La loi déclaratoire

acte déclaratoire
Un dessin de la chambre des communes du parlement britannique, c.1765

Le Declaratory Act est une expression familière de l'American Colonies Act, un projet de loi adopté par le Parlement britannique en 1766 et adopté le même jour que le Stamp Act a été retiré. À la place, le Declaratory Act n’augmentait aucun nouvel impôt, ne contenait aucune nouvelle mesure et n’énonçait aucune nouvelle réglementation – il s’agissait simplement d’une affirmation du droit de la Grande-Bretagne à gouverner et à légiférer pour ses colonies. La réponse coloniale à cette situation a été largement indifférente, mais beaucoup ont vu les dangers imminents du Parlement revendiquant le droit d'adopter des lois « dans tous les cas quels qu'ils soient ».

Loi sur le timbre abrogée

La loi déclaratoire était liée à l'abrogation de la très impopulaire loi sur le timbre. En fait, la loi déclaratoire a été adoptée par le Parlement le 18 mars 1766, le jour même où la loi sur le timbre a été retirée et inscrite dans l'histoire.

La décision du Parlement d’abolir le droit de timbre en Amérique a été fortement influencée par le témoignage donné par Benjamin Franklin à la Chambre des Communes à la mi-février, un mois avant l’abrogation. Interrogé sur les attitudes à l'égard du Stamp Act, Franklin a suggéré que les Américains n'avaient aucune objection aux impôts, à condition qu'ils soient augmentés par leurs assemblées locales :

« Je n’ai jamais entendu d’objection [en Amérique] au droit d’imposer des taxes pour réglementer le commerce, mais le droit d’imposer des taxes intérieures n’a jamais été censé être au Parlement, car nous n’y sommes pas représentés… Je sais que chaque fois que le sujet est abordé lors d’une conversation à laquelle j’ai assisté, il est apparu que tout le monde était d’avis que nous ne pouvions pas être imposés dans un parlement où nous n’étions pas représentés.

De nombreux parlementaires se sont rendu compte que la loi sur le timbre – et d’ailleurs toute autre forme de fiscalité directe – ne pourrait jamais être appliquée dans les colonies. Ils n’étaient toutefois pas à l’aise avec l’abrogation de la loi, car cela signifierait un abandon de l’autorité du Parlement au profit des militants des colonies lointaines.

Le Declaratory Act, initialement suggéré par William Pitt, a donc été créé comme un compromis entre les conservateurs et les partisans de la ligne dure au Parlement. Le Stamp Act serait abrogé – mais le Declaratory Act rappellerait aux Américains que cela ne constitue en aucun cas un abandon ou une réduction de la suprématie parlementaire.

« Dans tous les cas quels qu’ils soient »

Le texte de la loi déclaratoire a été rédigé par Lord Rockingham, alors en exercice du premier de ses deux brefs mandats de Premier ministre. Il n’a fait aucune référence au pouvoir de taxation du Parlement, même si celui-ci était clairement englobé dans l’expression « dans tous les cas quels qu’ils soient ».

Selon l’historien John E. Findling, la loi « réaffirmait l’engagement du Parlement à gouverner et à taxer l’ensemble de l’empire » et « satisfaisait les députés quant à la légitimité et à la portée de leur pouvoir ». On y lisait en partie :

« Plusieurs chambres de représentants dans les colonies et plantations de Sa Majesté en Amérique ont, contre la loi, revendiqué le droit unique et exclusif d'imposer des droits et taxes aux sujets de Sa Majesté dans ces colonies et plantations ; ils ont voté certains votes, résolutions et arrêtés dérogatoires à l'autorité législative du Parlement. Lesdites colonies et plantations en Amérique ont été et sont subordonnées et dépendent de la couronne impériale et du parlement de Grande-Bretagne ; le roi et le parlement [ont] plein pouvoir et autorité pour adopter des lois et des statuts pour lier les colonies et le peuple d'Amérique, sujets de la couronne de Grande-Bretagne, dans tous les cas.

Edmund Burke, toujours attentif aux éventuels excès de pouvoir du Parlement, s'est prononcé contre le projet de loi et sa formulation. « Les lois déclaratives n’ont aucun effet, ce sont de mauvaises choses », a observé Burke.

