La loi sur le sucre

acte du sucre
Un dessin animé britannique s'amuse à ridiculiser les opposants à la loi sur le sucre

Le Sugar Act était une loi britannique adoptée en avril 1764. Elle visait spécifiquement à augmenter les revenus perçus auprès des colonies américaines, afin de financer leur défense et leur réglementation. Il visait à y parvenir en ajustant les droits de douane sur les articles importés par les Américains et en renforçant les moyens de les collecter. Le Sugar Act fut la première mesure britannique d’augmentation des revenus des années 1760 et suscita une inquiétude et une opposition considérables dans les colonies.

Mélasse et rhum

La mélasse, produit sucré brut sous forme liquide visqueux, était largement utilisée dans les 13 colonies, notamment pour la distillation du rhum. Dans les années 1700, la plupart de la mélasse était produite à partir de canne à sucre cultivée dans les colonies britanniques et françaises des Caraïbes qui dépendaient largement du travail des esclaves.

La demande de mélasse a été alimentée par l’émergence de distilleries de rhum en Nouvelle-Angleterre. En 1730, il y avait environ 40 distilleries rien qu'à Boston, alors ville d'à peine 14,000 XNUMX habitants. Edmund Burke a observé plus tard que « la quantité de spiritueux qu'ils distillent à Boston… est aussi surprenante que le bas prix auquel ils le vendent… mais ils sont plus célèbres pour la quantité et le bon marché que pour l'excellence ».

L’importation de mélasse à bas prix est devenue essentielle pour les producteurs de rhum de la Nouvelle-Angleterre. La plupart préféraient s’approvisionner en mélasse auprès de vendeurs des Antilles françaises qui proposaient des prix nettement inférieurs.

La loi sur la mélasse

Les producteurs britanniques de mélasse des Caraïbes, incapables de rivaliser avec leurs homologues français, ont commencé à faire pression sur le gouvernement. En 1733, le Parlement répondit à leurs pétitions en adoptant la Loi sur la mélasse.

La loi sur la mélasse imposait un droit compris entre six et neuf pence par gallon sur tous les produits sucrés achetés et importés des colonies non britanniques. Il ne s’agissait pas d’une mesure visant à accroître les revenus : elle visait à limiter le commerce avec les colonies étrangères en faisant artificiellement monter le prix de leurs marchandises :

« [Un droit] sur toutes les mélasses ou sirops de tels produits ou manufactures étrangers… qui seront importés ou introduits dans l'une desdites colonies ou plantations… la somme de six pence. »

Comme on pouvait s'y attendre, les producteurs coloniaux se sont opposés à la loi sur la mélasse. Cette taxe aurait conduit à la faillite de nombreux distillateurs et compagnies maritimes et, dans l’ensemble, ils l’ont ignorée. Les incidents de contrebande se sont considérablement accrus, tandis que d'autres importateurs ont contourné les taxes en soudoyant ou en harcelant les agents des douanes.

En fin de compte, la Molasses Act s’est avérée largement inapplicable et, quelques années plus tard, les Britanniques ont renoncé à tenter de la collecter.

La nouvelle législation

Dans le sillage de l' Guerre française et indienne, le Parlement britannique a commencé à réviser et à mettre à jour des textes législatifs relatifs au commerce avec les colonies américaines. Il a décidé d'abandonner la législation de 1733 sur la mélasse et de la remplacer par un nouveau projet de loi.

Le résultat fut le Sugar Act, adopté en avril 1764. Cette loi réduisit en fait les droits de douane de six pence le gallon à trois pence, dans le but de rendre la loi plus acceptable. Ceci était compensé par deux autres caractéristiques qui rendaient la loi profondément impopulaire dans les colonies.

Premièrement, la Loi sur le sucre prévoyait des mesures visant à assurer une perception plus rigoureuse des droits. Le droit de délivrer des mandats d'assistance fut accordé aux agents des douanes, la présence de la Royal Navy dans les eaux américaines fut accrue et un nouveau tribunal de vice-amirauté fut établi à Halifax pour s'occuper des commerçants illégaux.

Deuxièmement, la loi sur le sucre a également élargi la liste des produits énumérés sur lesquels des droits devaient être perçus. Outre le sucre et la mélasse, des droits étaient désormais payables sur une gamme de matières premières, notamment les fourrures, les cuirs et peaux, le fer, le bois, le café et l'indigo. Certains produits, tels que le rhum et les vins étrangers, ont été totalement interdits d'importation.

Réponses coloniales

Comme mentionné, le Sugar Act a suscité inquiétude et opposition dans les colonies américaines, en particulier parmi les marchands et les négociants. Cela a donné lieu à l’une des premières oppositions organisées à la politique britannique – depuis les boycotts organisés et le non-respect jusqu’aux essais remettant en question l’autorité du Parlement britannique.

Cette loi a eu des effets délétères sur l’économie coloniale, déjà en crise après la fin de la Seconde Guerre mondiale. Guerre française et indienne. La collecte douanière britannique étant désormais plus efficace et la contrebande beaucoup plus risquée, beaucoup l'ont complètement abandonné, faisant grimper le prix du rhum et d'autres produits.

De nombreux écrivains coloniaux ont commencé à se demander si la Grande-Bretagne possédait le pouvoir de lever des impôts et des mesures fiscales sur les colonies sans leur approbation. James Otis a qualifié la loi sur le sucre de « absolument inconciliable avec les droits des colons ». Samuel Adams a écrit que cela « annihile notre droit garanti par la Charte de nous gouverner et de nous imposer ».

Le dessin animé en haut de cette page, Anti-saccharrites, se livre à des pamphlets de Le roi George III et son épouse, la reine Charlotte, sirotant du thé sucré pendant que leurs sujets s'en privent – ​​une référence au Sugar Act.

«Les manifestations coloniales contre l'acte ont mis l'accent sur trois points majeurs. Premièrement, il y avait des objections à la tentative continue de fournir un monopole qui profiterait aux planteurs des Antilles aux dépens des distillateurs de rhum de la Nouvelle-Angleterre. Deuxièmement, les colons se sont opposés aux mécanismes d'exécution, qui, à leur avis, violaient le principe de la common law anglaise selon lequel les jurys étaient jugés. Enfin, des doutes ont été exprimés quant au droit du Parlement de prélever des impôts sur les personnes non représentées.
Howell H. Gwin, historien

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1. Le Sugar Act était un élément de la législation britannique adoptée en avril 1764 et remplaçant une législation antérieure appelée Molasses Act.

2. L’objectif du Sugar Act était d’augmenter les revenus du commerce colonial américain en ajustant les droits de douane et en améliorant la manière dont ils étaient réglementés et collectés.

3. Il y est parvenu en abaissant un droit inapplicable sur le sucre et la mélasse, en ajoutant des droits sur d'autres produits couramment commercialisés et en renforçant les pouvoirs des fonctionnaires de la marine et des douanes.

4. La loi sur le sucre a eu un impact significatif sur l’économie coloniale en réduisant la contrebande, en augmentant le coût des importations de mélasse et en frappant le commerce du rhum colonial.

5. Elle a donné lieu à certaines des premières formes organisées de protestation coloniale contre la politique britannique, notamment la non-importation, les boycotts et le débat sur le droit du Parlement à percevoir des revenus dans les colonies.

Informations de citation
Titre: « La loi sur le sucre »
Auteurs: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editeur: Histoire Alpha
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/sugar-act
Date publiée: 15 juillet 2019
Date de mise à jour : 21 novembre 2023
Date d'accès: 22 avril 2024
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