La Déclaration d'Indépendance

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Représentation artistique de Trumbull de la signature de la Déclaration d'indépendance

La décision du deuxième Congrès continental de déclarer l’indépendance n’était pas surprenante. Après plus d’un an de guerre avec la Grande-Bretagne, la poursuite de la propagande et l’enthousiasme de Tom Paine Bon sens, au milieu de 1776, l'ambiance était plus propice à la séparation d'avec l'Angleterre. Certains comtés locaux étaient allés jusqu'à publier des déclarations d'indépendance, tandis que le New Hampshire a même adopté la première constitution de l'État dès janvier 1776.

En mai de la même année, le roi de France Louis XVI accorda aux Américains des armes et des munitions d’une valeur d’un million de dollars ; il semblait qu'une alliance militaire avec la France pourrait être réalisable. La pression en faveur de l'indépendance s'est renforcée et en juin, l'idée a été lancée pour la première fois au Congrès continental par Richard Henry Lee. Quatre jours plus tard, les délégués nomment un comité de cinq hommes chargé de rédiger une « déclaration d’indépendance ».

Le comité lui-même a laissé une grande partie de la tâche à Thomas Jefferson, le gentleman-philosophe à la voix douce de Virginie. Il termine une ébauche en une journée et la transmet à ses compatriotes du sous-comité (Benjamin Franklin, John Adams, Roger Sherman et Roger Livingstone). Le 28 juin, le projet édité est présenté au Congrès pour discussion et ratification, qui a lieu le 4 juillet (comme de nombreux délégués ne sont pas présents à cette date, il faudra encore 29 jours avant que les 55 aient signé la Déclaration d'indépendance). .

« La Déclaration a marqué la naissance d’un nouveau genre d’écriture politique. Une partie de son génie – et l’une des principales raisons de son succès ultérieur en tant que modèle pour d’autres déclarations – était sa promiscuité générique. Il combinerait trois genres distincts : une déclaration d'indépendance, une déclaration de droits et un manifeste. Il a pris sa propre vie et est devenu le modèle de ce qui allait devenir avec le temps un genre mondial… il a voyagé partout. en tant que document [car] il pourrait être imité, pillé et mis en parallèle.
David Armitage, historien

La décision de ratifier la Déclaration d’indépendance était autant une question de realpolitik que d’idéologie. Une grande partie du document est de la propagande ouverte, accusant le roi d’injustices flagrantes et de tyrannie contre le peuple américain. Il a été conçu pour rallier davantage de soutien à la guerre qui s’ensuivrait, dont ils se rendaient compte qu’elle était une entreprise périlleuse. Il visait également à formaliser les légalités de la séparation d'avec l'Angleterre, mais aussi à unifier les 13 colonies (aujourd'hui des États) afin que les négociations avec des puissances étrangères potentielles puissent être simplifiées, augmentant ainsi la probabilité d'alliances.

Mais la Déclaration d’Indépendance visait aussi à justifier, à expliquer pourquoi les Américains avaient choisi de s’engager dans cette voie : le préambule émouvant de la Déclaration est un renforcement de leur droit à la révolution et une affirmation de leur droit à l’autonomie gouvernementale. Il mentionne également les idéaux des Lumières sur les droits naturels : « la vie, la liberté et la poursuite du bonheur ».

Le projet original de Jefferson critiquait également la traite négrière, mais les délégués du Congrès ont supprimé ces références afin de ne pas offenser les membres des États du Sud dépendants de l’esclavage. Jefferson lui-même n’a inventé aucune valeur ou idéal nouveau lors de la rédaction du document ; en fait, il a ouvertement admis qu’il s’agissait d’une synthèse de documents coloniaux existants et des idées des Lumières qu’il connaissait bien. Son objectif, affirmait Jefferson, était de créer quelque chose qui représentait « l’esprit américain » en 1776.

L'interprétation bien connue de l'artiste John Trumbull de la Déclaration d'indépendance est présentée sur cette page : elle montre la présentation de la déclaration au président du Congrès, John Hancock, par le comité de rédaction composé de cinq hommes, avec Jefferson (le personnage le plus grand) à la tête de le groupe. La représentation de Trumbull est légèrement trompeuse puisque 42 des 55 délégués sont représentés, et en réalité il n’y avait pas autant de participants.

Un examen plus attentif révèle que Thomas Jefferson marche sur le pied de John Adams, une référence franche à leur rivalité politique ultérieure. Peinte à la fin des années 1810, l’œuvre de Trumbull est exposée dans le bâtiment du Capitole des États-Unis depuis 1826. La scène est également reproduite au revers du billet de 2 dollars américain actuel.

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