La loi québécoise

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Une carte montrant la division de l'Amérique du Nord telle que définie par la loi du Québec

L'Acte de Québec était un texte législatif adopté par le Parlement britannique en juin 1774. Il établissait les procédures de gouvernement, d'administration et de droit au Québec, une province acquise aux Français dans le Traité de Paris dix ans plus tôt. Même si l'Acte de Québec ne les concernait pas directement, son contenu alarmait les 13 colonies, particulièrement parmi les habitants de la Nouvelle-Angleterre qui partageaient une frontière avec le Québec. Beaucoup considéraient la Loi de Québec comme une autre mesure législative punitive, conçue pour punir, encercler et menacer les colonies mécréantes.

La province de Québec

Le Québec était une grande province située au nord-est de l'Amérique du Nord. Initialement colonisée par les Français au cours des XVIIe et XVIIIe siècles, elle fut cédée à la Grande-Bretagne dans le Traité de Paris (17) à la fin de la guerre française et indienne.

Avant la loi de 1774, le Québec occupait une partie des terres entourant le fleuve Saint-Laurent, s'étendant du nord-est du lac Huron jusqu'à la côte du Labrador. Il partageait des frontières ou se trouvait à proximité des colonies de la Nouvelle-Angleterre de New York, du New Hampshire et du Massachusetts.

Le Québec était la région la plus peuplée de la Nouvelle-France. À la signature du traité en 1763, la province comptait environ 70,000 XNUMX habitants. Ses plus grandes villes étaient Québec et Montréal, toutes deux situées sur le fleuve Saint-Laurent et situées à une distance praticable de New York.

Le défi du gouvernement

L'acquisition du Québec a posé plusieurs défis au gouvernement britannique. La province devait être placée d’une manière ou d’une autre sous le contrôle et la loi britanniques – mais la grande majorité de ses habitants européens étaient des catholiques francophones habitués à des systèmes administratifs et juridiques différents.

Le fait que le nombre de Français au Québec continue de croître rapidement, à l’image de la croissance démographique des 13 colonies, n’a pas aidé. Malgré la victoire britannique en 1763, les émigrés français continuent de traverser l'Atlantique pour s'installer dans la région. Au Québec, le nombre de personnes a augmenté jusqu'à 20,000 1763 dans la décennie qui a suivi XNUMX.

Les législateurs britanniques ont reconnu que le simple fait d’imposer leurs systèmes de gouvernement et de droit au Québec ne réussirait pas. Cela attiserait les tensions avec les colons français et risquerait de créer une situation semblable à celle qui se développe plus au sud dans les 13 colonies. Au lieu de cela, une série de compromis était nécessaire.

La loi québécoise

Ces compromis ont été rédigés, débattus et codifiés dans l'Acte de Québec, qui a été promulgué par George III en juin 1774. La loi a presque triplé la taille de la province de Québec, ajoutant de vastes étendues de terre autour des Grands Lacs et à l'ouest de la rivière Ohio. Une grande partie des terres cédées au Québec avait été refusée aux colons américains par la Proclamation de 1763.

La loi dictait également la manière dont la nouvelle province serait gouvernée et administrée. Selon ses dispositions, le Québec serait gouverné par un gouverneur nommé par la Couronne. Le gouverneur royal serait soutenu par un conseil consultatif mais pas de corps législatif élu.

Sur le plan juridique, la loi a permis au Québec une fusion des systèmes juridiques britannique et français. Les lois françaises en matière civile, de propriété et contractuelle en vigueur avant 1763 ont été conservées et autorisées à perdurer. La common law britannique s'appliquerait en matière pénale et publique. Les systèmes français de régime foncier et de répartition des terres ont également été préservés.

La législation consacre également la liberté religieuse, du moins pour les catholiques, déclarant que « les sujets de Sa Majesté professant la religion de l’Église de Rome dans ladite province de Québec peuvent avoir, détenir et jouir du libre exercice de [leur] religion ». De plus, aucun serment ni qualification religieuse ne serait attaché à la fonction publique au Québec.

Réponses coloniales

En 1774, de nombreux habitants des 13 colonies étaient habitués à interpréter avec suspicion et inquiétude chaque acte du Parlement relatif à l’Amérique. Les réactions à la Loi québécoise n'ont pas été différentes. Alimentés par une xénophobie paranoïaque et des préoccupations religieuses, certains affirmaient que cet encouragement explicite du catholicisme français en Amérique du Nord conduirait à l’expansion du catholicisme et à une inévitable confrontation avec leurs propres religions.

