Constitutions des états

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La constitution du New Hampshire de mars 1776, l'une des premières constitutions d'État

Le 5 janvier 1776, quelques jours avant les premières éditions de Bon sens ont été publiés à Philadelphie, quelque chose de surprenant s'est produit dans le New Hampshire colonial. L'assemblée locale y déclara son indépendance de la Grande-Bretagne et promulgua la première constitution américaine. Cela était dû, en partie, à la nécessité : le gouverneur du New Hampshire, John Wentworth, avait été contraint de partir en 1775. Désormais, sans gouverneur, il y avait une confusion quant à savoir qui détenait le pouvoir exécutif et législatif.

En rédigeant cette nouvelle constitution, les politiciens du New Hampshire ont réfléchi à des décennies de conflit avec les gouverneurs et ont décidé de placer le pouvoir suprême entre les mains du pouvoir législatif (il n'y avait ni gouverneur ni président, pas de système judiciaire indépendant et pas de déclaration des droits ; le pouvoir souverain était placé entre les mains du pouvoir législatif). entre les mains d'une législature qui devait être élue par le peuple chaque année).

Même si cette constitution était simpliste et finirait par échouer, elle dura pendant toute la durée de la guerre révolutionnaire. Plus important encore, il a fourni un précédent pour les futures constitutions, tant étatiques que fédérales, même s'il a précédé de six mois la Déclaration d'indépendance.

Inspirés par l'exemple du New Hampshire et frustrés par la poursuite de la guerre, d'autres États emboîtèrent le pas. Le 26 mars, la Caroline du Sud est devenue la deuxième province à adopter une constitution d'État. En mai 1776, le deuxième Congrès continental autorisa toutes les colonies à établir leurs propres gouvernements provinciaux ou étatiques.

Cela a ouvert la voie à la rédaction de constitutions et de lois. La Virginie a adopté sa propre constitution d'État le 29 juin, suivie par le New Jersey (le 2 juillet), le Delaware (le 21 septembre), la Pennsylvanie (le 28 septembre), le Maryland (le 11 novembre) et la Caroline du Nord (le 18 décembre). La Géorgie emboîta le pas le 5 février 1777, suivie par New York le 20 avril. Le Vermont, qui faisait initialement partie de New York, a adopté sa propre constitution le 8 juillet.

Bien que ces constitutions contiennent de nombreuses innovations, elles intègrent également des aspects inéquitables de la nouvelle société. Toutes les constitutions des États, à l’exception de celles de New York et de Virginie, déterminaient que seuls les protestants pouvaient occuper des fonctions publiques. De nombreuses constitutions d'État imposaient également des conditions de propriété au droit de vote (en d'autres termes, seuls ceux qui possédaient un minimum de propriétés avaient le droit de voter). Sans surprise, les femmes, les esclaves et les autochtones ont également été exclus du droit de vote. Certains États exigeaient que les élus et les députés possèdent des biens immobiliers importants avant de pouvoir quitter leurs fonctions.

Ces nouvelles constitutions présentaient d’autres aspects antidémocratiques. Dans le Maryland, où les conservateurs dominaient l’Assemblée, il n’y a pas eu de scrutin secret. Le vote devait se dérouler à la voix et en public, laissant les électeurs exposés aux pressions et à l'intimidation.

«Les délégués du Congrès considéraient la formation d'un gouvernement d'État comme à la fois une cause et un effet de la révolution. Des dirigeants comme John Adams considéraient la création de gouvernements d'État comme des déclarations d'indépendance de facto: la simple existence de gouvernements d'État indépendants romprait les liens américains avec la Grande-Bretagne. Mais l'urgence de la nécessité d'un gouvernement s'est accrue lorsque l'autorité royale s'est effondrée après Lexington et Concord. Les congrès et conventions provinciaux ont comblé la brèche gouvernementale laissée par les fonctionnaires royaux qui partaient, mais comme [c'étaient] des expédients temporaires et extra-légaux, ils se sont empressés d'établir des gouvernements réguliers pour garantir l'ordre civil et favoriser l'indépendance.
Marc W. Kruman, historien

La Pennsylvanie a adopté la constitution peut-être la plus démocratique de l’époque. En vertu de ce document, l'État n'avait pas de gouverneur, juste une législature unique. Cette assemblée était formée par des élections annuelles et les individus ne pouvaient pas siéger plus de quatre ans sur sept. Les élections se déroulaient au scrutin secret et tous les hommes libres de plus de 21 ans pouvaient voter, à condition de payer une certaine forme d'impôt. Les lois adoptées par le pouvoir législatif ne pouvaient être promulguées qu'un an après avoir été mises à la disposition du public.

Le but de cette constitution était de permettre une législature en constante évolution où les politiciens incompétents ou sous-performants pourraient être facilement destitués, ainsi que de maximiser la participation du public à la prise de décision. Malgré son idéalisme, la constitution de Pennsylvanie a été critiquée au sein de l'État et dans toute l'Amérique, principalement par des intérêts commerciaux qui détestaient l'instabilité et la rigidité qu'elle créait.

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Informations de citation
Titre: « Constitutions des États »
Auteurs: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editeur: Histoire Alpha
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/state-constitutions
Date publiée: 17 juillet 2019
Date de mise à jour : 23 novembre 2023
Date d'accès: 22 avril 2024
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