Les fils de la liberté

fils de la liberté
Un article de journal de Boston sur `` l'Arbre de la Liberté '', un point de ralliement important

Dans le folklore, les Fils de la Liberté étaient des groupes coloniaux organisés et coordonnés qui ont pris des mesures radicales contre la politique britannique impopulaire à partir de 1765. La réalité est que « Fils de la Liberté » était un terme générique décrivant un éventail d’individus et de groupes opposés à la politique et aux actions britanniques. Cela comprenait des groupes comme le Boston Loyal Nine et les différents comités de correspondance et de sécurité. Quels que soient leurs membres et leurs orientations, les Fils de la Liberté sont devenus des groupes germains pour la pensée et l’action révolutionnaires.

Résistance coloniale organisée

Entre 1765 et 1775, des centaines de groupes coloniaux se sont engagés à protester ou à résister à la politique britannique. Parce que leurs griefs variaient d'un endroit à l'autre, ils avaient tendance à être locaux, basés dans une ville ou un comté particulier.

Le nombre de membres de ces groupes peut varier d’une poignée de personnes à quelques centaines. Ils pourraient se former de plusieurs manières : à partir de rassemblements informels dans des tavernes, des églises ou des événements communautaires, en tant que ramifications de réunions municipales ou d'assemblées, à partir de discussions entre des intérêts politiques et commerciaux partageant les mêmes idées.

L’origine du nom « Sons of Liberty » est bien documentée. Il s'agit d'un discours prononcé par Isaac Barre, un député britannique d'origine irlandaise qui sympathisait avec les protestations coloniales contre la fiscalité britannique. En février 1765, lors des débats parlementaires sur l'avenir Loi sur le timbre, Barré s'est levé et a dit à propos des colons américains :

« Ils ont grandi grâce à votre négligence [du Parlement] à leur égard. Dès que vous avez commencé à vous soucier d’eux, vous avez pris soin d’envoyer des personnes pour les gouverner, dans un département et un autre… pour déformer leurs actions et s’en prendre à eux ; des hommes dont le comportement à de nombreuses reprises a fait reculer en eux le sang de ces Fils de la Liberté.

Groupes de Boston

Différents groupes pouvaient être trouvés à travers les colonies, mais Boston était la source des chapitres actifs de Sons of Liberty. La capitale du Massachusetts comptait plusieurs bandes de dissidents qui portèrent ce nom à un moment ou à un autre.

Certains des premiers groupes militants de Boston étaient dominés par les classes aisées. Le Boston Caucus Club avait en fait été créé près de 50 ans avant le Stamp Act. Dominé par des hommes d'affaires, le Boston Caucus est devenu une force politique importante, s'opposant souvent à la politique britannique ou aux décisions du gouverneur royal. Son adhésion comprenait Samuel Adams et Paul Revere.

Un autre groupe qui s'est formé après l'adoption du Stamp Act était le Loyal Nine. Ce groupe était composé d'éléments ouvriers plus turbulents dirigés par un cordonnier local, Ebenezer Mackintosh. Ils étaient activement encouragés et probablement parrainés par des hommes d'affaires fortunés comme John Hancock – des hommes heureux de voir des actions déchaînées contre les responsables britanniques mais peu disposés à y être directement associés.

De ces groupes germes ont émergé des dizaines de gangs similaires, concoctés dans les tavernes de Boston au cours de l'été 1765. Certains de leurs membres se sont joints à eux avec de véritables griefs politiques tandis que d'autres se préparaient simplement à se battre avec des fonctionnaires ou des soldats britanniques impopulaires.

Implication dans la violence

Ces groupes qui ont émergé en 1765 étaient responsables de tout, depuis l'incitation au boycott, l'affichage de prospectus et la rédaction de panneaux publicitaires, jusqu'à l'intimidation des fonctionnaires et des loyalistes, en passant par le comportement de la foule et les actes de destruction et de violence.

