Historien: Charles Beard

charles barbe
Charles Beard

Vivait: 1874-1948

Nationalité: Américain

Profession: Historien, universitaire

Livres: Une interprétation économique de la constitution (1913)

Perspective: Progressive

Charles Beard était un historien américain actif dans les décennies précédant la Seconde Guerre mondiale. Fils d'agriculteur, Beard est né et a fait ses études dans l'Indiana rurale. Il a obtenu une licence dans son État d'origine avant d'étudier à Oxford et à l'Université de Columbia, où il a obtenu son doctorat en 1904.

Beard a travaillé comme conférencier à Columbia tout en faisant des recherches et en écrivant de manière prolifique. Il resta à Columbia jusqu'à sa démission en 1917, invoquant des divergences d'opinions avec les dirigeants universitaires. Après cela, Beard a travaillé comme historien indépendant, vivant des redevances de ses livres. Son épouse, Mary Ritter Beard, était également une historienne active et une partisane du mouvement pour le suffrage des femmes.

Beard publié Une interprétation économique de la constitution en 1913 alors qu'il était encore en résidence à Columbia. C'est devenu son livre le plus connu et le plus controversé. Contournant le culte des héros des pères fondateurs, courant dans d’autres histoires, Beard a cherché à comprendre la Constitution des États-Unis en examinant la vie et les antécédents de chaque homme qui a contribué à sa création.

La conclusion de Beard était que les rédacteurs de la constitution étaient des hommes appartenant à une classe d’élite distincte et que leurs actions et leurs idées reflétaient à la fois leur vision économique du monde et leurs propres intérêts. Beard n'est pas allé jusqu'à suggérer que la Constitution était une « contre-révolution » ou une conspiration élitiste, comme l'ont fait des historiens ultérieurs comme Howard Zinn – mais il a affirmé que les idées et les motivations de la Convention constitutionnelle étaient façonnées par la situation économique de son pays. membres individuels. En outre, Beard a affirmé que la Constitution avait été ratifiée par moins d'un sixième de tous les hommes adultes, et qu'un grand nombre d'entre eux étaient exclus du droit de vote en raison de leurs qualifications patrimoniales.

L’interprétation progressiste de la Constitution donnée par Beard était radicale pour l’époque. Cela contredisait le consensus whig selon lequel les pères fondateurs étaient des dirigeants politiques brillants et bienveillants qui ont donné de leur temps et de leurs talents pour créer un nouveau système innovant pour le bien public.

Sans surprise, Beard a été soumis à des critiques et au vitriol pour son révisionnisme. Un écrivain l’a qualifié de « le plus puissant de tous ». Beard a défendu son travail en rappelant aux critiques que l'économie n'était pas le seul facteur dans la création de la Constitution ; il ne critiquait pas non plus le document ou le système capitaliste ; il ne condamnait pas non plus les Pères fondateurs comme des conspirateurs cupides. En agissant conformément à leurs propres intérêts, les rédacteurs de la Constitution ont également agi dans l’intérêt national (selon les mots de Beard, « l’abeille féconde la fleur qu’elle vole »).

Citations

«L'hypothèse selon laquelle les éléments économiques sont les principaux facteurs du développement des institutions politiques a été utilisée dans un ou deux travaux sérieux… mais n'a pas été appliquée à l'étude de l'histoire américaine dans son ensemble.

«De grands et importants groupes d'intérêts économiques ont été affectés par le système de gouvernement en vertu des articles de la Confédération - à savoir ceux des titres publics, de la navigation et de la fabrication, de l'argent à intérêt - en bref, du capital, par opposition à la terre.

«Aucun membre [de la Convention constitutionnelle] ne représentait les classes de petits agriculteurs ou de mécaniciens. L'écrasante majorité des membres ont été, dans une plus ou moins grande mesure, des bénéficiaires économiques de l'adoption de la Constitution. »

«La majeure partie de notre histoire a été écrite par des fédéralistes [il faut donc] prendre grand soin d'accepter, sans réserve, les images sombres [qu'ils peignent] des conditions sociales régnant en vertu des articles de la Confédération.

«Le mouvement pour la Constitution des États-Unis a été lancé et porté principalement par quatre groupes d'intérêts personnels [de propriété] qui avaient été lésés en vertu des articles de la Confédération: l'argent, les valeurs publiques, les produits manufacturés et le commerce et la navigation.»

«Les membres de la Convention de Philadelphie qui ont rédigé la Constitution ont été, à quelques exceptions près, immédiatement, directement et personnellement intéressés par l’établissement d’un nouveau système et en ont tiré des avantages économiques.»

«La Constitution était essentiellement un document économique basé sur le concept que les droits privés fondamentaux de propriété sont antérieurs [devant] le gouvernement et moralement hors de la portée des majorités populaires.»

«La Constitution n'a pas été créée par le 'peuple tout entier', comme l'ont dit les juristes ... mais c'était l'œuvre d'un groupe consolidé dont les intérêts ne connaissaient pas de frontières étatiques et avaient une portée véritablement nationale.

«Les dirigeants qui ont soutenu la Constitution dans les conventions de ratification représentaient les mêmes groupes économiques que les membres de la Convention de Philadelphie.»


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