Esclaves et domestiques sous contrat

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Les esclaves, en particulier ceux qui risquent de s’échapper, étaient souvent étiquetés

À la veille de la Révolution américaine, plus d’un quart des habitants des 13 colonies n’étaient pas libres. La majorité de ce groupe était composée d’Afro-Américains qui vivaient un travail non rémunéré, produit de la traite négrière atlantique. Un groupe plus petit mais néanmoins important était celui des serviteurs sous contrat : les Européens vendaient et transportaient vers les colonies sous contrat. La Révolution américaine n'a directement remis en cause aucune de ces pratiques, mais l'accent mis sur la liberté et les droits naturels a soulevé de nombreuses questions sur leur place et leur avenir dans la nouvelle nation.

La traite des esclaves

La relocalisation forcée des Africains vers l’Amérique est une longue histoire, souvent tragique, qui commence avec la traite négrière atlantique. L’enlèvement et la vente d’êtres humains comme esclaves étaient répandus sur le continent africain bien avant l’installation européenne en Amérique. La marche des Européens vers l’Afrique dans les années 1500 n’a permis qu’à la traite négrière de se développer à l’échelle mondiale.

Les Portugais ont été les premiers Européens à acheter des esclaves en Afrique et à les transporter vers l'actuel Brésil. Le travail non rémunéré était un atout précieux lors de la construction des colonies coloniales, de sorte que le commerce a prospéré et a été rapidement repris par les Britanniques, les Français, les Espagnols et d'autres.

Au fil du temps, le commerce des esclaves africains est devenu une industrie florissante. Les sociétés esclavagistes établissaient des bases et des ports en Afrique de l’Ouest, achetaient des esclaves à des commerçants africains, puis les transportaient de l’autre côté de l’Atlantique pour les vendre dans le Nouveau Monde. La demande de main-d’œuvre en Amérique était si élevée que les esclaves mâles forts étaient vendus à des prix importants, créant ainsi des marges bénéficiaires lucratives.

Servitude sous contrat

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Les serviteurs engagés, comme les esclaves, pourraient être battus et fouettés

Les esclaves africains n’étaient cependant pas le premier groupe à être transporté de force en Amérique. Jusque vers 1700, la grande majorité du travail non rémunéré dans les colonies était effectuée par des serviteurs sous contrat. En effet, les serviteurs sous contrat représentaient plus de la moitié de la migration européenne vers l’Amérique du Nord au cours de cette période.

La servitude sous contrat était une forme d'esclavage contractuel courante en Grande-Bretagne aux XVIIe et XVIIIe siècles. Cela a pris plusieurs formes différentes, mais la plupart des individus ont été contraints au service sous contrat en raison du non-paiement de leurs dettes. Cela leur était souvent imposé par un tribunal, l’alternative étant une peine de prison pour dettes. Les criminels, les dissidents politiques, les prisonniers de guerre et les sans-abri étaient également souvent contraints à un contrat d'engagement.

Un acte de fiducie était, en termes simples, un contrat obligeant l'individu à effectuer un travail non rémunéré pendant une période déterminée, généralement plusieurs années. Une fois ce délai écoulé, la liberté leur fut accordée. Les contrats devenaient des actifs et pouvaient être achetés, vendus et échangés – ceux qui achetaient un contrat acquéraient ensuite la personne liée par celui-ci.

En général, les travailleurs sous contrat européens recevaient un meilleur traitement de la part de leurs maîtres que les esclaves afro-américains. Néanmoins, les travailleurs sous contrat jouissaient de très peu de liberté. Ils effectuaient des travaux longs et pénibles et étaient souvent soumis à des châtiments corporels comme la flagellation.

Actes féminins

Comme mentionné ci-dessus, le nombre de serviteurs sous contrat au premier siècle de la colonisation était élevé. Cela était particulièrement vrai dans les colonies du sud, où les travailleurs sous contrat représentaient environ les trois quarts de tous les colons européens avant 1700.

L'achat d'engagements était parfois utilisé pour atténuer la pénurie de femmes dans certaines régions. Il n’était pas rare que les contrats des jeunes femmes atteignent un prix plus élevé que ceux des hommes. Les femmes sous contrat étaient généralement acquises comme domestiques. Beaucoup ont subi des mauvais traitements, notamment des punitions excessives et des abus sexuels. Aux termes du contrat, si une femme tombait enceinte, son contrat était souvent prolongé de deux ans.

