Banastre Tarleton

banastre tarleton

Sir Banastre Tarleton (1754-1833) était un officier de cavalerie britannique qui a servi pendant la guerre d'indépendance et a acquis une réputation de cruauté et de brutalité. Tarleton est né à Liverpool, fils d'un marchand prospère qui avait profité du commerce colonial américain. Adolescent, Tarleton a hérité d'une grosse somme après la mort de son père, mais en a gaspillé la majeure partie en jouant. Sans moyens de s'établir dans les affaires, il abandonna ses études de droit et acheta une commission dans les Dragoons (cavalerie). Tarleton a trouvé la vie militaire à son goût et a fait preuve de compétences à la fois comme cavalier et comme soldat. Il se porta volontaire pour servir en Amérique du Nord et y arriva au début de 1776.

Au cours de sa première année, Tarleton servit sous les ordres des généraux Clinton et Howe et excella en tant qu'officier, obtenant une promotion au grade de lieutenant-colonel. En 1780, Tarleton fut déployé dans le sud et reçut le commandement de la Légion britannique, une force combinée de cavalerie et d'infanterie composée principalement de loyalistes américains. Les exploits de Tarleton lors de la campagne du Sud lui ont valu une réputation de commandant doué et intrépide, quoique impulsif et parfois imprudent. Il était à la fois craint et détesté par les « Patriotes » américains, qui l’appelaient « Bloody Tarleton ». Cette réputation découle principalement d'un incident survenu à Waxhaws, en Caroline du Sud, en mai 1780. Ordonnée de balayer l'arrière-pays autour de Charleston, la cavalerie de Tarleton engagea un régiment inexpérimenté de Continentaux et exigea leur reddition. Cette réponse n’ayant pas été reçue, les hommes de Tarleton ont poursuivi leur attaque, malgré le lever d’un drapeau blanc de reddition. Selon certains rapports, des dizaines de soldats continentaux auraient été massacrés après s'être rendus ou avoir été capturés. La mesure dans laquelle Tarleton lui-même était responsable de ce massacre n'est pas claire.

En août 1780, Tarleton et ses hommes contribuèrent à la victoire britannique à la bataille de Camden. Ils furent ensuite vaincus à la bataille de Cowpens (janvier 1781). Tarleton retourna en Grande-Bretagne à la fin de 1781 et écrivit une histoire de la guerre d'indépendance, qui était en grande partie une justification de son propre service. En 1790, Tarleton fut élu au Parlement, où il servit pendant 21 ans. En tant qu'homme politique, il soutenait la poursuite de la traite négrière, principalement parce que ses propres frères en profitaient. Il mourut sans enfant en 1833. Le service de Tarleton pendant la guerre d'indépendance a inspiré le meurtrier colonel Tavington (Jason Isaacs) dans le film de 2000. Le Patriote.


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