Les articles de la confédération

Articles de la Confédération
Une brochure contenant les articles de la Confédération

Les articles de la Confédération constituaient la première tentative des États-Unis d’Amérique d’établir une constitution formelle et écrite. La première ébauche de ce document a été rédigée par John Dickinson, auteur de la « pétition du rameau d’olivier », bien que l’objection de Dickinson à l’indépendance l’ait conduit à être expulsé du Congrès à la fin de 1776, peu de temps après avoir rédigé le projet.

Le texte de Dickinson a fait l’objet de près d’un an de discussions et de débats, et il avait considérablement changé au moment où le Congrès l’a adopté en novembre 1777. Ce n’était cependant que la première étape de son cheminement vers son adoption. Pour que les articles de la Confédération soient promulgués, les 13 États devraient les ratifier séparément. Ce long processus de va-et-vient entre les 13 États et le Congrès a duré un peu plus de trois ans. Dans la plupart des cas, les États ont refusé de ratifier jusqu'à ce que leurs revendications sur les territoires occidentaux aient été négociées et réglées avec d'autres États.

Le fait que son titre utilise le mot « confédération » donne une idée de son intention. Les articles constituaient davantage une affiliation vague entre 13 États souverains distincts qu’une constitution nationale contraignante. En effet, l’article II les décrit spécifiquement comme tels. L'union créée est décrite à l'article III comme une « solide ligue d'amitié ».

Le Congrès formé par les Articles n'était pas un véritable gouvernement national mais un gouvernement parapluie, possédant certaines responsabilités et pouvoirs concurrents avec les 13 États mais n'ayant aucune autorité coercitive sur eux. Par exemple, le Congrès avait à lui seul la capacité de déclarer la guerre – mais il n’avait pas la capacité d’exiger que les États fournissent des troupes ou du matériel. Le Congrès n'avait pas la capacité de taxer et ses coûts devaient donc être couverts par des réquisitions des États, qui pouvaient être retardées ou retenues. Et bien que le Congrès ait été désigné comme le « tribunal » par lequel les États pouvaient résoudre les différends, il n’avait aucun pouvoir coercitif ni juridiction sur aucun des États.

En vertu des articles de la Confédération, le Congrès était théoriquement un organe important, mais en réalité il était redevable aux États en termes d'autorité, de respect et de revenus. Dans les années 1780, désespérées, le Congrès de la Confédération se révélerait pratiquement impuissant, un « gouvernement boiteux à moitié affamé » selon Washington (1784).

«On ne peut pas comprendre les articles si on les écrit en fonction de leurs faiblesses ou de la naïveté politique de leurs créateurs. Ils ne peuvent être compris qu'en relation avec la révolution interne dans les États américains: les intérêts individuels et collectifs, les clivages sociaux et les conflits interétatiques qui ont existé au début de la Révolution. Chacun de ces problèmes impliquait des problèmes auxquels il fallait tenir compte [lors] de la création d'un gouvernement central acceptable pour treize États indépendants et les groupes sociaux en conflit en leur sein. »
Merrill Jensen

Il n’était pas surprenant que les États aient élaboré une constitution qui permettrait à cette situation de se développer – après tout, n’avaient-ils pas déclenché une révolution contre un pouvoir central fort ?

Une confédération aussi faible aurait pu fonctionner s’il y avait eu au départ un sentiment plus fort d’unité nationale et de coopération entre les États. Benjamin Franklin avait signalé la nécessité d'une plus grande unité américaine dès le plan Albany de 1754, mais peu de choses ont abouti.

Dans les années précédant 1776, les 13 colonies américaines poursuivaient leur longue tradition de xénophobie et de compétition pour le territoire. Ils ont réussi à s’unir pour la guerre et la révolution, mais n’avaient pas encore établi suffisamment de terrain d’entente pour coopérer les uns avec les autres – du moins pas sans institutions centrales fortes. En vertu de ces articles, les États ont été effectivement livrés à eux-mêmes – et le retour aux conflits frontaliers, aux accaparements de terres et aux querelles intestines, sans autorité nationale forte pour intervenir ou négocier.

Même si l’on dit souvent que les articles de la Confédération ont constitué un « échec », il est peut-être plus exact de dire qu’ils ont donné aux 13 États naissants suffisamment d’autonomie et de liberté pour garantir l’échec de la nouvelle nation. Au milieu des années 1780, il était clair qu’il fallait faire quelque chose pour corriger ce déséquilibre entre les droits des États et l’intérêt national.

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