Réponses coloniales

Les réactions américaines au Declaratory Act furent largement indifférentes. Les journaux coloniaux l'ont imprimé dans son intégralité, mais la plupart de leurs commentaires étaient axés sur l'abrogation du Stamp Act.

Quelques-uns en Amérique ont interprété le Declaratory Act comme une mesure pour sauver la face, une sorte de coup de poing parlementaire pour atténuer l'embarras de devoir retirer une mauvaise politique. John Dickinson l'a décrit comme « un arbre stérile qui jetait de l'ombre sur les colonies mais ne produisait aucun fruit ».

Certains, cependant, considéraient la nouvelle législation comme une évolution plus grave et plus sinistre. Pour eux, il ne s’agissait pas simplement d’une déclaration de principe mais d’une déclaration d’intention. Des radicaux comme Samuel Adams ont suggéré que c’était une preuve de l’intention du Parlement de taxer davantage les colonies et de subordonner les assemblées coloniales.

En Angleterre, un autre Whig éminent, John Wilkes, a qualifié le Declaratory Act de « fontaine d’où ont coulé non seulement des eaux d’amertume mais des rivières de sang ».

Un précédent irlandais

Adams et d’autres critiques pouvaient s’appuyer sur un précédent, un texte de loi britannique antérieur portant le même nom et adopté concernant l’Irlande.

Adopté en 1719, l'Irish Declaratory Act fait suite à un conflit foncier et à une impasse juridique entre les Chambres des Lords anglaise et irlandaise. La réponse du Parlement a été d’adopter une législation qui lui confère « plein pouvoir et autorité pour adopter des lois et des statuts… destinés à lier le Royaume et le peuple irlandais », annulant ainsi le pouvoir législatif irlandais.

Certains dans les colonies pensaient que la loi déclaratoire de 1766 pourrait être utilisée pour les asservir, comme elle avait été utilisée en Irlande. Comme le temps le révélera, ils étaient au moins en partie corrects. L’autorité autoproclamée du Parlement de gouverner « dans tous les cas quels qu’ils soient » a rapidement donné naissance à des lois plus incendiaires, telles que les devoirs Townshend, la loi sur le thé et les lois coercitives.

« L'abrogation du Stamp Act a donc été obtenue en persuadant le Parlement que les Américains s'opposaient uniquement aux taxes intérieures, et l'abrogation était accompagnée d'une déclaration d'autorité du Parlement, que les membres interprétaient comme incluant le droit de taxer mais qui n'énonçait pas spécifiquement un tel droit. droite. Les Américains étaient ravis de l’abrogation… mais ils étaient perplexes face à la loi déclaratoire qui l’accompagnait. Était-ce fait en partant de l’hypothèse… que la fiscalité n’est pas incluse dans le pouvoir législatif ? Si « dans tous les cas » incluait la fiscalité, alors leur situation serait pire qu’auparavant.
Edmund S. Morgan, historien

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1. Le Declaratory Act était un élément de la législation britannique adoptée en mars 1766. Il stipulait que le Parlement avait « plein pouvoir et autorité pour légiférer » pour les colonies « dans tous les cas quels qu'ils soient ».

2. Il a été rédigé et adopté comme un compromis pour les conservateurs visant à obtenir l'abrogation de la loi sur le timbre, qui a été adoptée par le Parlement le même jour.

3. L'Acte déclaratoire n'a augmenté aucun impôt ni droit et n'a imposé aucune nouvelle mesure aux colonies. Pour cette raison, la réponse coloniale fut largement indifférente.

4. Certains radicaux y ont cependant vu un signe inquiétant des choses à venir, une expression de la souveraineté parlementaire qui reflétait un acte antérieur utilisé pour supprimer l'Irlande.

5. Comme le temps l’a révélé, l’Acte déclaratoire n’était pas une vaine vantardise du pouvoir parlementaire : ses principes sous-tendraient plusieurs autres actes incendiaires entre 1767 et 1774.

Informations de citation
Titre: « L’Acte déclaratoire »
Auteurs: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editeur: Histoire Alpha
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/declaratory-act
Date publiée: 15 juillet 2019
Date de mise à jour : 21 novembre 2023
Date d'accès: 24 juillet 2024
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