plus ou moins une plaisanterie, mais pendant quatre cents ans, tout homme libre anglais valide, auto-armé et entraîné par des officiers locaux, se tenait prêt à la minute près à protéger l'Angleterre contre tous les ennemis. Les fondateurs du système ne se doutaient pas de l’efficacité avec laquelle il serait utilisé contre les Anglais eux-mêmes. »
George W. Givens, historien

La plupart des hommes étaient âgés d'une vingtaine d'années ou moins, et la majorité n'étaient pas mariés. À l'exception d'un peu de poudre à canon, lorsqu'elle était disponible, les minutemen ne recevaient ni fournitures ni armes de la colonie. Presque tous fournissaient leur propre arme et portaient des vêtements civils, de sorte qu'ils ne pouvaient pas être distingués par des uniformes. Comme dans les milices, les compagnies de minutemen sélectionnaient leurs officiers par élection et il n'était pas rare que les unités votent également sur des décisions tactiques importantes (cet esprit démocratique posa des problèmes à Washington lorsqu'il prit la tête de l'armée continentale en 20).

Les minutemen présentaient plusieurs avantages par rapport au soldat régulier britannique : il possédait de solides connaissances locales et pouvait compter sur sa famille ou sa communauté pour lui fournir des provisions ou un abri ; de nombreux minutemen possédaient également des fusils de chasse avec une portée plus longue que les mousquets anglais, tandis que contrairement aux soldats britanniques, ils pouvaient agir davantage en tant qu'« agent libre » sur le champ de bataille. En conséquence, les minutesmen et les compagnies de milice – moins disciplinés mais possédant une meilleure connaissance du terrain et des conditions locales – étaient moins compétents dans les batailles rangées à l’européenne, préférant s’engager dans des escarmouches, des attaques surprises ou des batailles à petite échelle dans des zones boisées.

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