Un acte courant de l'époque était ce contrat s'appliquant à Ann Hill, une adolescente écossaise :

« Cet acte de fiducie, conclu à Édimbourg le 28 avril 1733, entre [entre] David Ferguson, marchand d'une part et Ann Hill… d'autre part. Témoin que ladite Ann Hill s'engage et accepte que David Ferguson et ses cessionnaires pendant une période de quatre ans [à compter de] sa première et prochaine arrivée à Philadelphie ou dans l'une des plantations de Sa Majesté en Amérique, pour y servir David Ferguson et ses cessionnaires dans quel service et emploi ils jugeront bon de lui attribuer pendant l'espace susmentionné… Le dit David Hill s'engage et accepte de payer ladite Ann Hill, son passage à Philadelphie, et de lui trouver et lui permettre de la viande, des boissons, des vêtements, le logement et tout le reste… »

Le début de l’esclavage africain

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Ce plan d'un navire négrier montre les conditions à l'étroit sous les ponts

La première arrivée d'esclaves africains dans les 13 colonies remonte à 1619, lorsqu'un navire négrier de passage, en route vers les plantations de canne à sucre des Caraïbes, débarqua en Virginie. Les habitants de cette région avaient désespérément besoin de travailleurs pour travailler dans de grandes plantations et ont donc acheté un certain nombre d'Africains sous contrat.

À mesure que la Virginie et ses colonies voisines se développaient et revendiquaient de vastes étendues de terre, la demande de main-d'œuvre esclave augmentait en conséquence. Les navires venant d'Afrique, remplis comme des sardines de cargaisons humaines, ont commencé à contourner leurs routes habituelles vers les Caraïbes et à naviguer vers les colonies britanniques d'Amérique du Nord.

De leur point de vue, cette capture, ce transport et cette vente en esclavage ont été terrifiants. Les cales des navires négriers de l’Atlantique étaient pleines à craquer, abritant souvent des centaines de personnes dans de petits espaces. De nombreux esclaves étaient enchaînés à des lits de planches, d'autres enchaînés aux murs, aux mâts ou entre eux. Peu d’esclaves disposaient d’espace pour se déplacer ou d’un accès à la lumière du soleil. Les ponts qui fuyaient et l'absence d'eaux usées signifiaient que les cales d'esclaves étaient bientôt inondées d'eau et de déchets humains.

La traversée de l'Atlantique pourrait durer entre quatre et six semaines. Sans surprise, de nombreux navires négriers ont été décimés par des maladies comme la dysenterie, ainsi que par la malnutrition, la chaleur, l'humidité, les combats et les mauvais traitements infligés par l'équipage. Ceux qui mouraient pendant le voyage étaient simplement jetés par-dessus bord, leur perte étant considérée comme une dépense imposable.

Répartition des esclaves

Les esclaves afro-américains étaient inégalement répartis dans les 13 colonies. En 1770, il y avait environ 460,000 350,000 esclaves en Amérique du Nord britannique, mais plus de XNUMX XNUMX d’entre eux vivaient dans les colonies du sud.

La Virginie comptait plus de 185,000 40 esclaves, soit environ 75,000 % de sa population totale. Les autres colonies comptant un grand nombre d'esclaves étaient la Caroline du Sud (55 68,000, 33 pour cent), la Caroline du Nord (63,000 30, 19,000 pour cent), le Maryland (12 15,000, 75 pour cent), New York (30,000 XNUMX, XNUMX pour cent) et la Géorgie (XNUMX XNUMX). , XNUMX pour cent). Environ XNUMX XNUMX autres esclaves étaient répartis dans les sept colonies restantes.

Il y avait des raisons évidentes à cette répartition asymétrique. L’économie du Sud reposait en grande partie sur des cultures destinées à la vente et au profit plutôt qu’à la subsistance – en particulier le tabac, le riz et l’indigo, une plante utilisée pour produire des teintures bleues. Cultiver, entretenir et récolter ces cultures demandait beaucoup de travail, mais les colonies du sud, par rapport à leurs voisines du nord, étaient peu peuplées.

On trouvait encore des esclaves dans les colonies du nord, quoique en nombre beaucoup plus restreint. Dans le nord, les esclaves étaient moins susceptibles d'être utilisés comme main-d'œuvre agricole. On les trouvait principalement dans les grandes villes, travaillant comme manœuvres dans la construction ou sur les routes, comme transporteurs sur les quais, comme artisans ou comme domestiques. Certaines colonies, comme le Rhode Island, possédaient peu d'esclaves mais continuaient à tirer un énorme profit de la traite négrière qui transitait par ses ports.

La nature de l’esclavage

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Une publicité coloniale pour une vente aux enchères d'esclaves de «Nègres».

La vie, le traitement et les conditions des esclaves afro-américains sont bien connus. Bien que des histoires d'esclaves bien traités et soignés aient été enregistrées, la plupart ont enduré des vies de travail éreintant non rémunéré et de dégradation, leurs horaires, leurs conditions et leur traitement étant presque entièrement soumis aux caprices de leurs maîtres.

Une fois acheté, l’esclave devenait le bien mobilier ou la propriété personnelle de son propriétaire. Ils se sont vu refuser leurs droits, leur liberté de mouvement et de choix, ainsi que leur éducation. Ils avaient besoin de la permission du maître pour se marier ou avoir des enfants. Comme les serviteurs sous contrat, les esclaves pouvaient être achetés et vendus selon la demande, même si cela impliquait la séparation des groupes familiaux.

