Thomas Paine


Thomas Paine
Thomas Paine

Thomas Paine est probablement la figure la plus controversée de la Révolution américaine. Américain nouvellement arrivé, les écrits de Paine au cours de l’année tumultueuse de 1776 ont contribué à dissiper bon nombre des doutes persistants sur la séparation et l’indépendance. Pour certains, Paine est le cœur battant de la révolution – non seulement pour ses idées radicales sur le gouvernement, la société et la religion, mais aussi pour la manière dont il les a exprimées et communiquées. Pour d’autres, Thomas Paine est un personnage historiquement embarrassé, un personnage obsédé par la destruction de l’ordre ancien jusqu’à la déstabilisation et la destruction. Leur Paine est « Mad Tom », un fou, un niveleur, l’homme qui a applaudi la Révolution française et encouragé ses pires excès. Cette division des points de vue sur Paine se reflète dans les histoires populaires et universitaires de la Révolution américaine. Dans certains milieux, Paine est comblé d’éloges pour son radicalisme et son franc-parler pamphlétaire. Certains écrivains ne le mentionnent que brièvement – ​​et beaucoup ne le mentionnent pas du tout. Paine est particulièrement ignoré dans les manuels scolaires américains, peut-être en raison de son prétendu athéisme, ou peut-être parce que l’attention portée à Paine détourne l’attention des révolutionnaires les plus connus.


Paine est né à Norfolk, dans l'est de l'Angleterre, en 1737 et a reçu une éducation décente pour l'époque. En tant que jeune homme, il s'est essayé à plusieurs métiers – corsaire, corsetier, percepteur d'impôts, professeur d'école et buraliste – mais Paine n'était particulièrement doué dans aucun d'entre eux. Vers la trentaine, Paine vivait à Londres et travaillait pour le gouvernement, percevant les accises et les droits de douane. Il était également politiquement actif, écrivant un long pamphlet sur les mauvais traitements et les mauvais salaires des collecteurs d'accises. À Londres, il fut présenté à Benjamin Franklin, se plaignant auprès de l'Américain du manque d'opportunités en Grande-Bretagne. Franklin l'encourage à émigrer vers les colonies américaines en lui remettant une lettre de référence. En quelques semaines, Paine traversait l'Atlantique. Ce fut un voyage qui faillit s'avérer fatal : Paine contracta la typhoïde à cause de l'eau contaminée et était à moitié mort lorsque le navire accosta à Philadelphie. Il lui faudra plus d'un mois pour recouvrer la santé, après quoi Paine accepta un emploi de rédacteur en chef d'un magazine populaire. Il s'est bien acquitté de cette tâche et est devenu raisonnablement connu dans les rues de Philadelphie.

«Il est né Thomas Pain, mais à son arrivée en Amérique, il a changé l'orthographe de manière fantaisiste en Paine, et il était à peu près aussi improbable qu'un personnage change le cours de l'histoire que vous pouvez l'imaginer. Un ivrogne, grossier de manières, le visage taché et presque totalement dépourvu de connaissance des vertus du savon et de l'eau - `` l'être le plus abominablement sale sur la surface de la terre, selon un contemporain - il avait été un échec. à chaque métier qu'il avait jamais tenté. Et il en avait tenté beaucoup, de la fabrication de corsets à la perception des impôts.
Bill Bryson, écrivain

La renommée nationale de Paine est venue en janvier 1776, avec la publication de la brochure politique Bon sens. Dans ce traité sur les relations anglo-américaines, un peu sous les pages de 50, Paine a présenté les arguments en faveur de la séparation et de l'indépendance des États-Unis. De manière générale, les idées et les arguments en Bon sens n'étaient pas nouveaux; Paine disait ce que beaucoup d'autres pensaient. La seule idée radicale dans tout le document était une vision grandiose d'une vaste nation américaine. "Bon sens « Nous avons imaginé un empire continental à une époque où les Américains imaginaient des villes isolées sur des collines séparées », comme le dit l’historien Thomas Slaughter. Mais c’était la clarté et le ton convaincant de la rhétorique de Paine, et non ses idées, qui étaient critiques. Contrairement à ses polémistes contemporains, Paine évite la théorie politique, les abstractions sur les droits et la représentation, les références aux anciens ou à des philosophes peu connus. Il parlait dans un langage que les Américains ordinaires pouvaient comprendre et utilisait des idées et des exemples qu'ils pouvaient comprendre. Bon sens offrait donc un lien indispensable entre l’idéologie de la révolution et les masses qui luttaient pour comprendre pourquoi la révolution était nécessaire. Parmi les thèmes et arguments de Paine figuraient :

  • L'accent mis sur l'Amérique en tant que continent et l'absurdité d'être gouvernée par la Grande-Bretagne, une petite île.
  • Que l'Amérique ait besoin de se séparer de l'Europe, qui était truffée de vieilles haines, de divisions et de privilèges.
  • Condamnation du concept de monarchie, mise en évidence de ses contradictions et interrogation sur la pertinence et la capacité des rois absolutistes.
  • Attaques contre la succession héréditaire et les privilèges, car «ses descendants pourraient être bien trop indignes pour en hériter».
  • Une exploration de la relation entre la société et le gouvernement, qui selon Paine était un «mal nécessaire».
  • Une affirmation selon laquelle l'indépendance profiterait à l'Amérique sur les plans commercial et financier, plutôt que de la détruire.
  • Au moins deux fois, Paine recommande une «conférence continentale» pour construire et débattre d'une charte écrite (constitution).
  • Surtout, Paine a appelé les lecteurs à ne pas se laisser influencer par la tradition; il voulait qu’ils rompent avec l’histoire et ne le retiennent pas.

Thomas Paine
Une carte conceptuelle de l'implication de Paine dans la Révolution américaine
L'impact de la Bon sens est indéniable – même si elle est souvent grossièrement exagérée. Les estimations du nombre d'exemplaires imprimés s'élèvent souvent à des centaines de milliers, alors qu'en réalité, elles se situent probablement entre 80,000 100,000 et XNUMX XNUMX. Néanmoins, même ce chiffre inférieur aurait rendu Bon sens le livre le plus vendu sur le continent, en dehors de la Bible. Le camarade révolutionnaire de Paine - et l'homme qui a suggéré le titre Bon sens - a déclaré qu'il "a éclaté de la presse avec un effet qui a rarement été produit par les types et le papier dans n'importe quel âge ou pays". Le premier tirage, qui a été publié de manière anonyme, s'est épuisé en quelques jours. Des extraits ont été lus à haute voix dans les écoles, dans les réunions municipales, dans les tavernes et depuis la chaire de l'église. George Washington a encouragé ses officiers à le lire à leurs troupes. À la troisième édition, la brochure de Paine était vendue dans au moins cinq colonies différentes. Une traduction allemande était disponible à Philadelphie; une version française pourrait être obtenue au Québec. En juin, des exemplaires pouvaient être trouvés dans les rues de Londres. Avec un prix de vente de six pence, les ventes de Bon sens aurait pu faire de Paine un homme relativement riche - mais il a été détourné des bénéfices par son premier éditeur, puis a fait don du produit des éditions ultérieures à l'armée continentale.


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