Au cours de l'été 1765, les membres des Loyal Nine, ainsi que d'autres groupes Sons of Liberty, commencèrent à se réunir autour d'un grand orme sur Boston Common. Le 14 août, le groupe a produit une effigie d'Andrew Oliver, le responsable local chargé de mettre en œuvre le Stamp Act, et l'a suspendue aux branches. Un groupe plus restreint a ensuite attaqué sa maison et ses bureaux, ce qui a incité Oliver, inquiet, à démissionner de sa commission.

Deux semaines plus tard, une foule s'est rassemblée et s'est attaquée au beau-frère d'Oliver. Thomas Hutchinson, lieutenant-gouverneur du Massachusetts. Hutchinson s'était en effet opposé au Loi sur le sucre et Stamp Act, mais en tant que conservateur loyaliste, il s'était engagé à les respecter. Le gang a envahi la maison de Hutchinson, pillant tout ce qui avait de la valeur et détruisant bien d’autres choses. Hutchinson et sa famille s'en sont échappés de peu et ont ensuite été indemnisés par l'assemblée locale.

Les menaces, intimidations et violences perpétrées par ces groupes ont porté leurs fruits. En quelques semaines, tous les individus désignés comme agents chargés de distribuer les timbres fiscaux dans les colonies avaient démissionné, rendant la loi sur le timbre impossible à mettre en œuvre.

Groupes spécifiques à des tâches

Satisfaits pour l’instant, la violence populaire à Boston s’est dissipée et les manifestants de la classe ouvrière ont repris leur travail. Divers groupes des Fils de la Liberté ont continué à se réunir, mais ils ont évolué vers des comités plus organisés et plus spécifiques. Ils visaient toujours à renverser la politique britannique, mais en recourant à des moyens plus conventionnels.

Le passage du Devoirs de Townshend en 1767 conduit à la formation de diverses associations de non-importation. Ces groupes Sons of Liberty ont travaillé pour convaincre leurs compatriotes colons de boycotter les produits importés contenant une taxe britannique. Ils n’hésitaient pas non plus à recourir à l’intimidation contre les fonctionnaires des douanes, les importateurs qui faisaient le commerce de marchandises taxées ou les commerçants locaux qui les vendaient.

Une autre forme de groupe apparue en 1772 était les comités de correspondance. L'intention de ces groupes était d'organiser et de promouvoir l'opposition, principalement en faisant circuler des critiques à l'égard de la politique britannique et en encourageant d'autres à se joindre aux manifestations contre cette politique. Samuel Adams était une figure clé des comités de correspondance du Massachusetts, tandis que Thomas Jefferson et Patrick Henry étaient influents en Virginie.

Lorsque le conflit armé devint imminent au début de 1775, une nouvelle forme de comité apparut, appelée Comités de sécurité. Ces groupes étaient moins préoccupés par les protestations que par la mobilisation des colonies pour une guerre future. Parmi leurs activités figuraient l'organisation de milices, la collecte ou la saisie de fournitures essentielles et la couverture des activités militaires britanniques, telles que les mouvements de troupes.

Groupes en dehors de Boston

Les groupes Sons of Liberty ne se limitaient pas à la capitale du Massachusetts. Un groupe important s'est formé à New York au début de 1765. Comme le chapitre de Boston, ils se sont rencontrés secrètement mais se sont concentrés davantage sur l'organisation et la propagande que sur l'action de la foule. Le groupe new-yorkais a joué un rôle important dans l’organisation et l’accueil du Stamp Act Congress.

Des émeutes à la Boston ont éclaté à New York peu avant l’entrée en vigueur du droit de timbre. Le soir du 31 octobre, une foule de plusieurs centaines de personnes a organisé des funérailles symboliques pour la « Liberté ». Dans les jours qui suivirent, ils brûlèrent des effigies de George Grenville et les loyalistes locaux.

À Charleston, l'homme politique local Christopher Gadsden est revenu insatisfait du Congrès du Stamp Act et y a créé un groupe Sons of Liberty. Les Fils de la Liberté de Caroline du Sud furent particulièrement actifs à l’automne 1765, accrochant des effigies d’agents de timbres locaux et intimidant les marchands. Dans le New Jersey, les membres des Sons of Liberty ont incendié une effigie du porte-parole loyaliste.

