L'armée continentale

armée continentale
Une représentation idéalisée de l'armée continentale

La signature de la Déclaration d’Indépendance a présenté aux révolutionnaires américains bien plus que de simples défis politiques. Cela exigeait également que la guerre avec l’Angleterre soit poursuivie jusqu’à son terme.

Se retrouver dans une telle guerre était une situation préoccupante pour les colons américains. Non seulement elle devait être menée contre la « mère patrie », mais les Américains n’étaient absolument pas préparés à un conflit majeur, encore moins à un conflit contre la puissance militaire dominante du monde. Les Américains n’avaient pas d’armée nationale, seulement des milices d’État mal entraînées et désorganisées. Leurs soldats avaient des mousquets mais pratiquement pas d’artillerie, et avec les restrictions de longue date imposées par l’Angleterre à l’industrie coloniale, il n’y avait presque aucune production d’armes ou de munitions en Amérique.

Il y avait également peu d'officiers expérimentés ou compétents pour servir de commandant. Quelques colons avaient une expérience militaire de la guerre française et indienne (1754-1763) et d'autres conflits impériaux, mais pour la plupart, ce sont les officiers britanniques qui assuraient la prise de décision stratégique et le commandement tactique dans ces guerres. Peu d’Américains avaient une grande expérience du leadership ou du commandement.

Le 14 juin 1775, le Congrès continental a adopté les milices de la Nouvelle-Angleterre rassemblées autour de Boston depuis la bataille de Lexington comme sa nouvelle armée continentale. Le lendemain, il nomme George Washington commandant en chef.

Après avoir accepté le poste, Washington s'est rendu au Massachusetts pour assumer ses fonctions. Il trouvait que sa nouvelle « armée » était, pour l’essentiel, indigne de ce nom. La discipline militaire était pratiquement inexistante, la plupart des soldats n'avaient pas d'armes et nombre d'entre eux n'étaient que des agriculteurs ou des adolescents. Les premiers soldats américains ne comprenaient pas vraiment le fonctionnement d’une armée ni les procédures et disciplines de la vie militaire.

Pour aggraver les choses, la nouvelle armée de Washington pratiquait un esprit démocratique qu’il trouvait à la fois déplaisant et irréalisable. Les officiers avaient été élus sur la base de leur popularité plutôt que de leurs compétences ou de leur expérience, et les soldats votaient souvent sur les ordres pour décider s'ils devaient les exécuter.

Washington, à la fois élitiste et militaire expérimenté, n’a pas été impressionné. Il a déclaré dans une lettre que les hommes de l’armée continentale étaient des soldats potentiellement compétents mais qu’ils étaient essentiellement des « gens méchants ». Au cours des mois suivants, il a mis en œuvre des mesures pour remettre en forme l’armée naissante. La discipline militaire était strictement appliquée, au point que plusieurs flagellations étaient quotidiennes.

Washington a également assumé plusieurs tâches moindres qui étaient généralement accomplies par des officiers de rang inférieur, comme organiser des exercices ou émettre des ordres quotidiens ; ce leadership concret a à la fois gagné le respect des hommes et assuré une certaine cohésion précoce dans une armée qui ne semblait pas devoir durer.

«Un manque de planification et une chaîne de réactions ad hoc à la nécessité militaire étaient [les] caractéristiques les plus saillantes… de l'administration de guerre du Congrès. Le résultat a été un système non systématique et mal géré qui a divisé la responsabilité du maintien de l'armée entre les comités, les autorités de l'État, les commandants militaires, les officiers et les civils. [Cela] contrastait fortement avec le système d'approvisionnement et médical mieux organisé de l'armée britannique.
E. Wayne Carp, historien

Pendant ce temps, tandis que Washington et la principale armée continentale se rassemblaient en Nouvelle-Angleterre, d’autres campagnes avaient déjà lieu. Une force américaine dirigée par le général Montgomery a envahi le Canada, estimant que les forces britanniques y étaient faibles, mais une attaque contre Québec s'est avérée infructueuse, Montgomery étant tué.

Les Américains ont capturé Fort Ticonderoga dans le nord de New York, principalement pour voler ses canons afin de les utiliser dans des attaques contre les forces britanniques à Boston (les Américains ont souffert d'une grave pénurie d'artillerie dans les premières années de la guerre). L’armée de Washington s’est déplacée vers New York mais a été vaincue lors des batailles de Long Island et de Manhattan, et finalement chassée de cet État par les armées de Howe et de Cornwallis.

En décembre 1776, l'armée continentale campait à la frontière de la Pennsylvanie, de l'autre côté du fleuve Delaware, devant une garnison anglo-allemande à Trenton, dans le New Jersey. La situation de Washington était désespérée : une série de défaites suscitait des critiques personnelles de la part de l’opinion publique et du Congrès, et il semblait qu’il serait remplacé au cours de la nouvelle année. Pour aggraver les choses, un nombre important de ses soldats avaient signé des engagements d'un an, et ceux-ci étaient sur le point d'expirer ; Washington pourrait bientôt devenir un général doté d’une petite armée, voire pas d’armée du tout.

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