La conspiration de Newburgh

Conspiration de Newburgh
Alexander Hamilton, qui est considéré par beaucoup comme ayant joué un rôle dans le complot de Newburgh

La conspiration de Newburgh était un complot présumé de 1783 mené par des officiers de l'armée continentale visant à imposer leur volonté au gouvernement national. Leur motivation était l’incapacité du Congrès de la Confédération à payer les arriérés de salaires et son refus de fournir des pensions. La plupart des participants à la conspiration de Newburgh n’ont pas franchement enregistré leurs pensées, on ne sait donc pas exactement quelle ligne de conduite ils ont pu prendre. Il a été question de refuser de dissoudre l’armée lorsque cela lui était ordonné, et certains avaient peut-être l’intention de prendre le pouvoir. Finalement, le complot fut annulé grâce à l’intervention personnelle de George Washington.

Contexte

Comme d’autres problèmes de l’époque, la conspiration de Newburgh a été provoquée par un manque d’argent – ​​en particulier par l’incapacité du Congrès à payer régulièrement les membres de l’armée continentale. Il s’agissait d’une frustration partagée non seulement par les officiers et les soldats, mais aussi par certains membres du gouvernement.

Le paiement des grades dans l'armée continentale avait été un problème perpétuel pendant la guerre d'indépendance.

Les paiements étaient devenus de plus en plus sporadiques au cours des années 1781 et 1782. Il n'était pas rare

En octobre 1780, le Congrès continental, dans une tentative désespérée de maintenir en service ses officiers brevetés, avait promis à tous les officiers en service une pension à vie à demi-solde. Cela a été vivement critiqué dans certaines assemblées d'État, où de sérieux doutes existaient quant à la capacité du Congrès à tenir cette promesse.

Les griefs prennent forme

Les griefs des officiers continentaux n'avaient cessé de s'accumuler jusqu'en 1782. Les hostilités avec la Grande-Bretagne avaient pris fin et des négociations de traité étaient en cours à Paris. Beaucoup pensaient que le Congrès pourrait bientôt dissoudre l’armée, la renvoyant à la vie civile alors que les questions de soldes et de retraites ne seraient pas résolues.

En novembre 1782, une clique d’officiers dirigée par le major-général Henry Knox, l’un des plus hauts commandants de Washington, rédigea une pétition aux termes inquiétants adressée au Congrès. On y lisait en partie :

« Nous avons supporté tout ce que les hommes peuvent supporter, nos biens sont dépensés, nos ressources privées sont épuisées et nos amis sont fatigués et dégoûtés de nos demandes incessantes… Toute nouvelle expérimentation sur notre patience peut avoir des effets fatals… Il y a un point au-delà duquel il n’y a plus de souffrance. Je prie pour que nous ne l’adoptions pas sincèrement.

Malgré des négociations avec des personnalités sympathisantes du Congrès, l’ouverture de Knox n’a pas abouti.

Les adresses de Newburgh

Dans les premiers jours de 1783, un groupe d'officiers dirigé par le colonel Walter Stewart prépara une autre liste de griefs et l'envoya au Congrès. La pétition, bien que formulée avec douceur, appelait le Congrès à honorer les promesses qu'il avait faites à ses dirigeants. Leurs affirmations ont été approuvées par Washington mais ont été à nouveau rejetées.

En mars, deux adresses écrites anonymes ont circulé parmi les officiers campés à Newburgh, New York. Bien que leur paternité n'ait jamais été confirmée, de nombreux historiens les attribuent au major John Armstrong Junior, un vétéran de la guerre pendant sept ans. L'une des adresses disait en partie :

« [Est-ce] un pays qui piétine vos droits, méprise vos cris et insulte vos détresses ? N'avez-vous pas plus d'une fois fait part de vos souhaits et fait connaître vos souhaits au Congrès… Quelle réponse vous a-t-on répondu ? … Si tel est donc votre traitement, alors que les épées que vous portez sont nécessaires à la défense de l'Amérique, qu'attendez-vous de la paix, lorsque votre voix baissera et que votre force se dissipera par la division ? Quand ces mêmes épées, instruments et compagnons de votre gloire, seront retirées de vos côtés, et qu'il ne restera plus de marque de distinction militaire que vos besoins, vos infirmités et vos peurs ?