Des groupes Sons of Liberty existaient également en Virginie et dans le Maryland, mais principalement parmi les classes politiques plutôt que sous forme de mouvements populaires.

Symboles et slogans

Des membres des Sons of Liberty, comme Paul Revere, étaient également responsables de la production et de la distribution de propagande anti-britannique. Ce faisant, ils ont utilisé plusieurs symboles, slogans et tropes.

Le grand orme de Boston Common, mentionné ci-dessus comme point de ralliement pour les assemblées, est devenu un symbole important pour les Fils de la Liberté. Au cours de l'activité frénétique de 1765, le groupe érigeait souvent un mât de la liberté, tandis que certaines propagandes révolutionnaires arboraient également un bonnet phrygien rouge ou « bonnet de la liberté ». Les deux symboles trouvent leur origine dans la libération des esclaves dans la Rome antique.

Divers groupes Sons of Liberty ont également adopté des drapeaux. En 1767, le chapitre de Boston a déployé une bannière baptisée « Rebellious Stripes ». Il contenait neuf bandes rouges et blanches, une pour chacune des colonies ayant participé au congrès du Stamp Act en octobre 1765. Un drapeau similaire contenant 13 bandes, une pour chaque colonie, était également utilisé.

La propagande coloniale des deux côtés décrit souvent la pratique du goudronnage et du plumage. Cet acte de violence brutal, généralement perpétré par des foules, consiste à brosser ou à asperger la victime de goudron de pin chaud et à l'enduire de plumes. Même si cela n’était pas mortel, c’était angoissant, potentiellement défigurant et publiquement humiliant pour la victime.

Les historiens estiment qu'entre 60 et 80 individus ont été goudronnés et emplumés pendant la période révolutionnaire. Le premier incident enregistré s'est produit en Virginie en 1766 contre William Smith, qui avait informé les douaniers d'actes de contrebande. Le cas le plus grave concernait peut-être John Malcom, un loyaliste de Boston et officier des douanes, qui fut goudronné et emplumé deux fois en l'espace de trois mois en 1773-74.

« Le nom de « Fils de la Liberté » a été largement utilisé après que la nouvelle du discours de Barre contre le Stamp Act se soit répandue dans les colonies. Au début, il n'y avait pas d'organisation formelle et le nom était utilisé par divers groupes, que ce soit pour l'adoption de résolutions ou la démolition d'une maison. À la fin de 1765, cependant, les Fils de la Liberté étaient des groupes d’action bien organisés dans plusieurs colonies, dirigés par des hommes prêts à recourir à la force pour parvenir à leurs fins lorsqu’ils étaient vaincus dans le domaine de l’action politique légale.
Merrill Jensen, historien

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1. Sons of Liberty était un nom donné à divers groupes et individus coloniaux qui s'opposaient à la politique britannique, en particulier aux lois Stamp Act et Townshend.

2. Les premiers de ces groupes se sont formés à Boston et à New York au début de 1765. À Boston, ils se sont formés autour de groupes tels que les Loyal Nine, composés principalement d'hommes de la classe ouvrière.

3. Les Sons of Liberty de Boston furent très actifs jusqu’en 1765 et se livrèrent à des manifestations, à des intimidations de fonctionnaires et à un certain degré de violence contre des cibles loyalistes.

4. Plus tard, les groupes Sons of Liberty se sont davantage concentrés sur leurs tâches, se concentrant sur des réponses telles que la propagande, la non-importation, les boycotts et les comités de correspondance.

5. Les groupes Sons of Liberty ont utilisé toute une gamme de symboles, de slogans et de tropes pour transmettre leur message, tels que divers drapeaux et symboles de la liberté.

Informations de citation
Titre: « Les Fils de la Liberté »
Auteurs: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editeur: Histoire Alpha
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/sons-of-liberty
Date publiée: 16 juillet 2019
Date de mise à jour : 22 novembre 2023
Date d'accès: 22 avril 2024
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