Les coûts de la guerre du Vietnam

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Une image célèbre de Kim Phuc, neuf ans, fuyant une attaque au napalm.

Les coûts humains et économiques de la guerre du Vietnam ont été dévastateurs. En septembre 1945 Ho Chi Minh s'est tenu sur la place Ba Dinh à Hanoï et a proclamé la naissance d'un Vietnam indépendant. Il faudra encore 30 ans et plusieurs millions de vies avant que ce rêve devienne réalité. La lutte pour le Vietnam a été l’une des plus grandes tragédies humaines du XXe siècle. Les estimations du nombre de personnes tuées en Indochine varient entre deux millions et demi et plus de quatre millions. Un nombre encore plus grand a été mutilé, défiguré, orphelin, déplacé ou contraint de fuir en tant que réfugié. La guerre du Vietnam a été menée pour les civils, par des civils et parmi les civils – et la majorité des victimes étaient des civils. Les avions américains ont largué sept millions de tonnes de munitions – trois fois la quantité larguée pendant la Seconde Guerre mondiale – ainsi que du napalm et des défoliants chimiques. Cela n’a pas seulement coûté des vies, mais a également dévasté les villes, les bâtiments, les infrastructures, les terres agricoles et la végétation. Ni ces bombardements ni cette guerre terrestre n’étaient limités aux frontières du Vietnam. Pays voisins Laos et Cambodge tous deux ont subi d'énormes pertes humaines et des dégâts matériels considérables, ainsi que la montée des régimes terroristes et génocidaires.

Les États-Unis ont perdu près de 60,000 58,269 militaires et civils au Vietnam : 1,672 200 militaires ont été tués et XNUMX XNUMX autres portés disparus. L’Amérique a été profondément affectée par ces lourdes pertes et a eu du mal à comprendre le sens, la signification et les leçons de la guerre du Vietnam. De nombreux Américains ont tout simplement choisi de ne pas parler du conflit vietnamien, décrit par le diplomate George Kennan comme « l’entreprise la plus désastreuse » des XNUMX ans de l’histoire des États-Unis. Néanmoins, il y a eu une inévitable vague de justifications, de critiques et de représailles. Certains ont déclaré que le Vietnam était un conflit nationaliste dans lequel Washington n’avait pas à intervenir. Ses tentatives de construction d’un État ont complètement échoué, à commencer par son soutien au régime colonial français d’après-guerre et son choix erroné de pays. Ngo Dinh Diem en tant que leader de Vietnam du Sud, jusqu’à sa mise en place de Nguyen Van Thieu et l'Armée sud-vietnamienne (ARVN). Certains ont soutenu que la violence américaine contre les civils au Vietnam – depuis les meurtres accidentels jusqu'aux atrocités comme My Lai et des bombardements aveugles en tapis – n’ont fait que des États-Unis meilleurs que les régimes communistes qu’ils cherchaient à contenir. Les critiques de droite ont soutenu que la guerre avait pu être gagnée, mais qu’elle avait été perdue par les politiciens, qui ont restreint les conditions d’engagement, refusé d’autoriser davantage de puissance de feu (y compris l’utilisation d’armes nucléaires tactiques) et laissé l’armée à court d’hommes et de fournitures. La défaite au Vietnam, affirmaient-ils, était une trahison de l’armée américaine de la part des politiciens civils.

«Les arguments sur la guerre étaient passionnés et viscéraux et ont conduit les Américains à s'interroger mutuellement sur la moralité et la bonne foi. La nation a grandi à se méfier de ses dirigeants en raison de la tromperie gouvernementale, et les Américains avec des points de vue divergents sur la guerre étaient méfiants et hostiles les uns envers les autres. Jack Smith, un psychologue qui avait servi en tant que marine au Vietnam, a déclaré que tout le monde blâmait tout le monde pour ce qui avait mal tourné: `` Les militaires blâment les décideurs politiques, la droite blâme les pinkos et les médias et les manifestants, la gauche blâme la droite '' . »
Patrick Hagopian, historien

Ces débats ont conduit à une revisite de la Guerre froide direction. Le Vietnam a été la première défaite militaire significative de l’histoire des États-Unis et a façonné la politique étrangère américaine pendant plusieurs années. La confiance dans le Théorie des dominos a été miné, voire détruit ; avant même la fin de la guerre Richard Nixon a déclaré publiquement la fin de la doctrine Truman. La confiance du public dans le gouvernement des États-Unis a été brisée par la guerre du Vietnam et le Watergate ; il faudrait des années pour s'en remettre. La confiance mondiale dans l’Amérique en tant qu’« arsenal de la démocratie » a également souffert. Washington s’est considérablement retiré des conflits et des crises étrangères, devenant moins interventionniste et moins assertif. Il est également entré dans une période de détente (« accord ») avec les rivaux de la guerre froide, l’Union soviétique et la Chine communiste. L’impact pratique de la guerre du Vietnam sur le pays intérieur des États-Unis a également été profond. Deux décennies d’intervention militaire et de financement de régimes amis ont coûté aux États-Unis près de 170 milliards de dollars (près de 1 XNUMX milliards de dollars en termes actuels). Ces coûts de guerre ont bloqué certains Lyndon Johnson Réformes de la «grande société», y compris des mesures de lutte contre la pauvreté et des améliorations de la sécurité sociale.

