Benjamin Franklin

Benjamin Franklin

Benjamin Franklin avait un parcours et une éducation probablement plus humbles que ceux de tout autre révolutionnaire notable. Il est né à Boston en 1706, fils d'un homme qui faisait bouillir du suif (graisse animale) pour fabriquer du savon et des bougies. La famille de Franklin comprenait la valeur d’une éducation approfondie mais n’avait pas les moyens de lui en fournir une (ce qui est compréhensible, étant donné que le jeune Benjamin était le quinzième de 17 enfants). À 12 ans, le frère aîné de Franklin, imprimeur, lui propose un apprentissage. Ils se séparèrent trois ans plus tard, après que Benjamin eut trompé son frère en lui faisant publier une série de lettres concises sur la vie coloniale ; les lettres auraient été écrites par « Mme Silence Dogood », mais étaient en fait une fiction créée par le jeune Benjamin. Il voyage en Angleterre et travaille brièvement à Londres, avant de retourner à Philadelphie. Au début de la vingtaine, Franklin publiait un journal, la Philadelphia Gazette. Ses écrits intelligents et optimistes sur la vie coloniale, la politique, l'économie et les progrès technologiques ont valu à Franklin l'admiration de sa ville natale d'adoption, Philadelphie.

À l’âge de 40 ans, Franklin était suffisamment riche pour prendre une semi-retraite et devenir un gentleman du siècle des Lumières, consacré aux voyages et aux études. Il était intrinsèquement curieux de beaucoup de choses : physique, biologie, météorologie, astronomie, océanographie, musique, littérature, politique et philosophie. Franklin était un inventeur prolifique, imaginant des gadgets aussi divers que le paratonnerre, les lunettes à double foyer, le cathéter urinaire et une cheminée pour produire une chaleur plus rayonnante. Il était surtout connu pour ses recherches sur l'électricité, en particulier sa formulation en 1752 d'une expérience impliquant le vol de cerfs-volants lors d'un orage électrique. La nouvelle de ces théories s’est répandue en Europe et dans son intelligentsia et, à la fin des années 1750, Benjamin Franklin était l’Américain le plus célèbre du monde. Ses almanachs et sa philosophie artisanale, avec ses observations concises sur la société et la nature humaine, étaient populaires en Amérique et en Grande-Bretagne. Franklin a commencé à faire des voyages réguliers outre-Atlantique jusqu'en Angleterre, où il s'est immergé dans la vie scientifique, culturelle et politique de Londres. Il rejoint les groupes politiques whigs, côtoie d'éminents scientifiques et écrivains, et obtient l'adhésion à la prestigieuse Royal Society. En 1762, il reçut un doctorat honorifique de l'Université d'Oxford. Franklin, qui n'avait reçu que deux années de scolarité formelle lorsqu'il était enfant, savourait cet honneur, se désignant par la suite sous le nom de « Docteur Franklin ».

«Benjamin Franklin est le père fondateur qui nous fait un clin d'œil. Les collègues de Washington avaient du mal à imaginer toucher le général austère sur l'épaule, et nous le trouverions plus aujourd'hui. Jefferson et Adams sont tout aussi intimidants. Mais Ben Franklin… semble fait de chair plutôt que de marbre, adressable par surnom, et il se tourne vers nous de la scène de l'histoire avec des yeux qui scintillent… Il nous parle… pas avec une rhétorique orotund mais avec un bavardage et une ironie habile qui est très contemporaine. Nous voyons son reflet à notre époque. »
Walter Isaacson, historien