Le fait que les frontières du Québec se rapprochent le plus des colonies de la Nouvelle-Angleterre, autrefois creuset du puritanisme, où prospéraient les préjugés religieux conservateurs, n’aidait pas. De nombreux habitants influents de la Nouvelle-Angleterre, en particulier parmi le clergé, craignaient et méprisaient le catholicisme. Ils se moquaient de sa doctrine non réformée, de ses cérémonies ornées, de ses messes latines et de son contrôle exercé par un seul homme à des milliers de kilomètres de Rome.

Ces points de vue ont été repris par certaines personnalités puissantes des colonies rebelles. Samuel Adams, comme on pouvait s'y attendre compte tenu de son fondamentalisme religieux, s'est déchaîné contre le projet de loi québécois. Plus surprenant encore, ce point de vue était soutenu par le cousin plus mesuré de Samuel, John Adams. George Washington a qualifié cet acte de « plan diabolique », tandis que le jeune Alexander Hamilton, alors seulement étudiant, l'a condamné comme étant motivé par « le pouvoir arbitraire et son grand moteur, la religion papiste ».

Plus au sud, où l'hystérie anticatholique était moins répandue, certains s'opposèrent à la loi québécoise pour des raisons plus pratiques. Les territoires de l'Ouest absorbés par le Québec étaient toujours convoités par les colons et les spéculateurs fonciers de Boston, de New York et de Philadelphie. La Loi québécoise était un autre clou dans le cercueil de leurs ambitions. Benjamin Franklin était également opposé à la loi, probablement pour cette raison.

Résultats

L'Acte de Québec n'a fait qu'accroître la méfiance à l'égard de la Grande-Bretagne, déjà répandue dans les 13 colonies en 1774. Beaucoup trouvaient impensable que le Parlement puisse légiférer pour protéger les droits politiques, juridiques et religieux des Français tout en niant des droits similaires et des compromis à leurs sujets britanniques.

Beaucoup de ceux qui n'étaient pas paniqués par le catholicisme ou jaloux des revendications territoriales étaient néanmoins préoccupés par les implications politiques de l'Acte de Québec. En confiant le pouvoir au Québec à un gouverneur sans aucune restriction par une assemblée élue, les Britanniques établissaient une forme de gouvernement arbitraire. Certains dans les 13 colonies y voyaient leur avenir si des mesures n’étaient pas prises rapidement.

L'une des ambitions de la loi était d'encourager le loyalisme et la conformité au Québec même. En accordant aux Canadiens français leurs droits légaux et leur liberté de religion, les dirigeants britanniques espéraient les absorber dans l'empire en tant que sujets loyaux, peut-être pour faire tampon contre la rébellion de la Nouvelle-Angleterre voisine. En réalité, la plupart des Français du Québec acceptèrent volontiers les changements mais restèrent indifférents à la Grande-Bretagne et politiquement neutres.

«La réaction négative à l'Acte de Québec a été causée par un malentendu de plusieurs des groupes impliqués. L'acte sur papier était d'apaiser les Français et de préserver la traite des fourrures au Canada. [Mais] l'acte n'a pas été bien accueilli et les lieutenants-gouverneurs n'ont jamais établi le contrôle de leurs districts. Les colons voyaient l'acte comme une sanction qui leur était imposée pour leur résistance aux impôts britanniques… En fait, les principales dispositions de l'acte avaient été élaborées avant même que le Boston Tea Party n'ait lieu. Les colons croyaient qu'un bastion catholique à régime autocratique avait été créé pour les menacer. La loi a également annulé les revendications sur les terres de l'Ouest contenues dans les chartes originales de la Pennsylvanie et de la Virginie. Une autre préoccupation était la menace militaire des troupes britanniques basées à l'arrière des treize colonies.
Walter Scott Dunn, historien

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1. L'Acte de Québec était une loi britannique adoptée au milieu de 1774 et axée sur l'organisation de la province de Québec, un vaste territoire obtenu de la France en 1763.

2. Il a élargi la taille du Québec pour englober les Grands Lacs et de vastes zones à l'ouest de la vallée de l'Ohio, y compris les territoires interdits à la colonisation par la Proclamation de 1763.

3. La loi a également établi un gouverneur et un conseil non élu au Québec et a permis à ses résidents francophones de conserver leurs systèmes de droit civil et de libertés religieuses.

4. Cet acte a été condamné et hostile dans les 13 colonies. Les voix les plus intenses craignaient qu’autoriser la liberté de religion ne conduise à la propagation du catholicisme aux États-Unis.

5. D'autres colons étaient irrités par un autre obstacle à l'expansion et à la colonisation dans les territoires de l'Ouest, ainsi que par le système de gouvernement arbitraire établi au Québec.

Informations de citation
Titre: « La loi québécoise »
Auteurs: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editeur: Histoire Alpha
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/quebec-act
Date publiée: 16 juillet 2019
Date de mise à jour : 22 novembre 2023
Date d'accès: 15 juillet 2024
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