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Les vétérans du Vietnam ont souvent eu du mal à faire face aux conséquences de la guerre

Les soldats américains revenus en tant que vétérans de la guerre du Vietnam ont été confrontés à leurs propres défis personnels. Cela a commencé avec leur retour au pays : les hommes de la Seconde Guerre mondiale avaient été accueillis chez eux par des foules, des téléscripteurs et des fanfares – mais les anciens combattants du Vietnam ont été reçus avec un mélange d’indifférence, d’embarras et de mépris. Beaucoup ont été injustement harcelés et maltraités par les manifestants anti-guerre. Bien que la majorité des anciens combattants du Vietnam soient rentrés chez eux sans problèmes sérieux, un grand nombre d’entre eux ont trouvé difficile leur réadaptation à la vie civile. Des milliers de personnes ont eu du mal à trouver et à conserver un emploi, à nouer de nouvelles relations et à préserver leur mariage. Certains ont lutté contre l'alcoolisme et la toxicomanie, tandis que beaucoup ont succombé au suicide (en 2014, près de 100,000 1988 anciens combattants s'étaient suicidés). Une enquête gouvernementale réalisée en 479,000 concluait que 15 XNUMX personnes – soit un peu plus de XNUMX % du personnel militaire américain affecté au Vietnam – avaient reçu un diagnostic de trouble de stress post-traumatique (SSPT). Les symptômes du SSPT comprennent la dépression, l'anxiété, la nervosité, le manque de sommeil, les « flashbacks » et l'isolement social.

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1965-71, carte montrant les zones du Vietnam soumises à une utilisation défoliante aérienne

Les anciens combattants du Vietnam ont également dû faire face à des problèmes physiques, tels que les effets des défoliants chimiques. On estime que 18 millions de gallons de défoliant, portant des noms de code comme Agent Blue et Agent Orange, ont été largués par des avions américains au cours de la guerre du Vietnam. Les objectifs des gouttes défoliantes étaient d'éliminer la jungle et la couverture végétale utilisées par les Viet Cong; détruire les cultures vivrières du Viet Cong ; et persuader les villageois vietnamiens de s'éloigner des bastions Viet Cong et de s'installer dans des zones protégées, telles que les « Agrovilles » et les hameaux stratégiques. Ces défoliants ont dénudé de vastes zones du Vietnam, laissant les terres agricoles stériles et intouchables pendant plusieurs années. Ces produits chimiques ont également eu un impact insidieux sur les populations, tant sur les civils vietnamiens que sur les soldats américains et leurs alliés. L’un des défoliants les plus couramment utilisés au Vietnam, l’agent Orange, s’est avéré plus tard contenir une dioxine cancérigène. Les anciens combattants du Vietnam aux États-Unis, en Australie et dans d'autres pays ont souffert d'une augmentation des taux de cancers et de malformations congénitales chez leur progéniture. Bien que la question soit controversée, ces taux accrus sont liés à leur exposition à l’agent Orange.

Le bilan américain des morts au Vietnam est éclipsé par les pertes dévastatrices subies par la population locale. Même si le nombre de morts américains était bien documenté, ni les Sud-Vietnamiens, ni les Nord-Vietnamiens, ni le NLF (Viet Cong) ne tenaient de registres rigoureux sur le personnel ou les pertes. Les « décomptes » américains de l'ennemi étaient notoirement peu fiables et n'étaient souvent que des estimations ambitieuses. Des milliers de Vietnamiens ont tout simplement disparu, perdus dans une jungle épaisse ou dans des tunnels, anéantis par les bombes ou incinérés au napalm. Des estimations prudentes suggèrent que la guerre a coûté la vie à environ 1.9 million de Vietnamiens, ainsi qu'à 200,000 100,000 Cambodgiens et XNUMX XNUMX Laotiens. Mais les chiffres réels sont probablement bien plus élevés. Ces estimations n'incluent pas les décès d'après-guerre dus à la famine et à la maladie ; ou les millions de personnes tuées par des régimes comme le Khmer Rouge, qui est arrivé au pouvoir en grande partie à cause des perturbations créées par la guerre du Vietnam. Entre trois et cinq millions de personnes ont également été handicapées, défigurées ou gravement blessées.

