Historien: Parson Weems

pasteur weems

Nom: Parson Weems, né Mason Lock Weems

Vivait: 1759-1825

Nationalité: Américain

Les professions): Ministre épiscopalien, écrivain

Livres: Une histoire de la vie et de la mort, des vertus et des exploits du général George Washington (1800, 1808 étendu), La vie du général Francis Marion (1805), La vie de Benjamin Franklin (1817); et vie de William Penn (1819)

Perspective: Biographe et hagiographe

Comme William Wirt, Parson Weems était un écrivain populaire plutôt qu’un véritable historien. Il est souvent cité comme le créateur de plusieurs mythes persistants sur la Révolution américaine.

Né Mason Lock Weems dans le Maryland, l'un des 19 enfants, après avoir terminé ses études, Weems a été envoyé en Angleterre pour étudier la théologie. Il fut ordonné ministre épiscopalien et retourna au Maryland en 1784. Weems passa la majeure partie de sa vie à prêcher dans le Maryland et en Virginie. Des rapports contradictoires le décrivent soit comme un conteur divertissant, soit comme un sermonateur ennuyeux captivé par le son de sa propre voix.

Quelle que soit la réalité, Weems avait du mal à obtenir des rendez-vous à l'église et il a donc commencé à travailler comme libraire pour compléter ses revenus. Weems s'est également essayé à l'écriture. Ses premiers efforts consistèrent à ressasser les sermons protestants britanniques et à les publier sous son nom. Il a également écrit une série d’histoires morales inquiétantes, chacune portant le titre « La vengeance de Dieu ».

Weems s'est marié et a déménagé en Virginie vers 1792. Au moment de la mort de George Washington en 1799, Weems vivait non loin de la maison ancestrale de l'ancien président. Toujours à la recherche d'opportunités pour vendre des livres et se promouvoir, Weems a rapidement publié Une histoire de la vie et de la mort, des vertus et des exploits du général George Washington (1800).

Bien qu’il ne s’agisse que d’un recueil d’anecdotes sur Washington, collées ensemble aux éloges flatteurs de Weems, dans le contexte, le livre de Weems s’est avéré populaire et s’est bien vendu. Il l’a révisé à plusieurs reprises, y ajoutant de nouveaux récits et récits sur la vie et le leadership de Washington, dont beaucoup ont été obtenus lors d’entretiens avec la famille élargie du défunt président. Une révision incluait la célèbre histoire, jamais prouvée ou corroborée, du jeune Washington admettant avoir coupé la cerise de son père – preuve de l’honnêteté sans faille de Washington.

Une autre histoire de Weems racontait que Washington se trouvait plongé en prière à Valley Forge. Un autre encore faisait allusion à l’invincibilité de Washington, ayant reçu 17 tirs au combat par un Amérindien pourtant survivant.

L’éloge de Weems à l’égard de Washington était si exagéré qu’un critique contemporain l’a qualifié de « fanatisme et d’absurdité ». Pourtant, au moins certaines des histoires apocryphes de Weems peuvent encore être trouvées dans les récits contemporains de Washington et de sa vie.

Citations

«Washington est parti. Des millions de personnes ont le souffle coupé pour lire quelque chose sur lui. Je suis presque préparé et armé pour eux. Il y a six mois, je me suis mis à recueillir des anecdotes sur lui. Mon plan… je donne son histoire… puis je montre que son ascension et son élévation sans précédent étaient dues à ses grandes vertus.

« Quand George avait environ six ans, il devint un riche maître d'une hache de guerre, dont, comme la plupart des petits garçons, il aimait immodérément et coupait constamment tout ce qui se présentait sur son passage. Un jour, dans le jardin, où il s'amusait souvent à hacher les bâtonnets de pois de sa mère, il essaya malencontreusement le tranchant de sa hache sur le corps d'un beau jeune cerisier anglais, qu'il aboya si terriblement que je n'en crois pas l'arbre. jamais pris le dessus. Le lendemain matin, le vieux gentleman [le père de Washington], découvrant ce qui était arrivé à son arbre… demanda avec beaucoup de chaleur l'auteur espiègle… Bientôt George et sa hache firent leur apparition. « George », dit son père, « sais-tu qui a tué ce beau petit cerisier là-bas dans le jardin ? »… Regardant son père avec le doux visage d'un jeune… il s'écria courageusement : « Je ne peux pas dire à un mentir, papa, tu sais que je ne peux pas mentir. Je l'ai coupé avec ma hachette.

«Ce sont les vertus privées qui sont à la base de toute excellence humaine. Puisque ce sont eux qui ont exalté Washington pour être le premier et le plus grand fils de Columbia, que ce soit notre premier souci de les présenter, dans tout leur éclat, devant les yeux admiratifs de nos enfants.

«Lorsque les enfants des années à venir, entendant son grand nom résonner de toutes les lèvres, diront à leurs pères:« Qu'est-ce qui a élevé Washington à un tel sommet de gloire? » laissez-leur dire que c'étaient ses grands talents, constamment guidés et gardés par la religion.

«Lorsqu'il a été appelé par son pays en 1775, à conduire ses fils nés libres contre les armes de la Grande-Bretagne, quelle charmante modestie, quelle noble méfiance, quelle pieuse confiance au Ciel, apparaissaient dans toutes ses réponses.

«Washington était encore plus gentil et coûteux dans ses œuvres de bienfaisance pour l'esprit des pauvres. Sensible qu'un gouvernement républicain - c'est-à-dire un gouvernement du peuple - ne puisse jamais subsister longtemps là où l'esprit du peuple n'est pas éclairé, il l'a vivement recommandé aux citoyens des États-Unis, pour promouvoir… des institutions de diffusion générale connaissance. Dans ce domaine, comme dans tous les autres cas où quelque chose de grand ou de bon devait être fait, Washington a ouvert la voie.

« Depuis le jour où Dieu a créé l’homme sur terre, personne n’a jamais autant démontré la puissance de l’industrie que George Washington. S'il avait, comme prince de Galles ou comme dauphin de France, rendu de si grands services ou atteint de tels honneurs immortels, cela n'aurait pas paru si merveilleux à nos yeux.

« Ô homme admirable ! Ô grand précepteur de son pays ! Il n'est pas étonnant que tout le monde honore celui qui honore tout le monde, car le mendiant le plus pauvre qui lui écrivait pour affaires était sûr de recevoir une réponse rapide et décisive. Il n’est pas étonnant que tout le monde aimait celui qui, par son attention inlassable au bien public, manifestait le plus tendre amour pour tous. Pas étonnant que son pays soit ravi de lui rendre hommage.


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