Le deuxième congrès continental

deuxième congrès continental
Les causes et les nécessités du deuxième Congrès continental pour prendre les armes

Le premier Congrès continental avait décidé, peu avant sa dissolution en octobre 1774, de se réunir à nouveau l'année suivante, pour évaluer l'évolution des choses. Peu de délégués auraient pu s'attendre à ce que lorsqu'ils se réuniront à nouveau en mai 1775, la colonie du Massachusetts soit en guerre contre la mère patrie.

Les violences à Lexington-Concord avaient alimenté encore plus d'hostilité envers les Britanniques, alors que des unités de milices rurales de toute la Nouvelle-Angleterre marchaient sur Boston et établissaient leur camp autour de son périmètre. Même le jour même du deuxième Congrès, les milices continuaient d’intensifier le conflit. Dans l'ouest de l'État de New York, les Green Mountain Boys (une milice du Vermont dirigée par Ethan Allen et Benedict Arnold) ont attaqué le bastion britannique Fort Ticonderoga, volant plusieurs canons et attaquant des magasins de munitions.

Malgré cet esprit spontané et plutôt indépendant de certaines milices, l'une des premières actions du deuxième Congrès fut de discuter des moyens de contrôler et de coordonner l'effort de guerre. Le Congrès a adopté les différentes milices de la Nouvelle-Angleterre autour de Boston comme une « armée continentale ». Ayant besoin d’un commandant, le 14 juin, il nomma George Washington commandant en chef. Même si Washington était l’un des rares membres de l’élite coloniale à posséder une expérience du combat et du commandement, sa nomination était également politique dans la mesure où elle impliquerait plus profondément la Virginie (la colonie natale de Washington) dans la révolution.
En juillet 1775, le Congrès publia deux autres déclarations : la « Déclaration des causes et des nécessités de la prise des armes » (voir photo) et la « Pétition du rameau d’olivier », plus conciliante.

Contrairement au premier Congrès, le second restera établi presque définitivement jusqu'aux derniers combats de la guerre d'indépendance en 1781. Sa réalisation la plus notable durant cette période fut la décision de déclarer l'indépendance, prise pour la première fois en juin 1776 après une motion de Richard Henry Lee. Après l'adoption de la motion, un comité de cinq hommes a été créé pour rédiger une « déclaration d'indépendance », un document qui non seulement officialiserait la séparation d'avec l'Angleterre, mais serait également crucial pour attirer le soutien, à la fois de l'Amérique et de potentiels alliés étrangers. .

L’autre grand document du Congrès a eu moins de succès. Pris en sandwich entre les soupçons et les intérêts concurrents des États, les délégués ont eu du mal à concevoir la première constitution écrite du pays : les Articles de la Confédération, adoptés en novembre 1777. Les États étaient si divisés que ce document ne fut ratifié qu'en mars 1781. et seulement alors, après une édulcoration considérable du pouvoir fédéral, à mesure que le projet faisait le tour de chacun des États.

Au cours de sa vie, le deuxième Congrès a été attaqué à plusieurs reprises. Une partie de cela était littérale : le Congrès a toujours été considéré comme un organe illégal par les Britanniques et ses délégués étaient des criminels traîtres, de sorte qu'il était souvent la cible des avancées militaires britanniques. À une occasion, à la fin de 1776, les membres du Congrès furent contraints de fuir précipitamment Philadelphie et de s'installer dans le Maryland.

Il y eut aussi des critiques fréquentes et parfois amères de la part d'autres Américains, mécontents des progrès de l'effort de guerre et de l'état de l'armée continentale. Le général Washington implorait constamment le Congrès de tenir compte de ses demandes : plus de soldats, des soldats avec des durées d'enrôlement plus longues, de meilleurs approvisionnements et davantage. En réalité, le Congrès ne pouvait pas faire grand-chose à ce sujet, étant donné qu’il n’avait aucun pouvoir coercitif sur les 13 États et ne pouvait que demander ces choses – des demandes qui étaient souvent refusées.

Pendant une grande partie de la guerre, le Congrès continental a hérité d’un calice empoisonné : il a été blâmé pour les défaites militaires mais n’a rien pu faire pour rectifier la situation de l’armée ; c'était un symbole d'unité entre 13 États en conflit qui ne faisaient pas grand-chose pour la cause de l'unification.

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