Lexington et Concord

Lexington et Concord
Une représentation artistique de la bataille de Lexington en avril 1775

Les premiers coups de feu de la guerre d'indépendance américaine ont été tirés sur le terrain du village de Lexington, dans le Massachusetts. Plus une escarmouche qu'une véritable bataille, les combats de Lexington étaient le résultat inévitable de près d'un an de tensions anglo-américaines, d'agitation des propagandistes coloniaux, des alarmes aux poudres de 1774 et de la politique agressive du général Thomas Gage consistant à piller et à saisir les magasins de munitions coloniaux. .

Les milices américaines étant prêtes à intervenir, ce n’était qu’une question de temps avant qu’un coup de feu ne soit tiré avec colère, déclenchant un conflit plus vaste. Cela s'est produit en avril 1775 après que Gage a ordonné à plus de 700 soldats réguliers britanniques de marcher sur Concord, dans l'ouest du Massachusetts, où se trouvait un grand stock de poudre à canon. Des renseignements suggéraient également que les troupes avaient ordonné l'arrestation des chefs rebelles Samuel Adams et John Hancock, qui font désormais l'objet de mandats d'arrêt britanniques.

Les comités de sécurité de Boston, dirigés par Paul Revere et William Dawes, prirent bientôt connaissance des plans britanniques et quittèrent la ville avant les troupes de Gage. Ils empruntèrent différents itinéraires jusqu'à Lexington, avertissant les habitants le long du chemin et alertant les différentes unités de la milice de l'avancée imminente des Britanniques. C’était le fameux « droit de minuit de Paul Revere », fait l’éloge (et follement exagéré) dans un poème de Longfellow.

En voyageant vers l'ouest dans la campagne du Massachusetts en unités séparées, les Britanniques rencontrèrent peu de résistance jusqu'à leur arrivée à Lexington à l'aube du 19 avril. Là, ils furent confrontés sur la place du village par un groupe quelque peu échevelé de 75 miliciens coloniaux, dont beaucoup n'étaient armés que de bâtons et de faux. . Leur commandant était le capitaine John Parker, un vétéran malade de la guerre française et indienne, qui aurait dit à ses minutesmen : « Ne tirez pas à moins de tirer dessus, mais s'ils veulent faire la guerre, qu'elle commence ici. »

Alors que les milices leur bloquaient le chemin, l'officier britannique en charge a ordonné à ses hommes d'adopter une formation d'attaque, avant de crier aux rebelles de se disperser. Parker, voyant à quel point ses hommes étaient en infériorité numérique et en armement et craignant un massacre, a également ordonné à ses hommes de se disperser – et les témoignages oculaires suggèrent que la plupart le faisaient. Puis un coup de feu fut tiré d’origine inconnue, le fameux « coup de feu entendu « dans le monde entier » qui déclencha la guerre d’indépendance.

Il y a eu beaucoup de spéculations sur l'identité de l'auteur de ce coup de feu : s'il s'agissait d'un tir de sommation britannique, d'un tireur d'élite colonial tirant depuis la forêt ou d'un tir accidentel. Quel que soit le responsable, ce seul coup de feu a provoqué un échange de coups de feu des deux côtés. Les soldats britanniques ont avancé et ont tué huit miliciens coloniaux à coups de feu ou à la baïonnette ; les autres ont rapidement fui. Un seul soldat britannique a été blessé.

«Le combat à Lexington a été bref et embarrassant pour les quelques minutes présents. Mais des centaines, puis des milliers de miliciens se dirigeaient vers la région, et au moment où la force britannique avancée atteignit Concord, elle était en difficulté… Alors que moins de 100 miliciens auraient été tués, blessés ou portés disparus, il y avait près de 300 victimes britanniques et portés disparus, dont 73 morts… Au lendemain de la bataille, une «action policière» était devenue une insurrection armée. »
Eric G. Nellis, historien

L'escarmouche de Lexington n'a coûté que quelques minutes aux Britanniques, mais les systèmes d'alerte précoce mis en place par les comités de sécurité locaux signifiaient que les milices de Concord étaient bien conscientes de l'avancée britannique. La « balade de minuit » de Revere s’était en fait terminée lorsqu’il avait été arrêté à un barrage routier britannique juste à l’extérieur de Concord, mais d’autres coureurs avaient réussi à se rendre à Concord.

Les premiers pelotons anglais sont arrivés sur place à 7.30hXNUMX et ont immédiatement commencé à fouiller les environs à la recherche de caches d'armes et de poudre à canon, sans grand succès - bien qu'au cours de leurs recherches, ils aient accidentellement mis le feu à une église, laissant croire à certains que les Britanniques brûlaient la ville.

Des centaines de miliciens se sont rassemblés et ont commencé à tirer sur les Britanniques, qui ont riposté mais se sont également retirés à Concord, avant de repartir vers Boston. En cours de route, ils ont été confrontés à des embuscades sporadiques mais hostiles et à des tirs isolés de la part de minutemen et de civils armés. À la fin de ces 48 heures fatidiques, plus de 300 personnes de chaque côté avaient été tuées.

Lorsque le général Gage se réveilla le matin du 20 avril, il trouva Boston entourée de dizaines de compagnies de milice qui avaient marché sur la ville pendant la nuit pour se venger des « tuniques rouges ». La colonie du Massachusetts, déjà en état de rébellion, était désormais en état de guerre.

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