La bataille de trenton

bataille de trenton
Vue d'artiste des combats de Trenton en décembre 1776

À la fin de 1776, la fortune de l’armée continentale et de son commandant, George Washington, était au plus bas. Malgré le grand optimisme suscité par la publication du Common Sense de Paine et de la Déclaration d’indépendance, ses premiers engagements militaires avaient été désastreux.

Le premier véritable test eut lieu lors de la bataille de Bunker Hill qui, malgré plus de 1000 XNUMX victimes, aboutit à une victoire britannique. La défense de la ville de New York avait échoué de manière décisive avec la défaite à la bataille de Long Island, où de nombreux continentaux avaient fui dans la peur, faisant perdre Washington de frustration.

L'armée américaine se révélait désorganisée, indisciplinée et, confrontée à un grand nombre de soldats britanniques réguliers, craignait pour sa vie. L'armée continentale manquait d'officiers compétents et expérimentés, de sorte que Washington avait trouvé presque impossible de transmettre et d'exécuter les ordres. Il y avait également une pénurie d’hommes, de chevaux, de chariots, d’uniformes, de nourriture, d’armes et de munitions – et aucune certitude quant à l’arrivée de ces choses.

Washington était également douloureusement conscient que la durée d’enrôlement de nombreux soldats allait expirer ; s’ils choisissaient de ne pas se réenrôler et que de nouvelles recrues ne les rejoignaient pas, cela décimerait son armée. Certains membres du Congrès commençaient même à douter du choix de leur commandant.

L'armée continentale passa les derniers mois de 1776 en retraite, ne s'engageant contre les Britanniques que dans de petites escarmouches et évitant une bataille rangée. À la fin du mois de décembre, ils s'étaient retirés aussi loin à l'ouest que la Pennsylvanie, établissant leur camp sur la rive ouest du fleuve Delaware. De l'autre côté de l'eau se trouvait Trenton, dans le New Jersey, où une brigade de soldats hessois (mercenaires allemands engagés par les Britanniques) s'était installée pour célébrer Noël.

Même si le temps était rigoureux et que ses hommes étaient fatigués par une retraite constante, Washington réalisa qu'il devait prendre l'initiative. Il a conçu des plans pour lancer une attaque surprise sur Trenton, en utilisant les renseignements obtenus auprès d'un espion travaillant avec les Hessiens. Les Américains furent également aidés par l'excès de confiance des commandants hessois : ils considéraient les Américains trop désorganisés pour attaquer et le fleuve Delaware trop dangereux à traverser. Le mythe populaire suggère qu'ils avaient également bu pour célébrer Noël, même si ce n'était pas le cas de la plupart des soldats.

En pleine nuit, Washington a ordonné à ses forces de se diviser en trois et de traverser le fleuve Delaware à moitié gelé, transportant des hommes, des chevaux et de la petite artillerie dans des bateaux. Malgré les conditions défavorables, ils y sont parvenus sans problème, attaquant Trenton vers huit heures du matin du lendemain de Noël.

«Le combat déséquilibré à Trenton a été la première victoire américaine significative de la guerre… Les soldats professionnels de Hesse, qui avaient méprisé les soldats américains, considéraient les combattants coloniaux avec un nouveau niveau de respect. Beaucoup dans les rangs britanniques ont également pris note de la nature audacieuse de l'assaut américain bien planifié. Cornwallis, perplexe et un peu embarrassé, a ordonné à ses avant-postes restants d'être en état d'alerte.
Théodore P. Savas, historien

L'embuscade à Trenton fut un succès pour les Américains : les quatre colonels hessois furent tués, près de 1,000 XNUMX soldats furent faits prisonniers et des provisions de valeur furent capturées. Il n'y a eu que deux morts américains, tous deux dus au froid glacial en route vers Trenton.

Bien qu’il ne s’agisse pas d’une victoire importante en termes de taille ou d’importance stratégique, Trenton a renforcé la confiance des révolutionnaires. L'armée continentale avait complètement vaincu un groupe de soldats réguliers ; les Hessois étaient très craints par les Américains en raison de leur professionnalisme et de leur détermination au combat. Washington, ayant abandonné sa profonde croyance dans la conduite courtoise et les règles de la guerre, gagna un nouveau respect pour son audace et son initiative. L'éclat de la victoire a contribué à garantir de nouveaux enrôlements dans l'armée continentale et à encourager de nombreux vétérans de Trenton à poursuivre leur service.

Même si cela ne signifie pas que l’armée continentale deviendrait dominante sur les Britanniques, elle resterait au moins intacte. La bataille de Trenton a été immortalisée dans l'art, notamment dans Washington traversant le Delaware, peint par Leutze en 1851 ; une image qui glorifie le leadership de Washington mais qui est empreinte d’inexactitudes historiques.

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