Historien: William Wirt

William Wirt

Nom:William Wirt

Vivait: 1772-1834

Nationalité: Américain

Les professions): Avocat, homme politique, procureur général des États-Unis, écrivain

Livres: Croquis de la vie et du personnage de Patrick Henry (1817)

Perspective: Whig, biographe

William Wirt était un écrivain américain du début du XIXe siècle, bien qu'il soit mieux connu dans l'histoire américaine en tant qu'homme politique et homme d'État.

Né dans le Maryland, Wirt est devenu orphelin à l'âge de huit ans après la mort prématurée de ses parents. Il a été élevé par un oncle qui a financé ses études et, à 18 ans, a commencé une formation en droit. À la fin des années 1700, Wirt possédait son propre cabinet en Virginie, combinant son travail juridique avec son autre grande passion : l'écriture.

Wirt a été procureur dans le procès pour trahison de l'ancien vice-président Aaron Burr (1807) et a été élu à la chambre basse de l'assemblée de l'État de Virginie (1808). En 1817, il fut nommé procureur général des États-Unis par James Monroe. Wirt est resté dans ce rôle pendant plus de 11 ans, sous les ordres de Monroe et John Quincy Adams.

Wirt a publié plusieurs livres, mais un en particulier a eu un impact profond sur le folklore populaire. Wirt Croquis de la vie et du personnage de Patrick Henry était un récit élogieux et exagéré de la vie, de la carrière et de l'implication de l'homme d'État virginien dans la Révolution américaine.

Wirt était plus biographe qu'historien, néanmoins, il a passé 12 ans à chercher des sources documentaires sur ou sur Henry, généralement sans succès. Cela était problématique, étant donné que Wirt recherchait un personnage surtout connu pour ses discours provocateurs – dont aucune transcription n’existait.

La réponse de Wirt fut de reconstituer les discours d’Henry sur la base des souvenirs de ceux qui les entendaient et de tous les documents justificatifs qu’il pouvait trouver. Certains d'entre eux, comme son discours « Si ceci est une trahison, profitez-en » (1765) et sa revendication de « La liberté ou la mort » (1774), sont passés dans la mémoire historique sous forme de comptes rendus textuels de ce que Henry a dit.

Wirt était un avocat compétent et un chercheur assidu, mais sa reconstitution de discours 30 à 40 ans après qu'ils ont été prononcés reste controversée.

Citations

«C'est au milieu de ce magnifique débat, alors qu'il [Henry] descendait sur la tyrannie de l'acte odieux, qu'il s'écria d'une voix de tonnerre, et avec le regard d'un dieu: 'César a son Brutus, Charles le premier son Cromwell, et George le troisième… »-« Trahison! s'écria le Président. Trahison, trahison! résonnait de chaque partie de la maison. C'était l'un de ces moments éprouvants qui est décisif pour le caractère. Mais Henry ne faiblit pas un instant. Mais prenant une attitude plus élevée, et fixant sur le Président un œil du feu le plus déterminé, il termina sa phrase… «… peut profiter de leur exemple. Si c'est une trahison, profitez-en au maximum.

«J'avais souvent entendu l'anecdote ci-dessus du cri de trahison, mais avec de telles variations dans les mots de conclusion que j'ai commencé à douter que le tout ne soit pas de la fiction… Je l'ai donc soumise à M. Jefferson… et voici sa réponse: 'Je souvenez-vous bien du cri de trahison, de la pause de M. Henry et du nom de George III… «L'incident devient donc une histoire authentique.

«J'ai peut-être été guidé par les preuves sur lesquelles mon récit s'est fondé pour attribuer à M. Henry un rang trop élevé dans la gloire de la Révolution américaine. Mais si je l'ai fait, je peux affirmer avec la vérité la plus solennelle que je n'ai pas péché intentionnellement.


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