Franklin, à ce stade de sa vie, et même jusqu’au début des années 1770, n’était pas un révolutionnaire – en fait, il était un anglophile autoproclamé qui aimait le dynamisme, l’agitation et la richesse intellectuelle de Londres. Il n’était nullement enclin à penser que l’Amérique devait se séparer de l’Angleterre. Mais Franklin était un visionnaire autant politique que scientifique. Il était particulièrement préoccupé par le manque d'unité entre les colonies, face à l'agression croissante des Français. En mai 1754, Franklin créa et publia l’un des dessins animés les plus célèbres de l’ère révolutionnaire, Join or Die, qui représentait les colonies américaines comme un serpent démembré. Le mois suivant (juin 1754), Franklin représenta la Pennsylvanie au Congrès d'Albany, une réunion de délégués de sept colonies pour discuter de questions de commerce et de défense contre les Français et les Amérindiens. C’était la première fois qu’une majorité des treize colonies américaines se réunissaient pour collaborer sur des questions d’intérêt commun – et Franklin sauta sur l’occasion. Même si cela ne figurait pas à l’ordre du jour initial du congrès, Franklin proposa un plan visant à unir les colonies en une seule entité politique. Dans le cadre de son soi-disant plan Albany, l'Amérique britannique serait gouvernée par un président général (nommé par le roi) et un grand conseil (sélectionné par les législatures coloniales). La proposition de Franklin fut adoptée à Albany mais finalement rejetée par Londres et les gouvernements coloniaux, tous deux méfiants à l’idée de céder leur pouvoir à un gouvernement nouvellement créé.

Pendant la majeure partie des années 1760, Franklin résidait en Angleterre, où il agissait comme agent des intérêts pennsylvaniens tout en poursuivant ses activités intellectuelles et sociales. Agissant sur instructions de chez lui, Franklin a protesté contre le Stamp Act alors qu'il était discuté et débattu au début de 1765. Après l'adoption de la loi, Franklin, toujours réaliste, a investi dans des stocks de papier timbre, puis a fait pression pour qu'un ami soit nommé principal. agent de timbres à Philadelphie. La nouvelle a fait sensation en Pennsylvanie, où Franklin a été accusé de duplicité et qualifié de traître. Il se rachète en comparaissant devant le Parlement britannique en 1766 et en témoignant contre le Stamp Act, une action qui contribue à son abrogation. Franklin est resté loyaliste – mais les mesures continues du Parlement en matière de recettes, ainsi que sa visite en Irlande appauvrie, l’ont amené à devenir plus critique à l’égard de la politique britannique et de la gestion impériale. En 1773, Franklin écrivit une lettre ouverte, Règles selon lesquelles un grand empire peut être réduit à un petit, contenant une série de critiques cinglantes à l'égard de l'ingérence britannique en Amérique. Comme d'autres modérés, Franklin n'a pas approuvé la destruction du thé privé à Boston à la fin de 1773, mais il n'a pas non plus soutenu le Tea Act.

Le dernier clou de l’histoire d’amour de Franklin avec la Grande-Bretagne fut un scandale impliquant une partie du courrier privé du gouverneur du Massachusetts, Thomas Hutchinson, dans lequel il plaidait en faveur du retrait progressif de l’autonomie gouvernementale et des libertés politiques dans les colonies. Franklin a reçu ces lettres de manière anonyme, mais a trouvé le contenu si provocateur qu'il les a envoyées à des amis à Boston. Malgré les instructions contraires de Franklin, les lettres ont ensuite été publiées. Cela a conduit Franklin à être convoqué devant le Conseil privé, où il a été accusé de vol, de tromperie et d'atteinte à la vie privée par le solliciteur général Alexander Wedderburn. Lorsque Franklin revint en Amérique au printemps 1775, il trouva le continent déjà en guerre contre la Grande-Bretagne. Presque immédiatement, il fut choisi comme délégué de la Pennsylvanie au deuxième Congrès continental. Là, Franklin s'est associé à des délégués indépendantistes fervents, comme John Adams ; au cours des premiers mois de 1776, Franklin commença à accepter et à apprécier les arguments en faveur d’une nation américaine indépendante. Il a soutenu la résolution du Congrès continental à cet effet et a accepté la nomination du comité de cinq membres chargé de rédiger une déclaration d'indépendance.


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Cette page a été rédigée par Steve Thompson et Jennifer Llewellyn. Pour référencer cette page, utilisez la citation suivante :
S. Thompson et J. Llewellyn, « Benjamin Franklin », Alpha History, consulté le [date d'aujourd'hui], http://alphahistory.com/americanrevolution/benjamin-franklin/.