Qu'est-ce qu'un Américain? (1782)

Michel Guillaume Jean de Crevecouer était le fils de nobles français ayant servi dans l'armée française pendant la guerre de Sept Ans. À la fin des 1750, il s’installa à New York et devint un Américain naturalisé. Son livre 1782 Lettres d'un agriculteur a raconté ses expériences – et dans cet extrait, les différences entre un Américain et un Européen :

«Quel attachement un émigré européen pauvre peut-il avoir pour un pays où il n'avait rien? La connaissance de la langue, l'amour de quelques parents aussi pauvres que lui, étaient les seuls cordons qui le liaient: son pays est maintenant celui qui lui donne terre, pain, protection et conséquences ...

Qu'est-ce donc que l'Américain, ce nouvel homme? Il est soit un Européen, soit le descendant d'un Européen, d'où cet étrange mélange de sang, que vous ne trouverez dans aucun autre pays…

C'est un Américain qui, laissant derrière lui tous ses anciens préjugés et mœurs, en reçoit de nouveaux, issus du nouveau mode de vie qu'il a adopté, du nouveau gouvernement auquel il obéit et du nouveau rang qu'il occupe.

Ici, les individus de toutes les nations se fondent dans une nouvelle race d'hommes, dont le travail et la postérité provoqueront un jour de grands changements dans le monde. Les Américains sont les pèlerins occidentaux, qui emportent avec eux cette grande masse d’art, de sciences, de vigueur et d’industrie qui a commencé longtemps à l’est; ils finiront le grand cercle.

Les Américains étaient autrefois dispersés dans toute l’Europe; ils sont ici intégrés à l'un des plus beaux systèmes de population jamais apparus, qui se distinguent par la puissance des différents climats qu'ils habitent.

L'Américain devrait donc aimer ce pays beaucoup mieux que celui dans lequel lui ou ses ancêtres sont nés. Ici, les récompenses de son industrie suivent à pas égal les progrès de son travail; son travail est fondé sur la base de la nature, de l'intérêt personnel; peut-il vouloir une séduction plus forte?

Les femmes et les enfants, qui auparavant lui demandaient en vain un morceau de pain, sont maintenant gras et joyeux, aident volontiers leur père à défricher ces champs, où surgissent des récoltes exubérantes pour les nourrir et les vêtir tous; sans qu'aucune part ne soit revendiquée par un prince despotique, un riche abbé ou un puissant seigneur. Ici, la religion exige peu de lui; un petit salaire volontaire pour le ministre et de la gratitude envers Dieu - peut-il les refuser?

L'Américain est un homme nouveau, qui agit selon de nouveaux principes; il doit donc avoir de nouvelles idées et former de nouvelles opinions. De l'oisiveté involontaire, de la dépendance servile, de la pénurie et du travail inutile, il est passé à des peines d'une nature très différente, récompensées par une abondante subsistance. C'est un Américain.