La déclaration des droits

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La déclaration des droits

Une préoccupation importante des anti-fédéralistes - et qu’ils ont défendue avec passion et efficacité - était que la Constitution ne disait rien sur les libertés individuelles. La protection des droits naturels et de la liberté de tous les hommes, si éloquemment soutenue dans la Déclaration d'indépendance, était visiblement absente de la Constitution. Tout en établissant un système politique équilibré et un gouvernement du peuple, la Constitution ne dit rien de précis sur la protection de ceux qu'elle est censée gouverner. Cette question est devenue le plus grand «point de friction» lors de la ratification. Les fédéralistes ont affirmé que la protection des droits était inhérente à un tel système; que la séparation des pouvoirs ne permettrait à aucune des trois branches du gouvernement de porter atteinte aux droits. Alexander Hamilton est allé plus loin et a affirmé qu'une déclaration de droits serait une perte de temps, car la protection des libertés et des droits individuels était mieux laissée à la common law. Un tel système, a suggéré Hamilton, était beaucoup plus flexible et adaptable que l'attribution de droits dans la Constitution, où ils seraient fixés. Néanmoins, beaucoup n'étaient pas convaincus que leurs droits seraient protégés, ce qui montre les soupçons qu'ils avaient à propos du nouveau système politique forgé en 1787. Si les pouvoirs des trois branches du gouvernement pouvaient être limités par le libellé de la Constitution, cela pourrait protègent également les droits individuels.

La Constitution a été ratifiée au milieu de 1788 sans aucune avancée ni accord sur la question des droits, mais elle a continué à susciter débats et critiques. Ce fut James Madison, responsable lui-même d’une grande partie de la Constitution, qui fut le premier fédéraliste notable à céder sur un projet de Déclaration des droits. S'exprimant en juin 1789, Madison a suggéré que même si une restructuration de l'ensemble de la Constitution était trop difficile, il était prêt à envisager l'idée d'un amendement : « Je souhaite voir une porte ouverte pour envisager, dans la mesure où il incorpore ces dispositions pour la sécurité des droits, contre laquelle, je crois, aucune objection sérieuse n’a été formulée par aucune catégorie de nos électeurs. C'est Madison qui entreprit de rédiger une série de propositions d'amendements. Il a tiré le contenu de trois sources : les Deux Traités de Gouvernement de John Locke, la Déclaration des Droits anglaise (1689) et la Déclaration des Droits de Virginie, plus contemporaine (juin 1776). En consultation avec d'autres, Madison rédigea une série d'amendements proposés et les déposa devant le Congrès en juin 1789. Le Congrès les transmis aux États pour ratification, un processus qui fut achevé à la fin de 1791.

«La décision de ne pas inclure une liste de droits individuels était une erreur de jugement de la part des partisans de la Constitution qui aurait des conséquences désastreuses. Alors même que le document était en cours de finalisation, plusieurs délégués éminents ont exigé qu'une deuxième convention constitutionnelle soit tenue pour corriger ce qu'ils considéraient comme de graves défauts dans le [document] qu'ils rédigeaient. [Mais] il avait fallu des efforts extraordinaires de la part de nombreuses personnes pour organiser cette première convention et la mener à bien. Une deuxième convention pourrait créer une instabilité politique, voire un chaos. »
Richard E. Labunski, historien

Le Bill of Rights est une série de dix amendements à la Constitution qui protège explicitement les droits légaux, civils et humains de tous les Américains et de tous les visiteurs aux États-Unis. Parmi les personnes spécifiquement protégées figurent la liberté d'expression, la presse, la religion, le rassemblement et la pétition. Les gouvernements ne peuvent imposer à la vie, à la liberté ou à la propriété des personnes que si la procédure légale est respectée. Légalement, les individus sont protégés par les quatrième, cinquième et sixième amendements: ils ont droit à un procès avec jury, ne peuvent être détenus sans inculpation, ne peuvent être jugés deux fois pour le même crime et ont le droit de ne pas s'incriminer eux-mêmes témoignage. De manière controversée, le deuxième amendement protège également le droit de porter des armes (considéré dans les 1780 comme une garantie civile importante contre les gouvernements oppressifs ou les armées permanentes). Le troisième amendement empêche le gouvernement de cantonner les soldats chez des particuliers. Comme on peut le constater, de nombreux aspects de la Déclaration des droits découlaient de griefs et d’impositions perçus au cours des 1760 et 1770.

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