La plupart des esclaves travaillaient six jours par semaine, souvent de l'aube au crépuscule. La désobéissance, le relâchement et les tentatives d'évasion étaient généralement sanctionnés par de sévères punitions. Les coups, le fouet et le marquage des esclaves n'étaient pas rares. Ils étaient tenus de cultiver des cultures de subsistance, généralement pendant leur temps libre, et étaient souvent affligés de maladies européennes contre lesquelles ils n'avaient aucune résistance ni immunité.

En outre, de nombreuses esclaves étaient victimes d'abus sexuels de la part de leur propriétaire masculin ou de membres de leur famille ou de leur personnel. Cela était fait soit pour leur satisfaction, comme acte d'humiliation, soit pour des raisons économiques, afin d'augmenter le nombre d'esclaves (les enfants nés de femmes esclaves héritaient de leur statut). Certains gardaient des femmes esclaves comme concubines, bien que généralement secrètement, les unions interraciales étant taboues dans la société coloniale blanche.

Esclaves et révolutionnaires

Au moment de la révolution, la plupart des riches planteurs et gentlemen coloniaux possédaient au moins quelques esclaves. Plusieurs de ceux qui ont joué un rôle important dans la révolution étaient eux-mêmes propriétaires d’esclaves. Sur les 55 personnes qui ont assisté à Convention constitutionnelle de 1787 à Philadelphie, 17 délégués possédaient un total d'environ 1,400 XNUMX esclaves.

George Washington fut un propriétaire d'esclaves prolifique jusqu'à sa mort. À l'âge de 11 ans, Washington hérite de 10 esclaves de son père. Lors de son mariage avec la veuve Martha Custis, Washington en a hérité de près de 300 autres. Au moment de sa mort en 1799, 316 esclaves travaillaient à Mount Vernon.

Thomas Jefferson, bien qu'il ait régulièrement critiqué l'esclavage et la traite négrière, a maintenu environ 200 esclaves à Monticello pendant la période révolutionnaire. Des preuves ADN ultérieures suggèrent que Jefferson, tard dans sa vie, a engendré plusieurs enfants avec l'une de ses esclaves, Sally Hemings, bien que la nature de leur relation soit inconnue.

Parmi les autres pères fondateurs qui possédaient des esclaves se trouvaient Patrick Henry (112 esclaves au moment de sa mort), James Madison, l'architecte du Bill of Rights (36 esclaves), Richard Henry Lee, John Jay, John Hancock et Benjamin Rush.

Benjamin Franklin possédait plusieurs esclaves jusque dans les années 1780 et profitait de la vente d'annonces aux marchands d'esclaves. Il emmena deux esclaves mâles en Angleterre comme serviteurs personnels en 1757, dont l'un s'enfuit. Franklin changea de position vers la fin de la révolution, s'opposant publiquement à la pratique de l'esclavage et, en 1787, devenant président de l'une des premières sociétés abolitionnistes.

« Même si le problème a fini par diviser le pays, l’esclavage n’a pas dû être affronté ouvertement tant que les colonies faisaient partie d’une mère patrie qui le tolérait… Cependant, pour le Sud centré sur l’esclavage, même la possibilité de ce changement était suffisante pour allumer l’étincelle. pour la révolution à venir. Cela s’est produit avec la décision du Somerset en Angleterre, qui a libéré un esclave amené à Londres par un colon, soulevant la question de la légitimité de l’esclavage dans l’Empire. Même si cette décision n’a pas renversé l’esclavage dans les colonies, sa logique n’a pas échappé aux sudistes. Pour le Sud, un compromis sur l’esclavage était impensable. L’indépendance était la seule solution.
Alfred Blumrosen, historien

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1. Au début de la Révolution américaine, il y avait près de 450,000 XNUMX esclaves afro-américains dans l’Amérique coloniale, la plupart travaillant dans les colonies agraires du Sud.

2. L'esclavage a commencé avec l'achat d'esclaves sous contrat en Virginie en 1619. À la fin du XVIIe siècle, on trouvait des populations d'esclaves dans les 17 colonies britanniques.

3. Le système d'esclavage utilisé en Amérique était l'esclavage mobilier, dans lequel les esclaves étaient échangés, achetés et vendus, puis traités comme la propriété personnelle de leurs maîtres.

4. Même si les conditions variaient, la plupart des esclaves afro-américains menaient une existence misérable et étaient soumis à de lourdes charges de travail, à des restrictions strictes, à des punitions et à des mauvais traitements.

5. Des milliers d'Européens sont également arrivés en Amérique en tant que serviteurs sous contrat, astreints à de longues périodes de travail non rémunéré, généralement pour non-paiement de leurs dettes. Les serviteurs sous contrat étaient également mal traités, même si contrairement aux Afro-Américains, ils obtenaient généralement leur liberté.

Informations de citation
Titre: « Esclaves et serviteurs sous contrat »
Auteurs: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editeur: Histoire Alpha
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/slaves-indentured-servants
Date publiée: 14 juillet 2019
Date de mise à jour : 20 novembre 2023
Date d'accès: 22 avril 2024
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