Il s’est terminé en convoquant les responsables à une réunion huit jours plus tard, pour examiner les réponses du Congrès et « quelles autres mesures devraient être prises ».

Nationalistes au Congrès

Au Congrès même, plusieurs hommes politiques influents partageaient les frustrations des officiers et se sentaient paralysés par les pouvoirs limités accordés par les articles de la Confédération. Ils espéraient utiliser le sort de l’armée pour réclamer davantage de pouvoirs nationaux et centralisés, en particulier celui de lever les impôts.

L’un d’eux était Alexander Hamilton, qui, à peine 12 mois plus tôt, était membre de l’état-major militaire de Washington. Fin février 1783, Hamilton écrivit à Washington pour l'avertir que la nation était dans une situation désespérée et risquait de faire faillite au milieu de l'année. Hamilton a suggéré de forcer les États à se conformer en refusant de dissoudre l'armée, mais Washington n'était pas d'accord.

Robert Morris était un autre fédéraliste mécontent. Alors surintendant des finances du Congrès, Morris était chargé de payer les salaires des armées, mais avec l'effondrement du commerce d'après-guerre et l'inutilité des États, il s'est retrouvé incapable de le faire.

Washington répond

C'était une menace évidente de mutinerie. L'armée continentale avait déjà connu des mutineries, en particulier dans les régiments de Pennsylvanie et du New Jersey au cours de 1781-2 ; cependant, il s'agissait d'officiers de haut rang ayant une influence sur des centaines d'hommes. Si la situation s’aggravait, cela pourrait conduire à une attaque contre le Congrès lui-même. La pétition des officiers a reçu le soutien de certaines personnalités du Congrès, principalement des nationalistes qui préconisaient depuis longtemps un gouvernement central fort doté du pouvoir de taxer. Ils considéraient cet incident comme un excellent exemple de l’échec du Congrès de la Confédération et étaient prêts à « utiliser » le sort des officiers – même au risque d’un coup d’État militaire – pour étendre le pouvoir du Congrès par rapport aux États. Alors que les tensions montaient, une réunion fut prévue avec les officiers, à laquelle Washington fit une apparition surprise. Il a parlé aux personnes présentes de la situation économique périlleuse de la nation, de la nécessité de maintenir l'autorité politique civile et des vertus de la loyauté. Avec un sens du théâtre, il sortit également ses lunettes en disant : « Messieurs, vous me permettrez de mettre mes lunettes, car je suis non seulement devenu gris, mais presque aveugle au service de mon pays. » La légende raconte que les officiers mécontents ont été conquis par les paroles de Washington et son abnégation visible. La conspiration de Newburgh a effectivement pris fin dans cette salle, même si la question des arriérés de salaires et des retraites n’a pas été résolue avant plusieurs années.

Évaluation

Même si les discussions de Newburgh n’ont rien donné, il s’agissait d’un tournant potentiel où la révolution aurait pu passer d’une audacieuse expérience républicaine à une dictature militaire. L’Amérique aurait très bien pu se retrouver avec un Napoléon plutôt qu’un Washington ; la paix aurait pu céder la place à la guerre civile ; ou la monarchie aurait pu être restaurée. Au lieu de cela, l’ordre a été calmement rétabli et les objectifs de la révolution réaffirmés, apparemment grâce à un discours paternel de Washington lui-même.

« Derrière les événements de Newburgh en mars 1783 se cachait un complot complexe impliquant non seulement certains dirigeants de l'armée, mais aussi du Congrès. La volonté de ces hommes de risquer de briser le lien de confiance délicat entre l'armée et le peuple américain, en violation de la tradition profondément enracinée contre l'implication directe de l'armée dans la politique, et des avertissements de longue date sur les dangers d'une armée, a révélé un défaut qui gênerait le parti fédéraliste tout au long de son existence.
Peter Karsten, historien

Informations de citation
Titre: « La conspiration de Newburgh »
Auteurs: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editeur: Histoire Alpha
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/newburgh-conspiracy
Date publiée: 18 juillet 2019
Date de mise à jour : 24 novembre 2023
Date d'accès: 22 avril 2024
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