Nation Tué Blessés Manquant
Vietnam du Sud (militaire) ~ 260,000 - -
Sud-Vietnam (civils) ~ 400,000 - -
Vietnam du Nord (militaire) ~ 1,000,000 - -
Vietnam du Nord (civils) ~ 550,000 - -
NLF-Viet Cong ~ 220,000 - -
États-Unis 58,269 153,303 1,672
Australie 506 2,940 0
New Zealand 57 212 -
Corée du Sud 5,099 11,232 4
Thailande 351 1,358 -
Chine 1,446 - -
réfugiés vietnamiens
Une famille de réfugiés vietnamiens acceptés par l'Australie

La victoire des régimes communistes au Vietnam, au Cambodge et au Laos a déclenché l’une des plus grandes crises de réfugiés de l’histoire. Entre deux et trois millions de personnes auraient fui ces pays au lendemain de la guerre du Vietnam. Beaucoup d’entre eux ont fui dans des bateaux surpeuplés, généralement des bateaux de pêche reconvertis, mal entretenus et inadaptés au large. Ces bateaux étaient pilotés par des pêcheurs peu habitués à la navigation en haute mer et certains partaient même sans destination précise en tête. De 1975 au début des années 1980, la presse mondiale était remplie d’histoires d’horreur sur des bateaux de réfugiés qui coulaient ou se désintégraient en mer, tandis que des milliers de réfugiés se noyaient, mouraient de faim ou étaient assassinés par des pirates. On estime qu'au moins un quart de ces « boat people » – comme on les appelle désormais – ont péri en mer. Le vaste exode des réfugiés d’Indochine a conduit à la création de camps humanitaires à Hong Kong, en Thaïlande, en Malaisie et dans d’autres pays asiatiques. Près de deux millions de réfugiés ont finalement été transférés aux États-Unis, en Australie, au Canada, en France et dans d’autres pays européens.

mines terrestres vietnamiennes
Plus de 40 ans après la guerre, les mines terrestres représentent toujours un danger au Vietnam

La dévastation physique de la guerre, associée aux politiques socialistes imposées par les nouveaux régimes, a provoqué des années de famine et de souffrance en Asie du Sud-Est. Une décennie de guerre a laissé le Vietnam – en particulier ses provinces du nord – complètement dévasté. Le commandant de l’US Air Force, Curtis Le May, a un jour menacé de « bombarder [le Vietnam] jusqu’à l’âge de pierre », une promesse qui a failli être tenue. Les infrastructures du Vietnam, l'un des rares héritages positifs du Colonialisme français, est resté en ruines. Il y avait peu de choses qui n'avaient pas été bombardées, dynamitées ou abattues – des routes aux voies ferrées, des bâtiments aux ponts, des ports aux centrales électriques. Les terres agricoles ont été empoisonnées avec un défoliant ou aspergées de napalm ou de diesel et incendiées. Les agriculteurs vietnamiens n’ont pas pu retourner dans certaines régions pendant des années – et lorsqu’ils le faisaient, ils risquaient de déclencher des mines terrestres et des bombes aériennes non explosées laissées par les forces en partance. Aujourd’hui encore, on estime qu’environ cinq millions de munitions non explosées sont encore dispersées au Vietnam.

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1. Les coûts économiques et humains de la guerre du Vietnam ont été dévastateurs. La guerre a coûté la vie à entre 2.5 et 4 millions de personnes, dont une grande majorité de civils vietnamiens – et près de 60,000 XNUMX Américains.
2. La défaite des États-Unis au Vietnam a entraîné une période de découragement en Amérique. Il y a eu des débats et des récriminations sur l'implication américaine et une perte de confiance dans le gouvernement américain.
3. De nombreux anciens combattants américains du Vietnam ont eu du mal à se réadapter à la vie civile, souffrant d'effets psychologiques, d'un risque accru de suicide et de taux de cancer, éventuellement dus à une exposition à des agents défoliants.
4. L'impact économique de la guerre s'est fait sentir dans les deux pays, en particulier au Vietnam, où des années de bombardement et de défoliation soutenus par les Américains ont causé des dommages inestimables aux terres et aux infrastructures agricoles.
5. La montée des régimes communistes a vu plus de deux millions de personnes fuir l'Asie du Sud-Est. Cela a provoqué une crise de réfugiés et des milliers de morts en mer, obligeant les pays occidentaux à accepter un grand nombre de réfugiés.


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Cette page a été écrite par Jennifer Llewellyn, Jim Southey et Steve Thompson. Pour référencer cette page, utilisez la citation suivante:
J. Llewellyn et al, « Les coûts de la guerre du Vietnam », Alpha History, consulté le [date d'aujourd'hui], https://alphahistory.com/vietnamwar/costs-of-the-vietnam-war/.