George Washington le général

Washington le général
Un portrait de Washington pendant son service militaire

Après avoir créé l’armée continentale à partir des milices hétéroclites de la Nouvelle-Angleterre qui s’étaient rassemblées dans le Massachusetts, le Congrès s’est retrouvé à la recherche d’un commandant en chef. Il s’est vite rendu compte qu’il y avait une pénurie de candidats qualifiés.

John Hancock, le marchand le plus riche de Boston et à l'époque président du deuxième Congrès continental, était quelque peu intéressé par ce rôle. Mais Hancock n’était pas un soldat, et ses espoirs furent de toute façon contrecarrés lorsque John Adams se leva au Congrès pour nommer George Washington.

Le gentleman-farmer de Virginie a accepté la nomination avec un signe de tête poli. On voit mal pourquoi il n'aurait pas accepté : Washington était apparu dans son uniforme de colonel de milice, comme pour annoncer ses qualifications aux personnes présentes. Washington a été nommé par le Congrès le 15 juin et a rapidement accepté, tout en déclarant qu'il ne s'estimait pas digne de cet honneur. Il y avait des raisons claires pour la nomination de Washington et elles n'étaient pas entièrement militaires.

S’il est vrai que Washington était l’un des rares à posséder une expérience militaire active, son service dans la milice de Virginie a également été marqué par des bévues et des indiscrétions. Après tout, il avait déclenché la guerre française et indienne presque à lui seul. Washington avait également postulé pour une commission dans l'armée régulière britannique, mais sa demande a été refusée, ce qui l'a incité à rédiger plusieurs appels et des lettres de colère contre cette décision.

Le fait qu’il ait été choisi pour commander l’armée continentale malgré quelques échecs militaires flagrants montre la qualité – ou plutôt le manque de qualité – des candidats alternatifs. Le statut de Virginien de Washington était un autre facteur révélateur : sa nomination était, en partie, une tentative d'impliquer sa colonie d'origine, de nombreux délégués de la Nouvelle-Angleterre souhaitant attirer les puissantes colonies du Sud dans la cause révolutionnaire.

«Militairement, George Washington, qui avait passé les premiers mois de la guerre à éduquer le Congrès sur les questions militaires, avait lui-même reçu une éducation. Il a appris que son armée beaucoup plus petite, non encombrée par de nombreux régiments de soldats et de longues files de chariots de ravitaillement obstruant les routes, pouvait se déplacer beaucoup plus vite que ses adversaires. Il pourrait attaquer plus rapidement que les Britanniques et il pourrait battre en retraite plus rapidement, gardant les hommes en vie pour mener de futures batailles. La capacité de l'armée à s'échapper était tout aussi importante que sa capacité à attaquer. La guérilla sera la marque de fabrique de l'armée pendant plusieurs années. Les hommes de Washington ne pouvaient pas vaincre les Britanniques en classant les combats en tête-à-tête, comme cela avait été prouvé à New York, mais ils pouvaient gagner des batailles s'ils se déroulaient de manière non conventionnelle, avec des assauts à l'aube, des attaques sournoises et des tromperies.
Bruce Chadwick, historien

Quels que soient les doutes quant à son aptitude, il est certain que la guerre révolutionnaire aurait pris un cours différent sans Washington à la barre. Bien qu’il ait développé une réputation d’entêté, d’irascible, de difficile à travailler et souvent élitiste, Washington avait également une connaissance approfondie des problèmes auxquels sont confrontés à la fois l’armée continentale et la Révolution américaine en général.

Bien que frustré par le manque de discipline et de ton militaire au sein de l’armée, plutôt que de laisser le soin à d’autres, Washington a retroussé ses manches et s’est mis au travail. Il a assumé des rôles normalement réservés aux officiers subalternes, notamment donner des ordres quotidiens, former des hommes et suivre des exercices. Washington écrivait toujours au Congrès pour réclamer plus d'argent, de fournitures, de chevaux et surtout plus d'hommes (le refus du Congrès de prolonger la durée d'enrôlement au-delà de douze mois était un problème constant).

Bien qu’agressif par nature, Washington savait qu’affronter une armée britannique bien entraînée et expérimentée dans une bataille rangée s’avérerait désastreux pour les forces continentales naissantes. En réponse, il a soigneusement évité cette tactique pendant la majeure partie de la guerre. L’Amérique ne possédant que deux institutions nationales – le Congrès et l’armée –, la destruction de l’une ou de l’autre aurait sonné le glas de la révolution. L’armée continentale devait donc rester intacte à tout prix.

En conséquence, la plupart des engagements de l'armée – du moins avant l'arrivée des troupes et des forces navales françaises – étaient des escarmouches ou des batailles à petite échelle. La bataille de Trenton, plus une embuscade qu’une bataille rangée, est un exemple de la nécessité pour Washington de rompre avec les méthodes de guerre traditionnelles pour réussir.

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